Al-Haroon B. Husain v. Patrick S. Layng


Filed opinion of the court by Judge Easterbrook. The judgment disbarring Husain is AFFIRMED. The Executive Committe's order in the contempt appeal is VACATED, and that aspect of the case is REMANDED for decision by a district judge. William J. Bauer, Circuit Judge; Frank H. Easterbrook, Circuit Judge and Jon E. DeGuilio, District Court Judge. [6859907-1] [6859907] [15-3308, 16-1254]

Download PDF
Case: 15-3308 Document: 65 Filed: 08/08/2017 Pages: 6 In the United States Court of Appeals For the Seventh Circuit ____________________  Nos. 15‐3308 & 16‐1254  IN THE MATTER OF:  AL‐HAROON B. HUSAIN,  Appellant.  ____________________  Appeals from the United States District Court for the  Northern District of Illinois, Eastern Division.  ____________________  ARGUED MARCH 27, 2017 — DECIDED AUGUST 8, 2017  ____________________  Before  BAUER  and  EASTERBROOK,  Circuit  Judges,  and  DEGUILIO, District Judge.*  EASTERBROOK, Circuit Judge. The Bankruptcy Court for the  Northern District of Illinois disbarred Al‐Haroon B. Husain.  (The court called the step “permanent suspension,” which is  disbarment by another name.) The United States Trustee be‐ gan the proceeding by alleging that Husain’s filings regular‐ ly  failed  to  include  debtors’  genuine  signatures.  The  full  bench  assigned  the  disciplinary  proceeding  to  Bankruptcy                                                    * Of the Northern District of Indiana, sitting by designation.  Case: 15-3308 2  Document: 65 Filed: 08/08/2017 Pages: 6 Nos. 15‐3308 & 16‐1254  Judge Cox, who held a lengthy hearing and made extensive  findings.  In  re  Husain,  533  B.R.  658  (N.D.  Ill.  2015).  In  addi‐ tion to disbarring Husain, Judge Cox also ordered him to re‐ fund fees he had collected from 18 clients. When he did not  do so, Judge Cox held him in contempt of court.  Husain  appealed  both  the  disbarment  and  the  contempt  finding  to  the  district  court.  It  assigned  both  appeals  to  the  court’s  five‐member  Executive  Committee,  which  handles  the court’s disciplinary proceedings. The Executive Commit‐ tee  affirmed  the  order  disbarring  Husain  but  dismissed  the  appeal  from  the  order  holding  Husain  in  contempt.  Unfor‐ tunately,  the  Executive  Committee  did  not  transfer  the  con‐ tempt appeal to a single judge. Yet 28 U.S.C. §158(a) entitles  Husain to review by at least one district judge. We therefore  remand the contempt appeal to the district court for assign‐ ment to, and decision by, a single judge. The disbarment is‐ sue, by contrast, is ready for decision by this court.  The  bankruptcy  court  found  that  Husain  as  a  matter  of  routine:  •  Signed clients’ names to documents that the debtors  must verify under penalty of perjury. See 28 U.S.C.  §1746;  Fed.  R.  Bankr.  P.  1008.  The  signatures  pur‐ ported to be the debtors’ own; Husain did not indi‐ cate that someone else was signing for the debtors.  •  Copied  and  reused  clients’  signatures,  so  that  they  appeared  to  have  signed  documents  they  had  not  seen.  •  Applied  these  forged  or  copied  signatures  to  docu‐ ments  that  did  not  reveal  all  of  the  debtors’  assets,  and  which  the  debtors  would  not  have  signed  had  Case: 15-3308 Document: 65 Filed: 08/08/2017 Pages: 6 Nos. 15‐3308 & 16‐1254  they  seen  the  documents  before  they  were  submit‐ ted to the court.  •  Submitted petitions and other documents on behalf  of  ineligible  debtors  (including  one  Husain  knew  lives in Bulgaria rather than Illinois, where Husain’s  multiple filings said he lives).  •  Submitted  documents  that  through  statistical  im‐ probability  could  not  have  been  honest.  For  exam‐ ple,  in  a  sample  of  110  of  Husain’s  cases  examined  by  the  U.S.  Trustee,  schedules  in  106  reported  that  the  debtor  had  exactly  $200  in  cash,  and  in  93  of  these 106 the schedules reported exactly $600 worth  of household goods and $200 worth of clothing. Hu‐ sain testified that these numbers had been furnished  by  his  clients  without  his  prompting;  Judge  Cox  found him not credible.  •  Submitted  documents  that  omitted  material  assets.  For  example,  the  court  found  that  the  bankruptcy  papers  Husain  filed  (and  signed)  for  Mirza  and  Sakeena  Baig  omitted  two  pieces  of  real  property,  three  motor  vehicles,  a  bank  account,  a  whole‐life  insurance  policy,  and  a  retirement  account,  even  though  the  Baigs  had  told  him  about  those  assets.  533 B.R. at 670.  •  Lied on the stand during the hearing (the judge five  times wrote that Husain was “incredible,” once that  he  was  “not  credible,”  and  once  that  he  made  a  “false  statement”).  Under  oath,  Husain  denied  many of the facts described above; the judge did not  3  Case: 15-3308 4  Document: 65 Filed: 08/08/2017 Pages: 6 Nos. 15‐3308 & 16‐1254  believe  him,  and  documentary  evidence  strongly  shows that Husain was lying to the court.  Husain’s  brief in  this  court says that he accepts all  of  Judge  Cox’s factual findings. He contends nonetheless that they do  not justify disbarment. (In a letter filed after oral argument,  Husain’s lawyer asked for permission to file new briefs that  would  contest  the  judge’s  findings  of  fact.  That  request  is  denied.  One  set  of  briefs  is  all  any  appellant  is  entitled  to.  Counsel’s  conclusion  that  he  made  a  tactical  error  does  not  justify a do‐over.)  We  take  Judge  Cox’s  findings  as  established  and  ask:  How  can  a  lawyer  who  committed  extensive  perjury  in  a  disciplinary proceeding argue with a straight face that he is  entitled to remain in the court’s bar? How can a lawyer who  routinely  omitted  assets  from  debtors’  schedules  expect  to  remain  in  good  standing?  Husain’s  appellate  counsel  con‐ tends, essentially, that “everyone does it”—for example, that  most  filings  in  consumer  bankruptcies  contain  schedules  of  assets  with  the  same  numbers,  whether  or  not  those  num‐ bers are plausible estimates of the debtors’ assets. It ought to  be  enough,  Husain  asserted  in  the  disciplinary  proceeding,  to  file  the  same  list  of  assets  in  case  after  case  and  wait  for  the Trustee to contest those that seem inaccurate. Judge Cox  emphatically  (and  properly)  rejected  that  as  a  proposition  about  appropriate  practice;  by  making  such  an  argument  Husain  just  added  to  the  reasons  for  his  disbarment.  Judge  Cox added that most bankruptcy lawyers do not practice the  way Husain did. But suppose this is false. That might mean  that more disciplinary proceedings are in order; it would not  exculpate Husain.  Case: 15-3308 Document: 65 Nos. 15‐3308 & 16‐1254  Filed: 08/08/2017 Pages: 6 5  With  respect  to  the  forged  or  copied  signatures,  Husain  essentially  shrugs  his  shoulders  and  contends  that  it  just  does not matter whether the debtor has read the papers and  verified their truth. That may be so for some filings, but Rule  1008 enumerates those filings that must be supported by the  debtor’s personal pledge of honesty and accuracy. In the ab‐ sence of the debtor’s signature or other form of verification,  it is impossible to prosecute persons who misrepresent their  assets.  A  lawyer  who  tried  to  insulate  clients  from  liability  for false schedules surely had to know that the responsibility  would fall on his own shoulders.  Husain’s  assertion  that  clients  authorized  him  to  sign  their  names  is  unavailing  for  two  reasons:  first,  Judge  Cox  found that many of Husain’s clients had done no such thing;  second, Rule 1008 requires a bankruptcy lawyer to obtain the  debtor’s  verification  for  “[a]ll  petitions,  lists,  schedules,  statements and amendments thereto”. No verification on the  debtor’s oath or affirmation, no valid filing. Husain has nev‐ er tried to reconcile his standard operating practice with the  language of Rule 1008.  One more subject requires a few words. This appeal has  been handled under seal. The briefs and the entire appellate  record  have  been  concealed  from  public  view.  Even  the  ap‐ pellate docket has been sealed.  Our Clerk’s Office noted that the appeals involved a law‐ yer’s  disciplinary  proceeding  and  assumed  that,  because  many  disciplinary  proceedings  initiated  by  this  court  are  conducted in confidence, disciplinary appeals also should be  confidential.  That  assumption  is  unwarranted.  Judge  Cox’s  opinion  was  published.  There  is  no  secrecy  to  maintain,  no  reason to depart from the strong norm that judicial proceed‐ Case: 15-3308 6  Document: 65 Filed: 08/08/2017 Pages: 6 Nos. 15‐3308 & 16‐1254  ings  are  open  to  public  view.  See,  e.g.,  Baxter  International,  Inc. v. Abbott Laboratories, 297 F.3d 544 (7th Cir. 2002). What’s  more, keeping any part of the briefs and record in an appeal  secret  requires  a  judicial  order.  None  was  entered  in  this  case;  secrecy  was  entirely  the  staff’s  doing.  All  papers  in  these appeals must now be placed in the public record, and  in future cases the Clerk’s Office will not seal the docket, the  briefs, or any part of the record without a judicial order.  The judgment disbarring Husain is affirmed. The Exec‐ utive  Committee’s  order  in  the  contempt  appeal  is  vacated,  and that aspect of the case is remanded for decision by a dis‐ trict judge. 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?