United States of America v. Wilson (Strong)


OPINION, the judgment of the District Court is affirmed, per curiam ALK, RJL, CFD, FILED.[1931421] [15-2992]

Download PDF
Case 15-2992, Document 67, 12/20/2016, 1931421, Page1 of 8 15-2992 United States v. Strong, Jr. 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29 30 31 32 33 34 35 36 UNITED STATES COURT OF APPEALS  FOR THE SECOND CIRCUIT    August Term, 2016    (Submitted: November 15, 2016     Decided: December 20, 2016)    Docket No. 15‐2992‐cr _____________________________________ UNITED STATES OF AMERICA,    Appellee,    v.    WILLIE STRONG, JR., AKA BOURNE GRIMEY, AKA BG, AKA WILLIE  STRONG,    Defendant‐Appellant.*  _____________________________________ Before:        KEARSE, LOHIER, and DRONEY, Circuit Judges.      Willie Strong, Jr. appeals from a judgment of conviction entered by the  United States District Court for the Northern District of New York (Suddaby,  C.J.), following his plea of guilty to a drug conspiracy count.  Prior to the  guilty plea, the Government filed a prior felony information, pursuant to 21  U.S.C. § 851, alleging that Strong was previously convicted of a drug felony  under State law.  After Strong admitted to the fact of the prior conviction, the  District Court sentenced him principally to the mandatory minimum term of  120 months’ imprisonment.  On appeal, Strong argues that the prior felony  information was procedurally deficient because it was not personally signed  * The Clerk of Court is directed to amend the official caption to conform with the  above.  Case 15-2992, Document 67, 12/20/2016, 1931421, Page2 of 8 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 by the United States Attorney, and that the filing of the information violated  his constitutional rights.  We AFFIRM.     Carla Freedman, Rajit S. Dosanjh, Assistant United  States Attorneys, for Richard S. Hartunian, United  States Attorney for the Northern District of New  York, Syracuse, NY, for Appellee United States of  America.    Devin McLaughlin, Langrock Sperry & Wool LLP,  Middlebury, VT, for Defendant‐Appellant Willie  Strong, Jr.    PER CURIAM: Defendant‐appellant Willie Strong, Jr. appeals from a judgment of  16 conviction entered by the United States District Court for the Northern  17 District of New York (Suddaby, C.J.), following his plea of guilty to a drug  18 conspiracy count.  Prior to the guilty plea, the Government filed a prior felony  19 information, pursuant to 21 U.S.C. § 851, alleging that Strong was previously  20 convicted of a drug felony under the New York State Penal Law.  After Strong  21 admitted to the fact of the prior conviction, the District Court sentenced him  22 principally to the mandatory minimum term of 120 months’ imprisonment.   23 On appeal, Strong argues that the prior felony information was procedurally  24 deficient because it was not personally signed by the United States Attorney,  2 Case 15-2992, Document 67, 12/20/2016, 1931421, Page3 of 8 1 and that the Government violated his constitutional rights by filing the  2 information.  We AFFIRM.  BACKGROUND  3 4 According to the Presentence Investigation Report (PSR) adopted by  5 the District Court at sentencing, Strong was a founding member of a gang  6 based in Syracuse, New York and a mid‐level drug dealer.  He and twelve  7 other co‐defendants were arrested in the summer of 2014 and charged in a  8 single‐count indictment with conspiracy to possess with intent to distribute  9 and to distribute cocaine base and heroin, in violation of 21 U.S.C.   10 §§ 841(a)(1), (b)(1)(B) and 846.  The indictment alleged that Strong, over the  11 course of the charged conspiracy, was responsible for distribution of at least  12 28 grams of cocaine base and at least 100 grams of heroin.  As a result of the  13 single charge against him, Strong faced a mandatory minimum sentence of 60  14 months’ imprisonment.    15 On November 24, 2014, the Government filed a prior felony  16 information pursuant to 21 U.S.C. § 851.  The information notified Strong that  17 the Government intended to seek an enhanced penalty by relying on Strong’s  18 previous conviction, entered on July 21, 2006, in Onondaga County Court, for  3 Case 15-2992, Document 67, 12/20/2016, 1931421, Page4 of 8 1 criminal sale of a controlled substance in the third degree, a felony under the  2 New York State Penal Law.  Strong did not object at that time to the filing of  3 the information, even though the prior felony enhancement doubled his  4 mandatory minimum sentence to 120 months’ imprisonment, which also  5 represented his sentencing range under the Guidelines.  See U.S.S.G.   6 § 5G1.1(b) (providing that if “a statutorily required minimum sentence is  7 greater than the maximum of the applicable guideline range, the statutorily  8 required minimum sentence shall be the guideline sentence”).  9 Strong subsequently pleaded guilty to the drug conspiracy charge and  10 also admitted to the fact of his prior State felony conviction.  At sentencing,  11 the District Court imposed a sentence principally of 120 months’  12 imprisonment followed by eight years of supervised release.    13 This appeal followed.  DISCUSSION  14 15 16 Strong makes two arguments on appeal, one statutory and one  constitutional.  17   18   4 Case 15-2992, Document 67, 12/20/2016, 1931421, Page5 of 8 1 1. Statutory Argument  2 First, Strong argues that the prior felony information was procedurally  3 defective because it was signed not by “the United States attorney,” 21 U.S.C.  4 § 851(a)(1) (emphasis added), but by an Assistant United States Attorney  5 (AUSA).  Strong failed to advance this argument before the District Court.   6 But because we discern neither error nor prejudice to Strong, we “do not  7 decide” whether “only plain error review is available where the defendant  8 has not objected to § 851 procedural deficiencies below.”  United States v.  9 Espinal, 634 F.3d 655, 665 n.7 (2d Cir. 2011).    10 There was no cognizable defect in the prior felony information filed  11 against Strong.  Section 851 provides that a person who has been convicted  12 cannot be sentenced to increased punishment on the basis of prior convictions  13 “unless before trial, or before entry of a plea of guilty, the United States  14 attorney files an information with the court.”  21 U.S.C. § 851(a)(1) (emphasis  15 added).  Strong’s information was filed by the United States Attorney for the  16 Northern District of New York, though it was signed by an AUSA.  The  17 statute does not prohibit an AUSA with delegated authority from signing the  18 information on behalf of the United States Attorney.  Moreover, the United  5 Case 15-2992, Document 67, 12/20/2016, 1931421, Page6 of 8 1 States Attorneys’ Manual authorizes this very type of delegation to AUSAs.   2 See United States v. Hawthorne, 235 F.3d 400, 404 (8th Cir. 2000); cf. UNITED  3 STATES ATTORNEYS’ MANUAL § 9‐27.300(B) (requiring “[e]very prosecutor” to  4 file a provable § 851 information unless, inter alia, the United States Attorney  5 or other supervisory AUSA agrees not to file).  In holding that the United  6 States Attorney need not personally sign a prior felony information and that  7 an AUSA may do so, we join our sister Circuits that have considered the  8 issue.  See United States v. Jackson, 544 F.3d 1176, 1183–84 (11th Cir. 2008),  9 abrogated on other grounds by United States v. DiFalco, 837 F.3d 1207 (11th  10 Cir. 2016); United States v. Dusenbery, 78 F. App’x 443, 451 (6th Cir. 2003)  11 (unpublished decision); Hawthorne, 235 F.3d at 404 (“[A]n information signed  12 by an Assistant United States Attorney is adequate for the purpose of 21  13 U.S.C. § 851(a)(1) . . . .”).  14 Nor, in any event, has Strong demonstrated that he was prejudiced by  15 the fact that an AUSA rather than a United States Attorney signed the  16 information.  He does not dispute that he received adequate notice of the  17 Government’s intent to rely on his prior conviction and understood the  18 consequences of admitting to the prior conviction.  See United States v. Vadas,  6 Case 15-2992, Document 67, 12/20/2016, 1931421, Page7 of 8 1 527 F.3d 16, 23 (2d Cir. 2007) (noting that the purpose of § 851 is “to allow the  2 defendant to contest the accuracy of the information, and . . . to allow  3 defendant to have ample time to determine whether to enter a plea or go to  4 trial and plan his trial strategy with full knowledge of the consequences of a  5 potential guilty verdict”).  Even if the information were defective, therefore,  6 the defect would not require vacating the sentence.  See Espinal, 634 F.3d at  7 665 (“[T]here is no reason why non‐prejudicial errors in complying with the  8 procedural requirements of § 851 should require reversal.”); United States v.  9 Harwood, 998 F.2d 91, 101 (2d Cir. 1993).  10 2. Constitutional Argument  11 Strong also argues that the Government unconstitutionally contravened  12 an internal Department of Justice policy memorandum, which lists factors  13 relevant to the Government’s decision to seek a prior felony enhancement.  By  14 its terms, though, the memorandum does not confer any substantive rights  15 upon defendants or impose a constitutional standard upon the courts.  Such a  16 memorandum is “merely an internal guideline for exercise of prosecutorial  17 discretion, not subject to judicial review.”  United States v. Ng, 699 F.2d 63, 71  18 (2d Cir. 1983); cf. United States v. Canori, 737 F.3d 181, 183–85 (2d Cir. 2013);  7 Case 15-2992, Document 67, 12/20/2016, 1931421, Page8 of 8 1 United States v. Kelly, 147 F.3d 172, 176 (2d Cir. 1998) (“As a general rule,  2 non‐compliance with internal departmental guidelines is not, of itself, a  3 ground of which defendants can complain.  Such guidelines provide no  4 substantive rights to criminal defendants.” (quotation marks omitted)).   5 Without more, we are not persuaded that the Government exercised its  6 prosecutorial discretion in an unconstitutional manner.  See United States v.  7 Armstrong, 517 U.S. 456, 464–66 (1996); United States v. Sanchez, 517 F.3d 651,  8 671–72 (2d Cir. 2008).    9 10 11 CONCLUSION  We have considered Strong’s other arguments and conclude that they  are without merit.  The judgment of the District Court is AFFIRMED.  8

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?