Karen Smith v. Capital One Bank


Filed opinion of the court by Judge Flaum. AFFIRMED. Joel M. Flaum, Circuit Judge; Michael S. Kanne, Circuit Judge and Jane E. Magnus-Stinson, Chief District Court Judge. [6806486-1] [6806486] [16-1422, 16-1423]

Download PDF
Case: 16-1422 Document: 42 Filed: 12/22/2016 Pages: 11     In the United States Court of Appeals For the Seventh Circuit ____________________  Nos. 16‐1422 & 16‐1423  KAREN SMITH,  Plaintiff‐Appellant,  v.  CAPITAL ONE BANK (USA), N.A.   and KOHN LAW FIRM S.C.,   Defendants‐Appellees.  ____________________  Appeals from the United States District Court for the  Eastern District of Wisconsin.  Nos. 15‐CV‐0849 and 15‐CV‐0851 — Lynn Adelman, Judge.  ____________________  ARGUED NOVEMBER 4, 2016 — DECIDED DECEMBER 22, 2016  ____________________  Before  FLAUM  and  KANNE,  Circuit  Judges,  and  MAGNUS‐ STINSON, District Judge.*  FLAUM, Circuit Judge. Plaintiff‐appellant Karen Smith filed  for bankruptcy. During the course of the bankruptcy proceed‐                                                   * Of the Southern District of Indiana, sitting by designation.  Case: 16-1422 Document: 42 2  Filed: 12/22/2016 Pages: 11 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  ings, defendant‐appellee Capital One Bank USA, N.A. (“Cap‐ ital  One”),  represented  by  defendant‐appellee  Kohn  Law  Firm S.C. (“Kohn”), filed suit against Smith’s husband to col‐ lect on a credit card debt he owed. Appellant Smith initiated  an  adversary  proceeding  in  the  bankruptcy  court,  alleging  that  appellees  had  violated  the  co‐debtor  stay  of  11  U.S.C.  § 1301. The bankruptcy court granted summary judgment for  appellant  Smith,  holding  that  Capital  One’s  lawsuit  against  Smith’s  husband had  violated  the co‐debtor stay  due to the  operation of Wisconsin marital law, Wis. Stat. § 766.55, which  makes  marital  property  available  to  satisfy  certain  kinds  of  debts. On interlocutory appeal, the district court reversed the  bankruptcy court, holding that the co‐debtor stay did not ap‐ ply despite the application of Wisconsin marital law. We af‐ firm.  I. Background  Appellant Smith filed for bankruptcy under Chapter 13 in  July 2011. Prior to that, Smith’s husband had obtained a Cap‐ ital One credit card that he used for consumer debts for the  Smith  family.  Smith’s  husband  did  not  join  Smith’s  bank‐ ruptcy petition and Smith did not list him (or anyone else) as  a  co‐debtor.1  In  December  2011,  the  bankruptcy  court  con‐ firmed Smith’s Chapter 13 plan.   In July 2014, during Smith’s repayment period under her  bankruptcy  plan,  Capital  One,  through  Kohn,  sued  Smith’s                                                    1  Smith  listed  Capital  One  as  an  unsecured  creditor  in  her  bankruptcy  schedules, and Capital One received notice of the bankruptcy. Capital One  then filed a claim for $1,850.08 for “goods sold.” However, this was in con‐ nection with an unrelated debt for Smith’s purchases at Kohl’s not made  using Mr. Smith’s Capital One credit card.  Case: 16-1422 Document: 42 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  Filed: 12/22/2016 Pages: 11 3  husband in Wisconsin state court over amounts owed on his  credit card account. Capital One received judgment in its fa‐ vor in August 2014, but has not attempted to enforce the judg‐ ment.  In February 2015, Smith initiated an adversary proceeding  in bankruptcy court against appellees. She brought six causes  of action, alleging violations of the co‐debtor stay, 11 U.S.C.  § 1301(a); the Wisconsin Consumer Act, Wis. Stat. § 427.104;  and the Fair Debt Collection Practices Act, 15 U.S.C. § 1692(d)‐ (e). All of Smith’s claims rested on the theory that Smith’s hus‐ band’s credit card debt was covered by the co‐debtor stay due  to the operation of Wisconsin marital law, Wis. Stat. § 766.55,  and  that  Capital  One  and  Kohn  had  violated  the  co‐debtor  stay by suing Smith’s husband.  In April 2015, Smith moved for summary judgment. The  bankruptcy court granted Smith’s motion, holding that “the  Capital One debt is a debt of the Debtor [appellant Smith] sub‐ ject to the co‐debtor stay.”  Capital One and Kohn sought and obtained leave for an  interlocutory  appeal  to  the  district  court.  The  district  court  held that the husband’s credit card debt was not Smith’s con‐ sumer debt, reversed the bankruptcy court, and remanded the  case back to the bankruptcy court to enter judgment in appel‐ lees’ favor. The court concluded that “consumer debt of the  debtor,”  as  used  in  § 1301(a),  does  not  include  a  debt  for  which the debtor is not personally liable but that may be sat‐ isfied from the debtor’s interest in marital property. Though  the district court’s order remanded the case to the bankruptcy  court, the former’s decision effectively ended Smith’s action,  since all of her claims depended on the application of the co‐ debtor stay rule. Smith now appeals that decision.  Case: 16-1422 Document: 42 4  Filed: 12/22/2016 Pages: 11 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  II. Discussion  This Court has jurisdiction over appeals from final district  court decisions. 28 U.S.C. § 158(d)(1). In the bankruptcy con‐ text, both the bankruptcy court decision and the district court  decision must be final. In re Behrens, 900 F.2d 97, 99 (7th Cir.  1990).  Though  “a  district  court’s  decision  on  appeal  from  a  bankruptcy  court’s  interlocutory  order  is  generally  not  re‐ garded  as  final  and appealable,” id., a “district  court’s  deci‐ sion  on  a  bankruptcy  court’s  interlocutory  order  may  leave  nothing for  the  bankruptcy court to do, and thus  transform  the bankruptcy court’s interlocutory order into a final appeal‐ able order,” id. n.1 (citing In re Cash Currency Exch., Inc., 762  F.2d 542, 545 n.3 (7th Cir. 1985)); see also In re Jartran, 886 F.2d  859, 861 (7th Cir. 1989) (“[A] district court order remanding  the case to the bankruptcy court may qualify as final if all that  remains to do on remand is a purely … ministerial task … .”).  In  this  case,  the  district  court’s  reversal  of  the  bankruptcy  court’s grant of summary judgment foreclosed all of Smith’s  causes of action and left nothing for the bankruptcy court to  do except enter judgment in appellees’ favor. Therefore, we  may review the district court’s decision.   We review a summary judgment decision de novo, with  factual inferences construed in favor of the non‐moving party.  Chi. Reg’l Council of Carpenters Pension Fund v. Schal Bovis, Inc.,  826 F.3d 397, 402 (7th Cir. 2016).  A. The Co‐Debtor Stay  In  addition  to  automatically  staying  claims  against  the  debtor herself, see 11 U.S.C. § 362, the Bankruptcy Code pro‐ vides other (albeit narrower) protections when co‐debtors are  involved:  Case: 16-1422 Document: 42 Filed: 12/22/2016 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  Pages: 11 5  [A]fter the order for relief under this chapter, a  creditor may not act, or commence or continue  any civil action, to collect all or any part of a con‐ sumer  debt  of  the  debtor  from  any  individual  that  is  liable  on  such  debt  with  the  debtor,  or  that secured such debt … .  11 U.S.C. § 1301(a).2 For the co‐debtor stay to apply: 1) there  must be an action to collect a consumer debt, 2) the consumer  debt must be of the debtor, and 3) the action to collect must  be against an individual that is liable on such debt with the  debtor. The parties agree that Smith’s husband’s Capital One  credit card debt was a  “consumer debt” and that appellee’s  action was against the husband.   However, Smith and appellees disagree as to whether the  credit card bills were a “consumer debt of the debtor [appellant  Smith],” triggering the co‐debtor stay protections, as opposed  to simply being a consumer debt of the husband. Ordinarily,  one’s  credit  card  debt  is  one’s  own,  and  the  co‐debtor  stay  would not bar a creditor from collecting on a non‐bankrupt  spouse’s own debts simply because the other spouse had filed  for bankruptcy. Smith argues that under a broader definition                                                    2 The Bankruptcy Code defines several of the contested terms in the co‐ debtor stay. While the phrase “consumer debt of the debtor” as a whole is  not defined, “consumer debt” is defined as a “debt incurred by an indi‐ vidual  primarily  for  a  personal,  family,  or  household  purpose,”  and  “debt”  is  defined  as  a  “liability  on  a  claim.”  11  U.S.C.  §§ 101(8),  (12).  “Claim” is defined as a “right to payment, whether or not such right is  reduced  to  judgment.”  Id.  § 101(5).  Additionally,  a  “claim  against  the  debtor” is  to be  construed  to  include  claims  against the  property of  the  debtor. Id. § 102(2).  Case: 16-1422 6  Document: 42 Filed: 12/22/2016 Pages: 11 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  of “consumer debt of the debtor,” and by operation of Wis‐ consin  marital  law,  her  husband’s  credit  card  debt  became  Smith’s for purposes of the co‐debtor stay.   We agree with appellees that the credit card debt was not  covered by the co‐debtor stay. The phrase “consumer debt of  the  debtor,”  as  Smith  points  out,  is  not  itself  defined  in  the  statute; and Smith attempts to fill this gap by highlighting the  Bankruptcy  Code  definitions  of  “debt”  (as  “liability  on  a  claim”), and “claim” (as a “right to payment”). Thus, argues  Smith, this Court should read “debt of the debtor” to include  “liability on a claim against the debtor.” However, the Bank‐ ruptcy  Code  explicitly  provides  debtors  with  protections  against  “claims”  in  other  provisions.  See,  e.g.,  11  U.S.C.  § 362(a)(1) (forbidding the commencement of an action to “re‐ cover  a  claim  against  the  debtor”)  (emphasis  added).  And  “[w]here  Congress  includes  particular  language  in  one  sec‐ tion of a statute but omits it in another section of the same Act,  it is generally presumed that Congress acts intentionally and  purposefully in the disparate inclusion or exclusion.” Russello  v. U.S., 464 U.S. 16, 23 (1983). Smith’s proposed definition also  effectively reads out of § 1301 the important qualification that  the debt be “of the debtor.” See 11 U.S.C. § 1301(a); River Rd.  Hotel Partners, LLC v. Amalgamated Bank, 651 F.3d 642, 651 (7th  Cir. 2011), aff’d sub nom. RadLAX Gateway Hotel, LLC v. Amal‐ gamated Bank, 132 S. Ct. 2065 (2012); TRW Inc. v. Andrews, 534  U.S. 19, 31 (2001) (“It is a cardinal principle of statutory con‐ struction that a statute ought, upon the whole, to be so con‐ strued that, if it can be prevented, no clause, sentence, or word  shall be superfluous, void, or insignificant.”) (citations and in‐ ternal quotation marks omitted).   Case: 16-1422 Document: 42 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  Filed: 12/22/2016 Pages: 11 7  Furthermore,  attempting  to  collect  a  judgment  from  a  spouse’s marital property would likely violate the automatic  stay that already protects the filing spouse. See 11 U.S.C. § 362;  In re Thongta, 401 B.R. 363, 368 (Bankr. E.D. Wis. 2009) (dock‐ eting of judgment against property of the bankruptcy estate  “created a lien on the property under [Wisconsin law,3 and]  violated the automatic stay of Bankruptcy Code § 362(a)(4)”).  The  automatic  stay  prevented  appellees  from  asserting  a  “right to payment” from any of appellant’s marital property  during the bankruptcy proceedings, so Smith had no “liability  on a claim” in the first place. If we interpreted the co‐debtor  stay to eliminate the same liability, and  thus  to provide  the  same  protections  against  collection—as  Smith  suggests  we  do—then we would render that stay duplicative of the auto‐ matic stay. Such an interpretation is not appropriate. See River  Rd. Hotel Partners, 651 F.3d at 651 (“Interpretations that result  in provisions being superfluous are highly disfavored.”). The  best reading of the co‐debtor stay involves shielding non‐fil‐ ing co‐debtors from actions to collect on the consumer debts  only of the filing debtor. As Smith does not demonstrate that her  husband’s credit card debt is her own, the co‐debtor stay does  not apply.                                                     3  Wisconsin  Statute  § 806.15(1)  provides,  “Every  judgment  properly  en‐ tered  in  the  judgment  and  lien  docket  showing  the  judgment  debtor’s  place of residence shall, for 10 years from the date of entry, be a lien on all  real  property  of  every  person  against  whom  the  judgment  is  entered.”  However, § 806.15(4) states that liens under the statute do not attach to the  non‐incurring spouse’s property unless that spouse is also named as a de‐ fendant in the original action. In this case, it does not appear that Smith  was named as a defendant in Capital One’s lawsuit against Smith’s hus‐ band.   Case: 16-1422 Document: 42 8    Filed: 12/22/2016 Pages: 11 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  B.  Wisconsin Marital Law   Even if appellant’s reading of § 1301 were correct, applica‐ tion  of  Wisconsin  marital  law  would  not  convert  her  hus‐ band’s debts into her own. In Wisconsin, married individuals  can have both individual and marital property. See Wis. Stat.  § 766.55. Debts incurred during marriage are “presumed to be  incurred  in  the  interest  of  the  marriage  or  the  family,”  id.  § 766.55(1), and “[a]n obligation incurred by a spouse in the  interest  of  the  marriage  or  the  family  may  be  satisfied  only  from all marital property and all other property of the incur‐ ring spouse [Smith’s husband],” id. § 766.55(2)(b). Further, in  order  to  satisfy  a  judgment  for  a  debt,  a  successful  creditor  “may proceed against either or both spouses to reach marital  property  available  for  satisfaction  of  the  judgment.”  Id.  § 803.045(3).  Smith  says  that  once  appellees  obtained  a  judgment  against her husband, they could collect it from either the hus‐ band’s individual property or the marital property belonging  to both spouses, and that appellees therefore created a liabil‐ ity on Smith’s part under the co‐debtor stay. Section 766.55(2)  would  ordinarily  allow  appellees  to  satisfy  Capital  One’s  judgment from the Smiths’ marital property were the Smiths  not under Chapter 13 protections. Appellees in this case, how‐ ever,  could  not  have  sought  to  satisfy  the  judgment  against  Smith’s husband from the marital property due to the auto‐ matic stay.4 Consequently, Smith had no liability whatsoever,  and thus no debt, for her husband’s credit card bills.                                                     4 Capital One has not tried to satisfy the judgment from either spouse’s  individual property. Though appellees would likely be entitled to satisfy  their judgment from the husband’s individual property under Wisconsin  Case: 16-1422 Document: 42 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  Filed: 12/22/2016 Pages: 11 9  Simply obtaining a judgment against a non‐filing spouse  who happens to have shared property interests with the filing  spouse, without more, does not  make the debts involved in  that  lawsuit  the  debts  of  the  filing  spouse  under  Wisconsin  law.  “[Wisconsin  Statute]  § 766.55(2)(a)  and  (b)  …  do[]  not  create  a  direct  cause  of  action  against  the  noncontracting  spouse. None of the paragraphs in § 766.55(2) create[s] a di‐ rect  cause  of  action  against  a  spouse.  Indeed,  no  part  of  § 766.55(2)  creates  any  cause  of  action,  direct  or  indirect.”  St. Mary’s Hosp. Med. Ctr. v. Brody, 519 N.W.2d 706, 711 (Wis.  Ct. App.  1994).  Furthermore,  “[n]othing  in  § 803.045  …  im‐ poses a liability against either spouse under § 766.55(2)(a) or  (b) …. Rather, § 803.045 is procedural. It authorizes a creditor  to  proceed  against  a  spouse  under  the  circumstances  de‐ scribed  in  the  statute  to  reach  the  property  described  in  § 766.55(2).” Id. at 712. The Wisconsin courts have made clear  that, with respect to consumer debts, the state’s marital laws  do not give rise to direct causes of action against, or liability  on the part of, the non‐incurring spouse. In this case, appel‐ lant  Smith  is  the  non‐incurring  spouse,  and  therefore  is  not  liable for her husband’s credit card debt. The debt is not hers.   Smith next argues that she otherwise became liable for her  husband’s credit card debt under Wisconsin’s doctrine of ne‐ cessaries.  This  common‐law  doctrine,  codified  at  Wis.  Stat.  § 765.001(2),  provides  a  direct  cause  of  action  against  one                                                    law and the Bankruptcy Code, the parties agree that the husband has no  individual  property.  Relatedly,  even  if  appellant  Smith  had  individual  property at the time of the judgment, appellees concede that they could  not satisfy their judgment from that property without running afoul of the  automatic stay, Wisconsin law, or both.  Case: 16-1422 Document: 42 10  Filed: 12/22/2016 Pages: 11 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  spouse  for  any  marital  “necessaries”5  incurred  by  the  other  spouse during the marriage. Smith says the possibility of a di‐ rect cause of action against her for her husband’s credit card  debts brings those debts within the co‐debtor stay. However,  she raises this theory for the first time on appeal to this Court,  and it is therefore waived. See Domka v. Portage Cty., Wis., 523  F.3d 776, 783 (7th Cir. 2008). The passages appellant cites from  previous filings to avoid waiver refer only to Smith’s broader  legal theory that she is liable for her husband’s debt. Raising  this general theory below was not enough to adequately raise  the  specific  doctrine‐of‐necessaries  theory  for  appellate  re‐ view. Id. Furthermore, even if the doctrine did create a direct  cause of action against appellant, Smith provides no evidence  that  the  credit  card  debt  was  for  necessaries,  as  opposed  to  ordinary consumer goods, and she does not explain why this  situation would trigger the co‐debtor stay, as opposed to the  automatic stay. As noted above, appellees have not brought a  lawsuit directly against Smith and have not sought to satisfy                                                    5 In Wisconsin, marital necessaries are most often medical bills, see, e.g.,  Baldwin Area Med. Ctr. v. Bengston, No. 2015AP1413, 2016 WL 4766037, at  *1 (Wis. Ct. App. Sept. 13, 2016); Med. Coll. of Wis. v. Missimer, 769 N.W.2d  878 (Wis. Ct. App. 2009) (unpublished table opinion) (citing St. Mary’s, 519  N.W.2d 706), but they may also encompass goods and services “necessary  for the adequate support and maintenance of [a spouse’s] minor children  and  of  the  other  spouse,”  Wis.  Stat.  § 765.001(2).  In  medical  necessaries  cases, the medical services provider may bring a cause of action directly  against the spouse that did not use the medical services to recover the cost  of the services used by the other spouse. Baldwin, 2016 WL 4766037, at *1.  The parties disagree as to whether an entity that is not the direct provider  of necessaries, such as Capital One, may bring a cause of action against  the non‐incurring spouse under this doctrine. We do not need to resolve  the issue to decide this case and therefore decline to do so.   Case: 16-1422 Document: 42 Filed: 12/22/2016 Nos. 16‐1422 & 16‐1423  Pages: 11 11  their judgment against her husband from any of Smith’s indi‐ vidual or marital property.   Smith’s  suggested  expansion  of  the  co‐debtor  stay  cuts  against its plain meaning and purpose. The stay was meant to  head off the undue pressure that creditors could otherwise ex‐ ert on a debtor by threatening action against third parties— often relatives—who have co‐signed the debtor’s debts. For ex‐ ample, take the case of a parent who co‐signs a car lease for  their child, and the child later files for bankruptcy. Without  the  stay,  the  creditor  car  dealer  could  receive  preferential  treatment from the child by threatening legal action against  the parent. The co‐debtor stay eliminates the risk of such un‐ wanted  treatment  by  shielding  the  parent  from  suit  on  the  child’s  debts.  The  co‐debtor  stay,  however,  is  not  meant  to  shield third parties from facing judgments on their own debts.  Here, for instance, there is no risk of preferential treatment,  since the plaintiff in the collection proceeding (Capital One) is  not a creditor of the debtor who has filed for bankruptcy (ap‐ pellant Smith). So Smith could not have paid off appellees any  sooner, or have given them any other preferential treatment,  as  appellees  were  not  seeking  payment  of  the  credit  card  debts under Smith’s bankruptcy plan.   Appellees’ lawsuit  against  Smith’s  husband  did  not  vio‐ late  the  co‐debtor  stay,  and  Smith’s  adversarial  proceeding  was properly dismissed.  III. Conclusion  For the foregoing reasons, we AFFIRM the judgment of the  district court. 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?