Jose Orellana-Arias v. Loretta Lynch


Filed opinion of the court by Judge Rovner. The petition for review is DENIED. Kenneth F. Ripple, Circuit Judge; Daniel A. Manion, Circuit Judge and Ilana Diamond Rovner, Circuit Judge. [6856424-1] [6856424] [16-1874]

Download PDF
Case: 16-1874 Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 In the United States Court of Appeals For the Seventh Circuit ____________________  No. 16‐1874  JOSE ORELLANA‐ARIAS,  Petitioner,  v.  JEFFERSON B. SESSIONS III,   Attorney General of the United States,  Respondent.  ____________________  Petition for Review of an Order of the   Board of Immigration Appeals.  No. A078‐678‐415.  ____________________  ARGUED NOVEMBER 10, 2016 — DECIDED JULY 25, 2017  ____________________  Before RIPPLE, MANION, and ROVNER, Circuit Judges.  ROVNER, Circuit Judge. Jose Orellana‐Arias is a native and  citizen  of  El  Salvador.  Immigration  officials  detained  him  and  took  him  into  custody  as  he  entered  the  United  States  near McAllen, Texas in April 2013. This was not his first time  entering  the  United  States  without  being  admitted  or  pa‐ roled. In spring 2001, he came to the United States, but bor‐ der patrol agents stopped him, and after the Department of  Case: 16-1874 2  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  Homeland  Security  prevailed  in  immigration  proceedings,  he was removed to El Salvador on October 3, 2001. In 2007,  he returned to the United States again to find work to allow  him  to  provide  for  his  family  in  El  Salvador  and  this  time  was  able  to  stay  and  work  undetected  from  2007  through  December 2011, when he returned to his family.   Orellana‐Arias  testified  that  while  he  was  in  the  United  States,  his  wife  informed  him  that  gang  activity  and  crime  had  increased  significantly  during  his  time  away.  Approxi‐ mately one month after returning to El Salvador, on his way  home  from  work,  three  masked  men  confronted  him.  Orel‐ lana‐Arias  recognized  the  men  from  their  voices  and  knew  that they were neighborhood members (along with a leader)  of  the  gang  MS‐13  who  were  believed  to  be  behind  the  deaths of people in the neighborhood. The men threw him to  the  ground,  kicked  him,  tried  unsuccessfully  to  steal  his  shoes,  and  successfully  stole  his  phone  and  money.  One  suggested  that  they  kill  Orellana‐Arias,  but  he  pleaded  for  his life and managed to run away. During the incident, Orel‐ lana‐Arias twisted his ankle but did not receive any medical  care  as  a  result  of  the  attack  other  than  taking  pills  he  re‐ ceived from a pharmacy.   Two days later the same men approached Orellana‐Arias  as  he  bathed  in  a  pond  and  suggested  that  he  contribute  $5,000 to the MS‐13 gang. When Orellana‐Arias stated he did  not  have  the  money,  the  gang  members  insisted  that  he  must,  as  he  had  just  returned  from  the  United  States.  They  threatened that he would “disappear” if he did not comply.  Orellana‐Arias negotiated with the men and, in the end, paid  them  $500.  Following  this  incident,  the  gang  members  ex‐ torted money from Orellana‐Arias on a number of occasions,  Case: 16-1874 No. 16‐1874  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 3 and  each  time  they  demanded  money,  he  gave  them  what‐ ever  he  had  on  hand—anywhere  from  $1–$5.  On  one  occa‐ sion  they  stopped  Orellana‐Arias  to  remind  him  to  call  a  number they had given him to report any sightings of police  officers.  To escape the extortion and fear, in April 2012, Orellana‐ Arias fled back to the United States where he was arrested at  the  border  and  detained  for  45  days  before  being  removed  once  again.  Back  in  his  home  town,  the  demands  by  MS‐13  gang members continued. Gang members commanded Orel‐ lana‐Arias to call them whenever he saw the police and they  entered  a  phone  number  into  his  cell  phone  such  that  he  would also be suspected of being in the gang if stopped by  the police. Orellana‐Arias testified that he refused to comply  with the demand to act as a lookout if he saw the police, as it  conflicted  with  his  morals.  He  also  did  not  report  his  en‐ counters to the police, believing from seeing gang members  go free after arrest, that the police would be of no help.   In  October  2012,  three  men  in  civilian  clothes  shot  at  Orellana‐Arias as he tried to escape them. They later identi‐ fied  themselves  as  police  officers  and  stated  that  they  were  looking for two of the gang members who had once assault‐ ed  Orellana‐Arias.  They  handcuffed  Orellana‐Arias  and  re‐ viewed  the  numbers  in  his  cell  phone,  but  took  no  action  against  him.  Orellana‐Arias  noticed  that  the  men  the  police  were  looking  for  were  never  arrested,  confirming  his  belief  that the police were unable or unwilling to protect him from  future harm by gang members.   In February 2013, these same gang members, along with  two  others,  again  approached  Orellana‐Arias,  asked  him  if  he had seen the police, and again gave him a number to call  Case: 16-1874 4  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  should  he  see  the  police  in  the  future.  That  same  month,  Orellana‐Arias heard that members of MS‐13 killed two bus  drivers who drove a route through his town after they failed  to  pay  demanded  extortion  fees.  These  events  prompted  Orellana‐Arias to flee the escalating violence and gang activ‐ ity  that  he  perceived  as  infecting  the  entire  country.  He  ar‐ rived  in  McAllen,  Texas  in  April  2013,  where  immigration  officials took him into custody. While Orellana‐Arias was in  custody, gang members twice approached his wife—once at  home  and  once  on  the  street—asking  his  whereabouts.  The  gangs did not contact his wife thereafter and none of Orella‐ na‐Arias’s family members have been physically harmed by  the gangs.  After  being  detained  following  his  April  2013  reentry,  Orellana‐Arias  requested  a  reasonable  fear  interview  with  the asylum office in Chicago. The asylum officer determined  that Orellana‐Arias did not have a reasonable fear of perse‐ cution or torture. Yet upon Orellana‐Arias’s request, the case  was  transferred  to  an  immigration  judge  who  found  that  Orellana‐Arias did indeed have  a reasonable fear of return‐ ing to El Salvador and vacated the asylum officer’s underly‐ ing  decision,  thus  allowing  Orellana‐Arias  to  apply  for  withholding  of  removal  and  Convention  Against  Torture  protection.  On  October  16,  2013,  Orellana‐Arias  appeared  before  a  different  immigration  judge  by  televideo.  He  testified  re‐ garding his interactions with and fear of gang members in El  Salvador,  including  the  facts  we  have  recounted  above.  He  testified  that  he  feared  that  he  would  be  kidnapped  and  killed in  El Salvador, that he has religious and moral objec‐ tions  to  gangs,  and  that  he  did  not  believe  there  was  any  Case: 16-1874 No. 16‐1874  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 5 other  part  of  El  Salvador  to  which  he  could  relocate  safely.  Along with his testimony, the immigration judge considered  affidavits of family members and experts, and many articles  on  gang  activity  in  El  Salvador.  The  immigration  judge  de‐ nied the applications and Orellana‐Arias waived his right to  appeal.  Shortly  thereafter,  Orellana‐Arias  filed  an  unopposed  motion to reconsider, stating that he wished to withdraw his  waiver of appeal. The Board, granting the motion, remanded  the  case  back  to  the  immigration  judge  for  preparation  of  a  written  decision.  In  her  September  4,  2014  decision,  the  im‐ migration judge found that Orellana‐Arias was credible, but  that he had not demonstrated that the mistreatment  he suf‐ fered previously in El Salvador rose to the level of past per‐ secution as opposed to mere harassment, and that the risk of  future mistreatment was too speculative to constitute a clear  probability  of  future  persecution.  Finally,  the  immigration  judge  determined  that  Orellana‐Arias  did  not  establish  a  nexus between any protected ground and alleged harm. The  proposed  group  of  “young  Salvadoran  males  who  oppose  gang  and  other  criminal  activities  due  to  their  religious  and/or moral beliefs,” the immigration judge found, was not  “sufficiently particular” because the core attribute is opposi‐ tion  to  gangs,  likely  a  common  attribute  held  by  every  Sal‐ vadoran citizen who is not a member of a gang. R. 136. She  then  ruled  that  even  if  the  group  was  cognizable,  Orellana‐ Arias offered no evidence that the gang had any knowledge  of his beliefs and opposition to the gang. Similarly, she held  that the social group of “Salvadorans who have lived in the  United States for many years and who are perceived by drug  cartels,  criminal  organizations,  gangs,  and  corrupt  govern‐ ment  officials  to  have  money  upon  their  return  to  El  Salva‐ Case: 16-1874 Document: 28 6  Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  dor”  was  likewise  not  sufficiently  particular  to  be  cogniza‐ ble.  Id.  The  judge  found  that  the  record  evidence  did  not  support Orellana‐Arias’s assertion that he faced a more par‐ ticularized  risk  than  others  because  he  lived  in  the  United  States.  Finally,  the  immigration  judge  found  that  Orellana‐ Arias had not met his burden for CAT protection—that is, he  did  not  experience  past  torture,  and  any  fear  of  future  tor‐ ture was too speculative to warrant protection under CAT.  Following  the  immigration  judge’s  decision,  Orellana‐ Arias’s  case  wound  through  a  series  of  procedural  snafus  that we relegate to a footnote for the sake of efficiency.1 Once  back on track, on March 24, 2016, the Board issued a decision  denying  Orellana‐Arias’s  appeal.  The  Board’s  decision  con‐ cluded that Orellana‐Arias had not established past persecu‐ tion or that he faced a clear probability of future persecution  on  account  of  his  membership  in  a  social  group  of  young  Salvadoran males  who oppose  gang membership and other  criminal activities due to their religion and/or moral beliefs.  The Board concluded that the group has not been shown to                                                    1 After the immigration judge certified the record back to the Board, on  November  13,  2014,  the  Board  dismissed  the  appeal  without  issuing  a  briefing  schedule.  R.  122.  On  December  15,  2014  Orellana‐Arias  filed  a  motion for reconsideration with the Board, arguing that it was procedur‐ al error to dismiss the appeal without briefing. The Department did not  oppose  the  motion  for  reconsideration  and  the  Board  granted  the  mo‐ tion. R. 90. At the same time that Orellana‐Arias filed a motion for recon‐ sideration  with  the  Board,  he  filed  a  petition  in  this court  for  review  of  the Board’s November 13, 2014 decision. See Orellana‐Arias v. Holder, No.  14‐3712,  R.  1.  After  the  Board  reopened  his  removal  proceedings,  this  court  granted  Orellana‐Arias’s  voluntary  dismissal  of  his  motion.  Id.  at  R. 7.  Case: 16-1874 No. 16‐1874  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 7 be  cohesive  and  socially  distinct  in  El  Salvador,  and  that  it  was too loosely defined to meet the requirement of particu‐ larity because it is overbroad. The Board also concluded that  Orellana‐Arias  had  not  established  past  persecution  or  that  he faced a clear probability of future persecution on account  of his membership in a social group of individuals who are  perceived  by  drug  cartels,  criminal  organizations,  gangs,  and  corrupt  government  officials  to  have  money  because  they  are  returning  from  the  United  States.  The  Board  again  concluded  that  it  was  not  sufficiently  distinct  or  defined  with  sufficient  particularity.  Finally,  the  Board  concluded  that  Orellana‐Arias  had  failed  to  meet  the  nexus  require‐ ment,  that  is,  that  he  was  targeted  on  account  of  his  mem‐ bership  in  either  of  these  two  social  groups.  The  Board  pointed  out  that  “gangs  and  other  criminal  elements  target  anyone who could provide them with money, goods or ser‐ vices.” R. 4.   Moving  on  to  the  CAT  appeal,  the  Board  concluded,  in  one  sentence,  that  Orellana‐Arias  “did  not  meet  his  burden  of  proof  to  establish  that  it  is  more  likely  than  not  that  he  will be tortured by or with the instigation of or with the con‐ sent or acquiescence (including willful blindness) of a public  official  or  other  person  acting  in  an  official  capacity  in  El  Salvador.” Id.   Orellana‐Arias objects to the conclusions of the immigra‐ tion  judge  and  Board,  asserting  that  he  did  indeed  demon‐ strate  past  persecution,  that  both  of  his  proposed  social  groups are cognizable under the Immigration and Nationali‐ ty  Act,  that  he  was  targeted  because  of  his  membership  in  those groups, that he established a clear probability of future  persecution,  and  that  he  warranted  protection  under  the  Case: 16-1874 8  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  Convention  Against  Torture.  We  review  the  decision  of  the  immigration  judge  as  supplanted  by  the  Board,  reviewing  the legal conclusions de novo and the factual conclusions to  determine  whether  they  are  supported  by  substantial  evi‐ dence. Dominguez‐Pulido v. Lynch, 821 F.3d 837, 841 (7th Cir.  2016).  The  standard  of  review  is  a  deferential  one  in  which  we  “uphold  the  Board’s  determination  if  it  is  supported  by  substantial  evidence—that  is,  reasonable,  substantial,  and  probative  evidence  on  the  record  considered  as  a  whole.”  Cece v. Holder, 733 F.3d 662, 669 (7th Cir. 2013) (en banc). We  overturn  the  Board’s  decision  only  if  the  record  compels  a  different result. Tapiero de Orejuela v. Gonzalez, 423 F. 3d 666,  671 (7th Cir. 2005).   Although  the  Board  discussed  the  cognizability  of  the  proposed  social  groups,  we  need  not,  as  we  agree  with  the  Board’s secondary assessment that even if the two proposed  groups  are  cognizable  as  social  groups  under  the  Immigra‐ tion  and  Nationality  Act,  Orellana‐Arias  has  not  provided  sufficient  evidence  establishing  that  he  was  targeted  on  the  basis  of  his  membership  in  either  social  group.  In  other  words, in  order to determine  whether a  petitioner has been  persecuted  based  on  membership  in  a  social  group,  the  ad‐ judicating  court  must  determine  both  whether  the  group  constitutes a social group under the Act and whether the pe‐ titioner has established a nexus between the persecution and  the membership in the social group. Lozano‐Zuniga v. Lynch,  832 F.3d 822, 827 (7th Cir. 2016). In this case, both the Board  and immigration judge determined that there was no nexus  and  we  agree,  thus  making  it  unnecessary  to  determine  Case: 16-1874 Document: 28 No. 16‐1874  Filed: 07/25/2017 Pages: 20 9 whether  the  social  groups  defined  by  Orellana‐Arias  were  cognizable under the Act.2  To be eligible for asylum, an applicant bears the burden  of  demonstrating  that  he  is  “unable  or  unwilling  to  return”  to the country of his nationality “because of persecution or a  well‐founded fear of persecution on account of race, religion,  nationality, membership in  a particular social group,  or po‐ litical  opinion.” 8 U.S.C. § 1101(a)(42)(A). In  this case,  Orel‐ lana‐Arias claims that he was and will be persecuted because  of his membership in the two social groups set forth above.  A petitioner for asylum can meet his burden by proving ei‐ ther past persecution or well‐founded fear of future persecu‐ tion.  Dominguez‐Polido,  821  F.3d  at  844.  An  applicant  who  successfully proves that she was subject to past persecution  is  presumed  to  have  a  well‐founded  fear  of  future  persecu‐ tion,  which  the  Attorney  General  can  rebut  by  demonstrat‐ ing a change in conditions in the applicant’s home country.  Cece, 733 F.3d at 668; 8 C.F.R. § 1208.13(b)(1). Applicants who  base  their  claim  on  membership  in  a  social  group  must  demonstrate that the group to which they belong is defined  by  a  characteristic  or  characteristics  that  are  either  immuta‐ ble or so fundamental that a person ought not be required to  change. Cece, 733 F.3d at 669. And, importantly for this case,                                                    2 Despite this conclusion, however, we note parenthetically that the par‐ ties  spend  much  time  discussing  the  Board’s  conclusion  that  Orellana‐ Arias’  proposed  social  groups  were  overly  broad  and  not  sufficiently  particularized. As we have noted time and again, in this circuit we reject  the  notion  that  the  breadth  of  a  social  category  per  se  makes  it  non‐ cognizable  under  the  Act.  Cece,  733  F.3d  at  674;  see  also  Gutierrez  v.  Lynch, 834 F.3d 800, 805 (7th Cir. 2016); N.L.A. v. Holder, 744 F.3d 425, 438  (7th Cir. 2014).  Case: 16-1874 10  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  the applicant “must establish a ‘nexus’ between any past or  feared harm and that membership. In other words, the peti‐ tioner must show that he or she is persecuted on account of  membership in a particular social group.” Dominguez‐Pulido,  821 F.3d at 844–45 (internal citations omitted).  Orellana‐Arias did not present sufficient evidence that he  was  targeted  on  the  basis  of  his  membership  in  a  group  of  individuals  who  are  perceived  by  drug  cartels,  criminal  or‐ ganizations, gangs, and corrupt government officials to have  money  because  they  are  returning  from  the  United  States.  The  gangs  appeared  to  have  targeted  Orellana‐Arias  to  fill  their coffers with his money, but there is no evidence that he  was targeted based on the fact that he was perceived to have  money  because  he  was  returning  from  the  United  States.  Although it is true that the gang mentioned his return from  the  United  States  when  it  first  approached  him  asking  for  money,  Orellana‐Arias  provided  no  evidence  that  he  was  more  of  a  target  because  he  was  deported  from  the  United  States  then  he  would  have  been  had  he  returned  from,  for  example,  Qatar,  Luxembourg,  Brunei  or  any  other  country  perceived to be wealthy, or had he won the lottery, inherited  a large estate, secured a high‐paying job, or discovered a di‐ amond mine in his backyard. Moreover, after that initial ex‐ tortion, in which Orellana‐Arias stated that he gave the gang  all the money he had available, the fact of his return from the  United States dropped out of the equation. In other words, it  was  simply  Orellana‐Arias’s  perceived  wealth  alone  that  made  Orellana‐Arias  a  target  for  the  gang.  Our  prior  deci‐ sions  have  held  that  “wealth,  standing  alone,  is  not  an  im‐ mutable  characteristic  of  a  cognizable  social  group.”  Dominguez‐Pulido,  821  F.3d  at  845  (citing  Tapiero  de  Ore‐ juela, 423  F.3d  at  672).  Specifically,  in  Dominguez‐Pulido  we  Case: 16-1874 No. 16‐1874  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 11 held  that  the  social  group  of  individuals  deported  from  the  United  States  who  have  money  or  are  perceived  to  have  money  and  who  have  family  members  in  the  United  States  who could pay a ransom “is not cognizable as a ground for  protection  because  its  primary  characteristic  is  wealth  or  perceived wealth … [and the petitioner’s] attempt to narrow  his  proposed  group  by  adding  the  trait  of  ‘being  deported  from  the  U.S.’  does  not  render  his  group  cognizable.  “  Dominguez‐Pulido, 821 F.3d at  845; see also  Lopez v.  Sessions,  No.  17‐1047,  2017  WL  2543346,  at  *3,  859  F.3d  464  (7th  Cir.  June 13, 2017); Gutierrez, 834 F.3d at 806 (concluding that the  social group of people who have money or are perceived to  have money is not a cognizable social group, even when the  characteristic  of  having  been  deported  from  the  United  States is added); But see Gutierrez, 834 F. 3d at 807–808 (Pos‐ ner, J. concurring) (arguing that the fact that wealth is not an  immutable  characteristic  is  not  reason  to  deny  a  social  grouping in asylum cases as wealth rarely stands alone and  moreover, “having or being thought to have wealth is in an  important  practical  sense  ‘immutable.’”)  and  Lozano‐Zuniga,  832 F.3d at 828 (expressing a lack of certainty as to whether  the  group  of  “recent  deportees  from  the  United  States  who  might  be  perceived  to  have  money”  is  a  cognizable  social  group but finding it unnecessary to resolve). The concurring  opinion in Gutierrez raises significant concerns about wheth‐ er  perceived  wealth  is  an  immutable  characteristic  but,  in  any  event,  in  this  circuit  we  have  determined  that  wealth  alone  is  not  cognizable  as  a  social  group.  And  we  are  not  alone in finding that wealth alone, or even wealth along with  deportation  from  the  United  States  are  not  characteristics  that are cognizable as a social group under the Act. See Bel‐ trand–Alas  v.  Holder,  689  F.3d  90,  94  (1st  Cir.  2012)  (neither  Case: 16-1874 12  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  wealth alone nor perceived wealth upon returning from the  United  States  can  form  the  basis  for  a  cognizable  social  group);  Ucelo–Gomez  v.  Mukasey,  509  F.3d  70,  72–74  (2d  Cir.  2007) (wealth alone cannot form the basis of a social group);  Faustov v. Attorney Gen., 538 F. Appʹx 166, 168 (3d Cir. 2013)  (perceived wealth cannot form the basis of a cognizable so‐ cial group); Temu v. Holder, 740 F.3d 887, 895 (4th Cir. 2014)  (affluence  alone  cannot  be  basis  of  social  group);  Gonzalez‐ Soto v. Lynch, 841 F.3d 682, 684 (5th Cir. 2016) (neither wealth  alone  nor  perceived  wealth  upon  return  from  the  United  States  are  recognized  as  social  groups);  Sanchez‐Robles  v.  Lynch, 808 F.3d 688, 692 (6th Cir. 2015) (perceived wealth af‐ ter return from working in the United States is not a charac‐ teristic  that  can  form  the  basis  of  a  social  group);  Matul– Hernandez v. Holder, 685 F.3d 707, 712–13 (8th Cir. 2012) (in‐ dividuals  returning  from  United  States  and  perceived  as  wealthy  do  not  constitute  a  recognized  particular  social  group); Ramirez‐Munoz v. Lynch, 816 F.3d 1226, 1229 (9th Cir.  2016)  (people  perceived  as  wealthy  Americans  is  not  a  dis‐ crete  class  of  persons  recognized  by  society  as  a  particular  social  group);  Delcid‐Zelaya  v.  Holder,  534  F.  Appʹx  694,  698  (10th  Cir.  2013)  (perceived  wealth  based  on  return  from  United States does not constitute a social group); Ilyukhin v.  U.S.  Atty.  Gen.,  489  F.  Appʹx  331,  334  (11th  Cir.  2012)  (“wealth and perceived ability to pay bribes is not the sort of  attribute that is fundamental to a person’s individual identi‐ ty  sufficient  to  comprise  a  particular  social  group.”).  More  importantly, a person claiming that he is targeted because of  his  perceived  wealth  having  returned  from  the  United  States, must submit evidence supporting that claim (Rivera v.  Lynch, 845 F.3d 864, 865 (7th Cir. 2017)), and Orellana‐Arias  has failed to do that.  Case: 16-1874 No. 16‐1874  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 13 As for Orellana‐Arias’s proposed social group of “young  Salvadoran males  who oppose  gang  membership and other  criminal  activities  due  to  their  religious  and/or  moral  be‐ liefs,” we need not opine on the cognizability of that  group  either. As the immigration judge pointed out, nothing in the  record before the immigration court suggested that the gang  members  knew  about  Orellana‐Arias’s  moral  or  religious  objection  to  gangs.  Orellana‐Arias  had  not  voiced  any  such  concern  or  made  any  of  his  positions  public.  Although  he  did  refrain  from  reporting  police  activity  to  the  gang  mem‐ bers, as they instructed him to do, it is not clear that the gang  members would have perceived his lack of reports to be the  result of his opposition to gang activity as opposed to mere  failure  to  witness  any  relevant  police  activity.  And  without  any knowledge of his religious or moral opposition to gangs,  it  cannot  be  said  that  the  gang  targeted  Orellana‐Arias  on  account of his membership in such a group.   We conclude that Orellana‐Arias did not meet his burden  of  demonstrating  a  nexus  between  the  alleged  persecution  and his proposed social groups of wealthy deportees or gang  resisters. But even were this not so, Orellana‐Arias’s petition  was  properly  denied  for  failing  to  demonstrate  either  past  persecution or a well‐founded fear of future persecution.   The  burden  of  establishing  past  persecution  or  a  fear  of  future  persecution  falls  to  the  petitioner.  8  U.S.C.  §§ 1229a(c)(4)(A)(i),  §  1231(b)(3)(C).  Persecution  “must  rise  above mere harassment,” and can include “detention, arrest,  interrogation,  prosecution,  imprisonment,  illegal  searches,  confiscation  of  property,  surveillance,  beatings,  or  torture,”  or  behavior  that  threatens  the  same,  and  “non‐life‐ threatening behavior such as torture and economic depriva‐ Case: 16-1874 14  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  tion  if  the  resulting  conditions  are  sufficiently  severe,”  Ve‐ lasquez‐Banegas v. Lynch, 846 F.3d 258, 270–71 (7th Cir. 2017).  However,  “generalized  conditions  of  hardship  which  affect  entire populations do not rise to the level of persecution.” Id.   In  this  case,  the  gang  attacked  Orellana‐Arias,  throwing  him to the ground, kicking him and twisting his ankle. Our  precedent  informs  that  minor  injuries  such  as  these,  albeit  traumatic,  do  not  rise  to  the  level  of  persecution.  “Persecu‐ tion involves, we suggest, the use of significant physical force  against  a  person’s  body,  or  the  infliction  of  comparable  physical  harm  without  direct  application  of  force.”  Tsegmed  v. Sessions, No. 16‐1036, 2017 WL 2588881, at *3, 859 F.3d 480  (7th  Cir. June 15, 2017) (emphasis in original).  Mere harass‐ ment will not suffice. Velasquez‐Banegas, 846 F.3d at 270. See  Nzeve v. Holder, 582 F.3d 678, 684 (7th Cir. 2009) (blister and  bruises from attack does not compel finding of past persecu‐ tion);  Mema  v.  Gonzales,  474  F.3d  412,  416–18  (7th  Cir.2007)  (abduction  at  gunpoint  followed  by  detention  and  physical  abuse,  resulting  in  petitioner  losing  consciousness,  did  not  compel conclusion that petitioner suffered past persecution);  Zhu v. Gonzalez, 465 F.3d 316, 319–20 (7th  Cir. 2016) (beating,  including being hit on the head with a brick resulting in cut  requiring seven stitches, did not compel finding of persecu‐ tion);  see  also  Dandan  v.  Ashcroft,  339  F.3d  567,  573–74  (7th  Cir. 2003) (record did  not  compel conclusion that petitioner  suffered  persecution  based  on  a  single  incident  where  he  was  detained  and  deprived  of  food  for  three  days  and  was  “beaten to the extent that his face became ‘swollen’” because  petitioner needed to provide more detail).  As  the  immigration judge  pointed out, the death threats  are  more  troubling,  but  Orellana‐Arias  bought  off  the  gang  Case: 16-1874 No. 16‐1874  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 15 members  with  small  payments,  and  other  than  the  minor  physical injury in the first interaction, they appeared content  to  leave  him  physically  unharmed  each  time  thereafter  de‐ spite  his  failure  to  meet  their  high  monetary  demands  and  despite the fact that he never participated as a police lookout  as  they  requested.  No  one  in  his  immediate  family  was  threatened with death or physical injury due to his failure to  meet the gang’s demands. The immigration judge found that  the threats simply were not credible or imminent. R. 133. The  facts do not compel us to conclude otherwise.   The  economic  hardship  posed  to  Orellana‐Arias  and  his  family from this extortion cannot be ignored, but we cannot  say that the immigration judge erred by concluding that the  economic harm did not rise to the level of persecution. Eco‐ nomic harm can indeed rise to the level of persecution if it is  deliberately imposed as a form of punishment and it results  in  sufficiently  severe  deprivations.  Ahmed  v.  Gonzales,  467  F.3d 669, 673 (7th Cir. 2006). But, as we have noted, our im‐ migration laws do not allow for grants for asylum for gener‐ alized  conditions  of  crime  and  poverty  within  a  nation.  Ve‐ lasquez‐Banegas, 846 F.3d at 270. This case highlights the dire  circumstances that many people around the world face from  drugs, gangs, crime, and poverty. El Salvador has one of the  highest crime rates in the world. See Rivera, 845 F. 3d at 866.  “But persecution is not so broad a concept as to encompass  all that we regard as ‘unfair, unjust, or even unlawful or un‐ constitutional’”  and  does  not  include  within  its  parameters  “unpleasant  or  even  dangerous  conditions  in  [the  appli‐ cantʹs]  home  country  ”  or  “[g]eneral  conditions  of  hardship  that affect entire populations.” Ahmed, 467 F.3d at 673 (inter‐ nal citations omitted). An applicant for asylum must present  Case: 16-1874 16  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  evidence  of  how  safe  or  unsafe  he  personally  will  be  in  El  Salvador. Rivera, 845 F.3d at 866.   Orellana‐Arias  states  that  we  defined  persecution  in  Tapiero  de  Orejula  to  include  repeated  attempts  at  extortion  and various death threats. See Brief of Petitioner at 16 (citing  Tapiero de Orejula, 423 F.3d at 673). But he neglects to include  the fact that we  found persecution of  that family where the  gang repeatedly attempted to extort the family, made multi‐ ple death threats, and actually followed up those threats by  murdering  the  family  patriarch.  Tapiero  de  Orejula,  423  F.3d  at  673.  Here  of  course,  and  thankfully,  there  was  no  actual  murder  of  a  family  member  lending  credence  to  the  naked  threats.  Orellana‐Arias  has  not  met  his  burden  of  demon‐ strating past persecution.  An applicant who has not demonstrated past persecution  but who still seeks asylum, must demonstrate a clear proba‐ bility  of  future  persecution  “because  of  [his]  race,  religion,  nationality,  membership in  a particular social group,  or po‐ litical opinion.” 8 U.S.C. § 1231(b)(3)(A). Orellana‐Arias must  show a clear probability of persecution if removed to El Sal‐ vador,  that  is,  that  it  appears  more  likely  than  not  that  he  will  suffer  persecution  if  removed.  Musa  v.  Lynch,  813  F.3d  1019, 1023 (7th Cir. 2016); 8 C.F.R. § 1208.16(b)(2).  The  immigration  judge’s  determination  that  Orellana‐ Arias  failed  to  establish  that  there  was  a  clear  probability  that  he  would  be  subject  to  future  danger  because  of  his  membership  in  these  social  groups  was  supported  by  rea‐ sonable and substantial evidence. A petitioner must set forth  specific,  detailed  evidence  indicating  that  it  would  be  more  likely  than  not  that  he  would  be  individually  targeted  for  harm. Lozano‐Zuniga, 832 F.3d at 828–29. Fears of generalized  Case: 16-1874 No. 16‐1874  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 17 harms are not enough. Id. at 828. The immigration judge de‐ termined  that  Orellana‐Arias’s  fear  of  future  persecution  was  too  speculative  to  meet  the  burden  for  withholding  of  removal. The gang has not delivered on any threats against  his family since he has been gone (nor did they while he was  in  El  Salvador),  gang  members  never  asked  Orellana‐Arias  to join MS‐13 in the past nor punished him for failing to act  as a police lookout. Nor have they extorted his family while  he has been in the United States despite the fact that he had  previously admitted to the gang members that he had been  sending  all  of  the  money  he  earned  in  the  United  States  home to his family so that they could repair their hurricane‐ damaged home.    That leaves for our consideration, Orellana‐Arias’s claim  for  protection  under  the  Convention  Against  Torture.  Orel‐ lana‐Arias  argues  that  the  Board,  in  addressing  the  CAT  claim in a single sentence, failed to attend to his arguments  and  demonstrate  that  it  considered  the  evidence.  It  is  true  that an immigration judge must “consider the issues raised,  and announce its decision in terms sufficient to enable a re‐ viewing court to perceive that it has heard and thought and  not merely reacted.” Mansour v. I.N.S., 230 F.3d 902, 908 (7th  Cir. 2000). But the Board is not “required to write an exegesis  on every contention.” Id. The Board is presumed to have re‐ viewed  the  record  and  the  burden  is  on  the  petitioner  to  prove  that  the  agency  failed  to  consider  his  arguments.  Rashiah v. Ashcroft, 388 F.3d 1126, 1130 (7th Cir. 2004). More‐ over, we review the immigration judge’s decision wherever  the  Board  has  not  supplanted  it  with  its  own  rationale.  Jab‐ ateh  v.  Lynch,  845  F.3d  332,  337  (7th  Cir.  2017).  Where  the  Board has spoken, we review its reasoning. Id. But where it  has not, we review the immigration judge’s reasoning. Id. To  Case: 16-1874 Document: 28 18  Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  the  extent  the  Board’s  decision  is  lacking,  therefore,  we  can  look  to  the  immigration  judge’s  decision  to  fill  in  the  gaps.  Although it is true that the Board’s discussion of the applica‐ tion for protection under CAT was quite cursory, the immi‐ gration  judge  dedicated  several  paragraphs  to  Orellana‐ Arias’s  CAT  claim  and  thus  we  have  sufficient  reasoning  from  the  immigration  judge’s  decision,  together  with  the  Board’s decision, to review.  The  burden  for  CAT  protection  is  no  less  stringent  than  that  for  withholding  of  removal.  Lozano‐Zuniga,  832  F.3d  at  830.  Orellana‐Arias  must  demonstrate  that  it  is  more  likely  than  not  that  he  would  be  tortured  if  removed  to  El  Salva‐ dor. Id.   ‘Torture’ is defined as the intentional infliction  of ‘severe pain or suffering’ for the purpose of  coercion,  punishment,  or  discrimination  8  C.F.R.  §§  1208.16(c)(2),  208.18(a)(1).  Torture  does  not  include  ‘lesser  forms  of  cruel,  inhu‐ man  or  degrading  treatment  or  punishment,’  id. § 208.18(a)(2), or suffering inherent to ‘law‐ ful sanctionsʹ imposed for violating the law, id.  § 208.18(a)(3).  Id.  (citing  Borovsky  v.  Holder,  612  F.3d  917,  923  (7th  Cir.  2010)).  The  applicant  for  CAT  protection  must  demonstrate  that  the  torture was inflicted by or  at the behest  of, or  with  the  consent  or  acquiescence  of,  a  public  official.  Lozano‐ Zuniga, 832 F.3d at 830.3                                                    3  Orellana‐Arias  objects  to  the  immigration  judge’s  use  of  the  acquies‐ cence standard alone without also including “willful blindness” explicit‐ (continued)  Case: 16-1874 Document: 28 No. 16‐1874  Filed: 07/25/2017 Pages: 20 19 The immigration judge’s decision, supplemented by that  of  the  Board,  concluded  that  Orellana‐Arias  had  not  sus‐ tained  his  burden  of  demonstrating  that  it  was  more  likely  than  not  that  Orellana‐Arias  would  be  tortured  if  he  re‐ turned  to  Mexico.  In  assessing  whether  Orellana‐Arias  has  met his burden, the immigration judge must address various  factors  such  as  evidence  of  past  torture,  ability  to  relocate  within  the  country,  evidence  of  grave  human  rights  viola‐ tions or other relevant country conditions. Tchenkou v. Gonza‐ les,  495  F.3d  785,  795  (7th  Cir.  2007)  (citing  8  C.F.R.  § 208.16(c)(3)(i)–(iv)).  The  immigration  judge  referred  back  to her assessment of the withholding of removal claim, not‐ ing that his “CAT claim is based on the same arguments he  made  for  withholding  of  removal.”  R.  138.  Therefore  the  immigration  judge  addressed  Orellana‐Arias’s  evidence  of  past torture (R. 132–134, 138), his claim that he could not re‐ locate  within  the  country, (R. 129),  and evidence of country  conditions  (R.  130–31,  134–35,  137–38),  along  with  the  ac‐ companying details.                                                     ly within the umbrella of acquiescence as some circuits have done. See,  e.g., Myrie v. Attorney Gen. United States, 855 F.3d 509, 516 (3d Cir. 2017).  Our  circuit  has  not  affirmatively  adopted  the  “willful  blindness  stand‐ ard” other than in passing while quoting the Board’s decision. See Loza‐ no–Zuniga,  832  F.3d  at  831  (“As  the  Board  held,  ‘[t]he  record  does  not  sufficiently substantiate that any Mexican public official currently would  seek  to  torture  the  respondent  or  would  acquiesce  in  or  exhibit  willful  blindness toward any torture inflicted on him by any gang member, any  criminal, or anyone else.’”) (citing decision of the Board below). But the  Board  in  this  case  did  indeed  look  to  see  whether  the  government  was  “willfully blind” to the gang activity and so even if that is the standard  that this court requires, the two opinions, supplementing each other, en‐ gage in the correct evaluation.  Case: 16-1874 20  Document: 28 Filed: 07/25/2017 Pages: 20 No. 16‐1874  The immigration judge, having concluded that Orellana‐ Arias did  not suffer  harm  rising to  the level  of  persecution,  also concluded that he could not show that it was more like‐ ly than not that Orellana‐Arias would be tortured should he  return to El Salvador. All of his fear, the immigration judge  concluded,  was  based  on  speculation.  The  immigration  judge acknowledged that a couple of police officers had shot  at  him  on  one  occasion  as  Orellana‐Arias  ran  away  from  them,  but  the  court  concluded,  with  good  reason  based  on  Orellana‐Arias’s testimony, that this was a case of mistaken  identity or a random act of violence and not torture inflicted  by  or  at  the  behest  of  a  public  official.  Orellana‐Arias  pre‐ sented country condition reports speaking to the violence in  the  country  and  the  government’s  inability  to  control  it,  in‐ cluding its acquiescence that results from corruption. R. 130– 31, 134, 138. Nevertheless, none of this constituted evidence  that Orellana‐Arias specifically would be targeted for torture  by the government or due to its acquiescence. “Acquiescence  of  a  public  official  requires  that  the  public  official,  prior  to  the activity constituting torture, have awareness of such ac‐ tivity and thereafter breach his or her legal responsibility to  intervene to prevent such activity.” Lozano–Zuniga, 832 F.3d  at 831 (citing 8 C.F.R. § 1208.18(a)(7)). We are not compelled  to  overrule  the  Board’s  finding  that  Orellana‐Arias  did  not  demonstrate  that  any  torture  would  be  at  the  acquiescence  (or willful blindness, for that matter, see footnote 3, supra) of  the government.   The Board’s determination (along with that of the immi‐ gration judge where the Board had not spoken) is supported  by  reasonable,  substantial,  and  probative  evidence  on  the  record  considered  as  a  whole  and  therefore  the  petition  for  review is DENIED. 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?