Manuel Pantoja v. Portfolio Recovery Associate


Filed opinion of the court by Judge Hamilton. AFFIRMED. Michael S. Kanne, Circuit Judge; Ilana Diamond Rovner, Circuit Judge and David F. Hamilton, Circuit Judge. [6829517-1] [6829517] [15-1567]

Download PDF
Case: 15-1567 Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 In the United States Court of Appeals For the Seventh Circuit ____________________  No. 15‐1567  MANUEL PANTOJA,  Plaintiff‐Appellee,  v.  PORTFOLIO RECOVERY ASSOCIATES, LLC,  Defendant‐Appellant.  ____________________  Appeal from the United States District Court for the  Northern District of Illinois, Eastern Division.  No. 1:13‐cv‐07667 — Robert W. Gettleman, Judge.  ____________________  ARGUED DECEMBER 11, 2015 — DECIDED MARCH 29, 2017  ____________________  Before KANNE, ROVNER, and HAMILTON, Circuit Judges.  HAMILTON,  Circuit  Judge.  Back  in  1993,  according  to  de‐ fendant Portfolio Recovery Associates, plaintiff Manuel Pan‐ toja incurred a debt for a Capital One credit card that he ap‐ plied for but never actually used. Twenty years later, long af‐ ter the statute of limitations had run, Portfolio Recovery had  bought Capital One’s rights to this old debt and sent Pantoja  a dunning letter trying to collect. The federal Fair Debt Col‐ Case: 15-1567 Document: 41 Filed: 03/29/2017 2  Pages: 14 No. 15‐1567  lection  Practices Act  (“FDCPA”)  prohibits  collectors  of  con‐ sumer debts from, among other things, using “any false, de‐ ceptive, or misleading representation or means in connection  with the collection of any debt.” 15 U.S.C. § 1692e. This appeal  concerns the practice of attempting to collect an old consumer  debt that is clearly unenforceable under the applicable statute  of limitations.  The district court granted summary judgment in favor of  plaintiff Pantoja on his claim under § 1692e. The court found  the dunning letter was deceptive or misleading because (a) it  did not tell the consumer that the defendant could not sue on  this time‐barred debt and (b) it did not tell the consumer that  if he made, or even just agreed to make, a partial payment on  the debt, he could restart the clock on the long‐expired statute  of limitations, in effect bringing a long‐dead debt back to life.  Pantoja  v.  Portfolio  Recovery Assocs.,  LLC,  78  F.  Supp.  3d  743  (N.D.  Ill.  2015).  We  affirm,  essentially  for  the  reasons  ex‐ plained concisely by Judge Gettleman.  I.  Factual and Procedural Background  We review de novo a grant of summary judgment, consid‐ ering facts that are not disputed and giving the non‐moving  party the benefit of conflicts in the evidence and reasonable  inferences that might be drawn from the evidence. Ruth v. Tri‐ umph P’ships, 577 F.3d 790, 794 (7th Cir. 2009), quoting Belcher  v. Norton, 497 F.3d 742, 747 (7th Cir. 2007). In 1993, plaintiff  Manuel  Pantoja  applied  for  a  credit  card  from  Capital  One  Bank. He was approved for the credit card, but he never acti‐ vated the account or used the card for any purpose. Neverthe‐ less, Capital One assessed annual fees, late fees, and activa‐ tion fees against Pantoja’s account. Not surprisingly, he never  Case: 15-1567 Document: 41 Filed: 03/29/2017 No. 15‐1567  Pages: 14 3 made any payment on the account. Defendant Portfolio Re‐ covery Associates purchased a portfolio of consumer debts in‐ cluding the debt allegedly owed by Pantoja. In 1998, Portfolio  Recovery attempted to collect the alleged debt by telephone  calls but apparently stopped in fairly short order without suc‐ cess.  Nothing  more  happened  with  the  account  until  April  2013, when Portfolio Recovery sent a dunning letter to Pantoja  claiming he owed $1,903.15. The letter said:   We  are  offering  to  settle  this  account  FOR  GOOD! Life happens and at times you may fall  behind  on  your  commitments.  We  understand  and are offering you the opportunity to lock in  this settlement offer with a low down payment  of  $60.00.  If  settling  this  account  with  the  op‐ tions  that  we  are  offering  is  difficult  for  you,  give us a call.   Other  payment  options  may  be  available  so  please  call  1‐800‐772‐1413  for  more  infor‐ mation.  Please  understand,  we  can’t  help  you  resolve  this  debt  if  you  don’t  call,  our  friendly  repre‐ sentatives  are  waiting.  Because  of  the  age  of  your debt, we will not sue you for it and we will  not report it to any credit reporting agency.   The  letter  also  proposed  three  “settlement  offers”  to  choose  among. The first called for a “down payment” of $60.00 and  payment  of  an  additional  $511.00  within  a  month,  with  the  claim  that  this  would  “save”  Pantoja  $1,332.15.  The  second  option called for a down payment of $45.00 and six monthly  payments  of  $104.00  each,  to  “save”  Pantoja  $1,234.15.  The  Case: 15-1567 4  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 No. 15‐1567  third option called for a down payment of $40.00 and twelve  monthly payments of $60.00, to “save” Pantoja $1,143.15. The  offers added: “Once the full settlement payment is  received  your account will be considered settled in full.” The second  page of the letter cautioned: “We are not obligated to renew  this offer.” See Evory v. RJM Acquisitions Funding L.L.C., 505  F.3d 769, 776 (7th Cir. 2007) (stating that this sentence, word‐ for‐word,  would  protect  consumers  from  false  impressions  concerning  collectors’  supposedly  “one‐time”  settlement  of‐ fers).  Our  principal  focus  is  on  the  following  language  in  the  dunning letter: “Because of the age of your debt, we will not  sue you for it and we will not report it to any credit reporting  agency.”  The  parties filed cross‐motions for summary  judg‐ ment. Portfolio Recovery pointed out that the dunning letter  said the debt was so old that it would not sue the debtor, and  it argued that the letter was at worst ambiguous as to whether  it could have sued to collect the debt.   As  noted,  the  district  court  granted  summary  judgment  for Pantoja on his claim under the FDCPA. The court offered  two independent reasons, and we agree with both. The first is  that  the  dunning  letter  failed  to  warn  Pantoja  that  if  he  ac‐ cepted any of the settlement offers, whether by making a par‐ tial payment or even by just agreeing to make a payment, he  would lose the protection of the statute of limitations. The sec‐ ond is that the letter deceptively said that Portfolio Recovery  had chosen not to sue Pantoja, rather than saying that the debt  was so old that Portfolio Recovery could not sue him for the  alleged debt. The court entered a final judgment in favor of  Case: 15-1567 No. 15‐1567  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 5 Pantoja for statutory damages of $1,000 but deferred until af‐ ter this appeal any action on Pantoja’s claim for attorney fees  under 15 U.S.C. § 1692k(a)(3).1   II. Analysis  The purposes of the FDCPA are “to eliminate abusive debt  collection  practices  by  debt  collectors,  to  insure  that  those  debt collectors who refrain from using abusive debt collection  practices  are  not  competitively  disadvantaged,  and  to  pro‐ mote consistent State action to protect consumers against debt  collection  abuses.”  15 U.S.C.  §  1692(e).  To  accomplish  those  purposes, the Act provides in sweeping terms: “A debt collec‐ tor may not use any false, deceptive, or misleading represen‐ tation or means in connection with the collection of any debt.”  15 U.S.C. § 1692e. The question is how that language applies  to the dunning letter here, which attempted to collect a debt  barred by the applicable statute of limitations.   We start with law that we believe is settled. First, a debt  collector violates the Act by suing to collect a consumer debt  after the statute of limitations has run and bars the suit. Phil‐ lips v. Asset Acceptance, LLC, 736 F.3d 1076, 1079 (7th Cir. 2013),  collecting cases, including Kimber v. Federal Financial Corp., 668  F. Supp. 1480, 1488 (M.D. Ala. 1987); Huertas v. Galaxy Asset  Mgmt., 641 F.3d 28, 32–33 (3d Cir. 2011); Harvey v. Great Seneca  Fin. Corp., 453 F.3d 324, 332–33 (6th Cir. 2006).  Second, a debt collector also violates the Act by threaten‐ ing to sue to collect such a debt. See 15 U.S.C. § 1692e(5) (out‐ lawing a “threat to take any action that cannot legally be taken                                                    1 The court also granted summary judgment to Portfolio Recovery on  a state‐law claim that is no longer at issue in the case. Pantoja, 78 F. Supp.  3d at 747.   Case: 15-1567 6  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 No. 15‐1567  or that is not intended to be taken”); McMahon v. LVNV Fund‐ ing, LLC, 744 F.3d 1010, 1021 (7th Cir. 2014) (“The plain lan‐ guage of the FDCPA prohibits … threatening to take actions  that the collector cannot take.”); Huertas, 641 F.3d at 33 (plain‐ tiffʹs FDCPA claim regarding attempt to collect a time‐barred  debt “hinges on whether [the dunning] letter threatened liti‐ gation”);  Freyermuth  v.  Credit  Bureau  Services,  Inc.,  248  F.3d  767, 771 (8th Cir. 2001) (“[I]n the absence of a threat of litiga‐ tion  or  actual  litigation,  no  violation  of  the  FDCPA  has  oc‐ curred when a debt collector attempts to collect on a poten‐ tially time‐barred debt that is otherwise valid.”); Parkis v. Ar‐ row  Financial,  2008  WL  94798,  at  *7  (N.D.  Ill.  Jan.  8,  2008);  Walker v. Cash Flow Consultants, Inc., 200 F.R.D. 613, 616 (N.D.  Ill. 2001); Beattie v. D.M. Collections, Inc., 754 F. Supp. 383, 393  (D. Del. 1991).  The  point  of  controversy  here  concerns  efforts  to  collect  consumer  debts  on  which  the  statute  of  limitations  has  ex‐ pired when the effort does not involve filing or threatening a  lawsuit. Compare McMahon, 744 F.3d at 1020 (dunning letters  offering  to  “settle”  time‐barred  debts  could  violate  Act  by  leading debtors to believe the debts were legally enforceable);  Daugherty  v.  Convergent  Outsourcing,  Inc.,  836  F.3d  507,  509  (5th Cir. 2016) (effort to collect is not automatically unlawful,  but letter violates FDCPA if it could lead unsophisticated con‐ sumer to believe her time‐barred debt is legally enforceable);  and Buchanan v. Northland Group, Inc., 776 F.3d 393, 397 (6th  Cir.  2015)  (reversing  dismissal  on  pleadings;  offer  to  settle  time‐barred debt could violate Act by failing to disclose that  suit would be time‐barred or that partial payment would re‐ move statute of limitations bar), with Huertas, 641 F.3d at 33  Case: 15-1567 No. 15‐1567  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 7 (holding that attempt to collect a time‐barred debt was per‐ missible if litigation not threatened), and Freyermuth, 248 F.3d  at 771 (same).  Even without an express threat of litigation, such collec‐ tion efforts offer opportunities for mischief and deception, as  we explain below. We recognize that most states (though not  Wisconsin, in this circuit) treat a debt as a debt even after the  statute of limitations has run so that it cannot be legally en‐ forced, at least if the defendant appears and asserts the affirm‐ ative defense. See, e.g., Buchanan, 776 F.3d at 396–97 (recog‐ nizing  general  rule);  cf.  Wis.  Stat.  § 893.05  (when  statute  of  limitations  expires,  “the  right  is  extinguished  as  well  as  the  remedy”). The creditor retains the legal right to appeal to the  debtor  to  honor  the  debt  out  of  a  sense  of  moral  obligation  even if the legal obligation can no longer be enforced in court.  Nevertheless,  the  opportunities  for  mischief  and  deception,  particularly when sophisticated parties aim carefully crafted  messages at unsophisticated consumers, may well be so great  that the better approach is simply to find that any such efforts  violate the FDCPA’s prohibitions on deceptive or misleading  means to collect debts, § 1692e, and on “unfair or unconscion‐ able means” to attempt to collect debts, § 1692f.  The plaintiff does not argue for that broad rule here, how‐ ever, and we can decide this case on narrower grounds. We  agree with the district court’s two reasons for finding that the  dunning  letter  here  was  deceptive.  First,  the  letter  does  not  even  hint,  let  alone  make  clear  to  the  recipient,  that  if  he  makes a partial payment or even just a promise to make a par‐ tial payment, he risks loss of the otherwise ironclad protection  of the statute of limitations. Second, the letter did not make  clear to the recipient that the law prohibits the collector from  Case: 15-1567 8  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 No. 15‐1567  suing to collect this old debt. Either is sufficient reason to af‐ firm summary judgment for the plaintiff.  A. The Danger of Resetting the Statute of Limitations  We begin with the danger that a debtor who accepts the  offered terms of settlement will, by doing so, waive his other‐ wise absolute defense under the statute of limitations. Only  the  rarest  consumer‐debtor  will  recognize  this  danger.  See,  e.g.,  Buchanan,  776  F.3d  at  399;  McMahon,  744  F.3d  at  1021;  Pantoja,  78 F.  Supp. 3d at 746; Debt Collection,  78 Fed. Reg.  67,848,  67,876  (Nov.  12,  2013)  (advance  notice  of  proposed  rulemaking by Consumer Financial Protection Bureau).   This danger is present under Illinois law, which governs  the underlying debt here. The statute of limitations for written  contracts and debts is ten years. The statute provides further:  “if  any  payment  or  new  promise  to  pay  has  been  made,  in  writing … within or after the period of 10 years, then an action  may be commenced thereon at any time within 10 years after  the time of such payment or promise to pay.” 735 ILCS 5/13‐ 206. That is, a new payment or written promise to pay starts a  new ten‐year clock.  The applicable statute of limitations could also be the five‐ year limit of 735 ILCS 5/13‐205, which seems to apply if the  plaintiff‐debt  collector  does  not  have  written  proof  of  the  debt. See Herkert v. MRC Receivables Corp., 655 F. Supp. 2d 870,  878 (N.D. Ill. 2009), citing Parkis, 2008 WL 94798, at *5; Ramirez  v. Palisades Collection, LLC, 2008 WL 2512679, at *3–*4 (N.D. Ill.  2008).2 Illinois courts hold that a new promise to pay will also                                                    2  We  would  expect  a  debt  collector  to  know  whether  it  has  written  proof of the debt, and thus which statute would apply, before it attempts  to collect the debt.  Case: 15-1567 No. 15‐1567  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 9 start a new five‐year clock under this statute. See, e.g., Abdill  v. Abdill,  126  N.E.  543,  544  (Ill.  1920);  Schmidt  v.  Desser,  401  N.E.2d 1299 (Ill. App. 1980) (requiring unambiguous written  promise to restart clock); Ross v. St. Clair Foundry Corp. 271 Ill.  App. 271, 273 (1933).  On  this  point,  case  law  allows  some  room  for  disagree‐ ment  about  the  precise  scope  of  Illinois  law,  such  as  which  statute applies, whether the new promise to pay must be ex‐ plicit or may be implied, and whether the new promise to pay  must be in writing. Portfolio Recovery also points out that the  most  relevant  precedents  are  relatively  old.  None  of  those  points save this letter from being deceptive.  Whatever the precise scope of the Illinois law on restarting  the statute of limitations clock with a partial payment or new  promise to pay, either step would have put Pantoja in a much  worse legal position than he would have been in before taking  the step. Before he received defendant’s letter, he had an ab‐ solute  defense  to  any  possible  collection  suit,  which  would  have been illegal to file. If he had made or promised to make  a partial payment, he could have been sued, likely as a pro se  defendant, in a new suit. In such a suit, at best, he would have  had to challenge the collector’s reliance on these Illinois stat‐ utes and case law that would have given the collector substan‐ tial  support.  Silence  about  that  significant  risk  of  losing  the  protection  of  the  statute  of  limitations  renders  Portfolio  Re‐ covery’s dunning letter misleading and deceptive as a matter  of law.  To avoid this result, Portfolio Recovery points to the open‐ ing  language  in  its  letter:  “We  are  offering  to  settle  this  ac‐ count FOR GOOD!”, and the language close to the settlement  Case: 15-1567 10  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 No. 15‐1567  offers: “Once the full settlement payment is received your ac‐ count  will  be  considered  settled  in  full.”  Portfolio  Recovery  argues that these assurances show there was no danger of de‐ ception  here  because  an  unsophisticated  consumer  would  have understood that his debt would have been extinguished  if he had accepted its offer.   That  argument  misses  the  point.  We  assume  that  if  the  debtor actually accepted the offer and made all payments re‐ quired for the settlement, without missing one or being late  once, the defendant could not have tried to revive the under‐ lying debt for the full amount. But that’s not the relevant dan‐ ger.  The  point  is  that  an  unsophisticated  consumer  debtor  who makes the first payment or who promises to make a par‐ tial  payment  is  much  worse  off  than  he  would  have  been  without  taking  either  step.  If  he  then  fails  or  refuses  to  pay  further, he will face a potential lawsuit. For purposes of this  appeal, it does not matter whether a failure to make further  payments would revive the original amount of the debt or just  the  smaller  amount  of  the  settlement  offer.  Either  way,  the  debtor will be much worse off.  We  assume  that  a  few  consumer  debtors,  even  if  they  know  the  debt  can  never  be  collected  in  a  lawsuit,  might  choose to pay an asserted debt based on a sense of moral ob‐ ligation. But we believe the FDCPA prohibits a debt collector  from  luring  debtors  away  from  the  shelter  of  the  statute  of  limitations without providing an unambiguous warning that  an unsophisticated consumer would understand. We will not  attempt to prescribe exact language for debt collectors to use  when writing such letters, but the language would need to be  clear,  accessible,  and  unambiguous  to  the  unsophisticated  consumer. Summary judgment for plaintiff was appropriate  Case: 15-1567 Document: 41 Filed: 03/29/2017 No. 15‐1567  Pages: 14 11 here because this letter provided no indication of the relevant  danger.   B. We Choose Not to Sue You, or We Cannot Sue You?  The  second  reason  we  agree  with  the  district  court  that  Portfolio Recovery’s letter is deceptive and misleading is that  it gives the impression that Portfolio Recovery has only cho‐ sen not to sue, not that it is legally barred from doing so. De‐ fendant points out, though, that its letter to Pantoja does not  threaten  a  lawsuit,  and  it  even  says  that  Portfolio  Recovery  “will not sue you for it.”  As the district noted, this carefully worded sentence was  taken from a 2012 consent decree between the Federal Trade  Commission and another debt collector. Where that other col‐ lector knew the statute of limitations had expired, the decree  required  collection  letters  to  say:  “The  law  limits  how  long  you can be sued on a debt. Because of the age of your debt,  we will not sue you for it.” McMahon v. LVNV Funding, LLC,  2012 WL 2597933, at *2 (N.D. Ill. July 5, 2012), rev’d on other  grounds, 744 F.3d 1010 (7th Cir. 2014); see also 78 Fed. Reg. at  67,876  n.240  (quoting  consent  decree).  As  the  district  court  also noted, Portfolio Recovery omitted the first sentence from  the consent decree about the law limiting how long you can  be sued for a debt. It opted instead to include only the vaguer  “Because of the age of your debt we will not sue you for it ….”  The reader is left to wonder whether Portfolio has chosen to  go easy on this old debt out of the goodness of its heart, or  perhaps because it might be difficult to prove the debt, or per‐ haps for some other reason.   The  district  court  wrote:  “Upon  receipt  of  the  letter  the  only reasonable conclusion that an unsophisticated consumer  Case: 15-1567 12  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 No. 15‐1567  (or any consumer) could reach is that defendant was seeking  to collect on a legally enforceable debt, even if defendant in‐ dicated that it chose not to sue.” 78 F. Supp. 3d at 746. Portfo‐ lio Recovery argues that its letter’s language is ambiguous, so  that summary judgment was improper and so that the plain‐ tiff should have been required to come forward with a con‐ sumer  survey  or  some  other  convincing  evidence  that  con‐ sumers  would  actually  understand  the  language  as  the  dis‐ trict court did.   When handling FDCPA cases, we use the legal concept of  the unsophisticated consumer to gauge the actions of debt col‐ lectors. The unsophisticated consumer is “uninformed, naïve,  and trusting, but possesses rudimentary knowledge about the  financial world, is wise enough to read collection notices with  added care, possesses ‘reasonable intelligence,’ and is capable  of making basic logical deductions and inferences.” Williams  v. OSI Educ. Servs., Inc., 505 F.3d 675, 678 (7th Cir. 2007) (inter‐ nal quotations and alterations removed). Applying this stand‐ ard, the issue is whether the dunning letter “could well con‐ fuse a substantial number of recipients.” Id., quoting Taylor v.  Cavalry Inv., LLC, 365 F.3d 572, 575 (7th Cir. 2004).  When  assessing  whether  a  dunning  letter  violates  the  FDCPA,  whether  an  unsophisticated  consumer  would  find  certain  debt‐collection  language  misleading  is  often  a  ques‐ tion of fact. Lox v. CDA, Ltd., 689 F.3d 818, 822 (7th Cir. 2012),  citing Walker v. Nat’l Recovery, Inc., 200 F.3d 500, 503 (7th Cir.  1999); Evory, 505 F.3d at 776. We have further explained:   As an outgrowth of this practice, we have deter‐ mined that there are three categories of § 1692e  cases. The first category includes cases in which  the allegedly offensive language is plainly and  Case: 15-1567 Document: 41 Filed: 03/29/2017 No. 15‐1567  Pages: 14 13 clearly  not  misleading.  In  cases  of  this  nature,  no extrinsic evidence is needed to show that the  reasonable  unsophisticated  consumer  would  not be confused by the pertinent language. The  second  category  of  cases  includes  debt  collec‐ tion language that is not misleading or confus‐ ing on its face, but has the potential to be mis‐ leading  to  the  unsophisticated  consumer.  If  a  case  falls  into this category, we have held  that  plaintiffs may prevail only by producing extrin‐ sic  evidence,  such  as  consumer  surveys,  to  prove that unsophisticated consumers do in fact  find  the  challenged  statements  misleading  or  deceptive. The final category includes cases in‐ volving letters that are plainly deceptive or mis‐ leading, and therefore do not require any extrin‐ sic evidence in order for the plaintiff to be suc‐ cessful.   Lox,  689  F.3d  at  822,  quoting  Ruth,  577  F.3d  at  800  (internal  citations  omitted).  Where  the  FDCPA  requires  clarity,  how‐ ever, ambiguity itself can prove a violation. E.g., Janetos v. Ful‐ ton Friedman & Gullace, LLP, 825 F.3d 317, 323 (7th Cir. 2016),  citing Chuway v. National Action Fin. Servs., Inc., 362 F.3d 944,  947–48 (7th Cir. 2004).  We are not sure that the only reasonable way to read de‐ fendant’s  letter  is  the  district  court’s  reading,  that  the  letter  would confuse all unsophisticated consumers, but we are con‐ fident  that  it  is  one  reasonable  way  to  read  it.  Closer  to  the  heart of the issue, this letter is an example of careful and de‐ liberate ambiguity. (Recall how it adopts part of the language  Case: 15-1567 14  Document: 41 Filed: 03/29/2017 Pages: 14 No. 15‐1567  from another debt collector’s consent decree.) The very ambi‐ guity that Portfolio Recovery claims should save it from sum‐ mary judgment convinces us that summary judgment was ap‐ propriate. The carefully crafted language, chosen to obscure  from the debtor that the law prohibits the collector from suing  to collect this debt or even from threatening to do so, is the  sort of misleading tactic the FDCPA prohibits. The only rea‐ son to use such carefully ambiguous language is the expecta‐ tion that at least some unsophisticated debtors will misunder‐ stand and will choose to pay on the ancient, time‐barred debts  because they fear the consequences of not doing so.  The judgment of the district court is AFFIRMED.          

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?