USA v. David Wenzel


Filed opinion of the court by Judge Flaum. AFFIRMED. Diane P. Wood, Chief Judge; Joel M. Flaum, Circuit Judge and Frank H. Easterbrook, Circuit Judge. [6837121-1] [6837121] [16-1323]

Download PDF
Case: 16-1323 Document: 40 Filed: 04/27/2017   Pages: 8   In the United States Court of Appeals For the Seventh Circuit ____________________  No. 16‐1323  UNITED STATES OF AMERICA,  Plaintiff‐Appellee,  v.  DAVID G. WENZEL,  Defendant‐Appellant.  ____________________  Appeal from the United States District Court for the  Western District of Wisconsin.  No. 15‐cr‐63‐bbc — Barbara B. Crabb, Judge.  ____________________  ARGUED APRIL 11, 2017 — DECIDED APRIL 27, 2017  ____________________  Before WOOD, Chief Judge, and FLAUM and EASTERBROOK,  Circuit Judges.  FLAUM, Circuit Judge. David G. Wenzel appeals the denial  of his motion to suppress evidence gathered as the result of  search warrants executed on his home. For the following rea‐ sons, we affirm.   Case: 16-1323 Document: 40 Filed: 04/27/2017 2  Pages: 8 No. 16‐1323  I. Background  Wenzel  occasionally  looked  after  young  children  at  his  Wisconsin home. On March 25, 2015, one mother dropped off  her son in Wenzel’s care. When the mother returned to pick  up her son, she went into the house to use the restroom. Inside  the  restroom,  she  noticed  a  red  light  coming  from  inside  a  grated vent and pointing towards the toilet. She pried off the  vent cover and pulled out a video camera wrapped in black  electrical  tape.  The  mother  reported  this  information  to  the  Rock County Sheriff’s Department. Law‐enforcement officers  checked Wenzel’s criminal history and discovered that he was  on the sex‐offender registry and had been convicted in 1997  of first‐degree sexual assault.   On March 26, 2015, a Rock County detective applied for a  warrant to search Wenzel’s residence. The supporting affida‐ vit described Wenzel’s property and listed several categories  of items the detective believed could be found in connection  with hidden‐camera recordings.1 The affidavit included facts                                                    1 The items authorized by the search included:   Video tapes, camera hardware, film, video recording de‐ vices, DVDs, cellular phones, digital storage devices, pho‐ tographs,  photo  equipment,  Pornographic  materials,  computers,  (central  processing  units),  computer  attach‐ ments, computer monitors, computer scanners, computer  hard drives, and any other computer components used to  generate computer discs or other inscribable media, and  any other storage media such as computer discs, thumb  drives,  tapes,  CD  ROMS,  or  CD  writeables,  and  books,  materials, and manuals relating to computer operation or  software operation, and any software or passwords nec‐ essary  to  examine  the  computer’s  readable  records,  text  Case: 16-1323 Document: 40 Filed: 04/27/2017 No. 16‐1323  Pages: 8 3  the  detective  believed  would  establish  probable  cause  that  Wenzel had violated Wis. Stat. § 942.09, “Representations de‐ picting  nudity,”  which  prohibits  certain  clandestine  record‐ ings  of  others.2  The  affidavit  detailed  the  detective’s  many  years of law‐enforcement training and experience, including  previous investigations of child‐sex offenses and violations of  §  942.09;  the  mother’s  firsthand  account  of  discovering  the  video camera in Wenzel’s bathroom; the detective’s awareness  that hidden cameras such as Wenzel’s could connect to vari‐ ous  recording  devices  and  that  such  recordings  were  often  shared on the Internet or stored on hard drives; and Wenzel’s  criminal history and sex‐offender‐registry status. The affida‐ vit requested permission to search Wenzel’s property for re‐ cording‐related items.   The  same  day,  the  Rock  County  Circuit  Court  issued  a  warrant  authorizing  the  search,  and  officers  conducted  the  search later that day. On April 2, 2015, law‐enforcement offic‐ ers requested a follow‐on search warrant for evidence of child  pornography,  supported  by  evidence  gathered  during  the  March 26 search.                                                     messaging, Internet chat, E‐mail, web camera images, to  include the contents of any above listed item, or anything  else  that  would  constitute  evidence  of  a  crime,  to  wit:  Representations  Depicting  Nudity,  in  violation  of  Wis‐ consin Statute 942.09 … .  2  Section  942.09  generally  prohibits  capturing,  reproducing,  pos‐ sessing, distributing, or exhibiting “an intimate representation without the  consent  of  the  person  depicted  under  circumstances  in  which  he or  she  has a reasonable expectation of privacy, if the [defendant] knows or has  reason to know that the person who is depicted does not consent to the  capture of the intimate representation.” Wis. Stat. § 942.09(2).  Case: 16-1323 Document: 40 Filed: 04/27/2017 4  Pages: 8 No. 16‐1323  On the basis of evidence collected from those searches, on  May  13,  2015,  the  government  charged  Wenzel  with  two  counts of unlawfully creating child pornography in violation  of 18 U.S.C. § 2251(a). On August 17, 2015, Wenzel moved to  suppress evidence from the March 26 search and all deriva‐ tive evidence. The magistrate judge, on September 23, 2015,  recommended denying Wenzel’s motion and finding that the  warrant  was  supported  by  probable  cause,  was  not  overly  broad, and in any case was subject to the good‐faith exception.  On October 9, 2015, the district court adopted the recommen‐ dation.   Wenzel pleaded guilty on December 28, 2015, pursuant to  a written plea agreement that reserved his right to appeal the  denial of the motion to suppress. On February 5, 2016, the dis‐ trict court sentenced Wenzel to twenty‐five years’ incarcera‐ tion  and  twenty  years’  supervised  release.  This  appeal  fol‐ lowed.   II. Discussion  When reviewing a district court’s decision on a motion to  suppress, we review the court’s factual findings for clear error  and  its  legal  conclusions  de  novo.  United  States  v.  Kelly,  772  F.3d 1072, 1077 (7th Cir. 2014) (citation omitted).   A. Probable Cause  Wenzel  first  argues  that  the  March  26  warrant  was  not  supported by probable cause.3 This Court affords “great def‐ erence to the decision of the judge issuing  the warrant, and                                                    3 Wenzel does not directly challenge the April 2 warrant, but argues  that the evidence from both searches should be suppressed if the March  26 warrant is determined to be unconstitutional.   Case: 16-1323 Document: 40 Filed: 04/27/2017 No. 16‐1323  Pages: 8 5  we will uphold a finding of probable cause so long as the is‐ suing judge had a substantial basis to conclude that the search  was reasonably likely  to uncover  evidence of wrongdoing.”  United States v. Aljabari, 626 F.3d 940, 944 (7th Cir. 2010) (cita‐ tions and internal quotation marks omitted); see also Illinois v.  Gates, 462 U.S. 213, 236 (1983). Probable cause for a search ex‐ ists when known facts and circumstances would cause a rea‐ sonable  person  to  believe  that  evidence  of  a  crime  will  be  found. Ornelas v. United States, 517 U.S. 690, 696 (1996) (cita‐ tions omitted). Courts employ common sense in reading the  supporting  affidavit  as  a  whole.  See  United  States  v.  Quinta‐ nilla, 218 F.3d 674, 677 (7th Cir. 2000) (citation omitted).   The warrant in this case was issued based on an affidavit  supported by an informant’s tip. In such circumstances, courts  consider  the  totality  of  the  circumstances  to  determine  whether  that  information  establishes  probable  cause  for  the  search, including the following factors:   (1) the extent to which the police have corrobo‐ rated the informant’s statements;   (2)  the  degree  to  which  the  informant  has  ac‐ quired firsthand knowledge of the events;   (3) the amount of detail provided;   (4) the amount of time between the date of the  events  and  the  application  for  the  search  war‐ rant; and   (5) whether the informant personally appeared  before the judge issuing the warrant.   United States v. Gregory, 795 F.3d 735, 741 (7th Cir. 2015) (citing  United States v. Koerth, 312 F.3d 862, 866 (7th Cir. 2002)).   Case: 16-1323 Document: 40 6  Filed: 04/27/2017 Pages: 8 No. 16‐1323  The mother who found Wenzel’s hidden camera did not  personally testify before the judge who issued the March 26  warrant. However, the other relevant factors were sufficient  to support a finding of probable cause that Wenzel had vio‐ lated Wis. Stat. § 942.09. The mother provided a detailed, first‐ hand account of the incident in which she had found a hidden  camera wrapped in black electrical tape, placed inside a cov‐ ered  vent,  and  pointed  towards  the  toilet.  She  also  told  the  officers that she had left her child at Wenzel’s home to be su‐ pervised  by  Wenzel.  The  incident  took  place  on  March  25,  2015; and the affidavit, based on the mother’s statement, was  submitted the  next  day.  And  in  the  meantime,  law‐enforce‐ ment officers searched Wenzel’s criminal history and learned  that  he  was  on  the  sex‐offense  registry  and  had  been  con‐ victed  of  a  first‐degree  sexual  offense.  Together,  these  facts  were sufficient to give rise to probable cause that Wenzel had  violated Wis. Stat. § 942.09.   B. Overbreadth   Wenzel next argues that the warrant was overbroad in two  ways:  It  encompassed  too  many  items,  and  authorized  a  search of too much of Wenzel’s property. The Fourth Amend‐ ment requires a warrant to “particularly describ[e] the place  to  be  searched,  and  the  …  things  to  be  seized.”  U.S.  Const.  amend. IV. Accordingly, “the scope of a lawful search is de‐ fined by the object of the search and the places in which there  is probable cause to believe that it may be found.” Maryland v.  Garrison, 480 U.S. 79, 84 (1987) (internal quotation marks omit‐ ted).  To  satisfy  this  requirement,  “a  warrant  must  explicate  the items to be seized only as precisely as the circumstances  and the nature of the alleged crime permit.” United States v.  Case: 16-1323 No. 16‐1323  Document: 40 Filed: 04/27/2017 Pages: 8 7  Vitek  Supply  Corp.,  144  F.3d  476,  481  (7th  Cir.  1998)  (citation  omitted).  Wenzel’s main argument is that the detectives who inter‐ viewed  the  mother  should  have  asked  her  approximately  twenty‐nine additional questions and narrowed the scope of  the warrant affidavit accordingly. However, courts do not ask  whether a warrant could have been more precise; rather, we  ask whether a warrant was sufficiently precise to satisfy con‐ stitutional requirements. In this case, the warrant listed sev‐ eral  concrete  categories  of  items,  all  of  which  related  to  the  capturing, storage, or dissemination of recorded images, or to  law‐enforcement officers’ ability to effectively retrieve stored  images. There is nothing constitutionally problematic in au‐ thorizing a search for all such items when there was probable  cause  to  believe  that  a  suspect  was  clandestinely  recording  people who used his bathroom, in violation of state laws pro‐ hibiting such recordings.  At oral argument, Wenzel asserted that the warrant, which  authorized searching outbuildings and vehicles on Wenzel’s  property, was also too broad in geographic scope. However,  he did not develop such an argument in his opening brief on  appeal, and so forfeited it. See Wedemeyer v. CSX Transp., Inc.,  850 F.3d 889, 897 (7th Cir. 2017) (citation omitted). Regardless,  the recording‐related items authorized to be seized—ranging  in  size  from  computers  to  thumb  drives—could  plausibly  have been found in outbuildings such as sheds, or in Wenzel’s  vehicle.  Unlike  searching  for  a  stolen  lawnmower  in  a  bed‐ room, see Garrison, 480 U.S. at 84 (citing United States v. Ross,  456 U.S. 798, 824 (1982)), the warrant in this case did not au‐ thorize a search for items that could not plausibly be found in  Case: 16-1323 Document: 40 Filed: 04/27/2017 8  Pages: 8 No. 16‐1323  the authorized locations. In sum, the warrant’s scope was suf‐ ficiently tailored to the nature of the crime being investigated.  C. Good‐Faith Exception  The  government  argues  that  the  good‐faith  exception  would apply as an alternative ground for denying Wenzel’s  motion to suppress. See United States v. Leon, 468 U.S. 897, 926  (1984). The magistrate judge agreed that the exception would  apply  and  the  district  court  adopted  this  recommendation.  Because we hold that the warrant was not unconstitutional,  we need not reach the issue of whether the good‐faith excep‐ tion  would  apply.  We  note,  however,  that  Wenzel  did  not  challenge this alternate ruling on appeal, and he advanced no  arguments  that  the  state‐court  judge  “abandoned  his  de‐ tached and neutral role” when he issued the warrant, or that  “the officers were dishonest or reckless in preparing their af‐ fidavit or could not have harbored an objectively reasonable  belief in the existence of probable cause.” Id.  III. Conclusion  For the foregoing reasons, we AFFIRM the judgment of the  district court. 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?