Janel Smith v. USA, et al


Filed Nonprecedential Disposition PER CURIAM. AFFIRMED. Frank H. Easterbrook, Circuit Judge; Ann Claire Williams, Circuit Judge and David F. Hamilton, Circuit Judge. [6814595-1] [6814595] [16-3117]

Download PDF
Case: 16-3117 Document: 13 Filed: 01/27/2017 Pages: 4 NONPRECEDENTIAL DISPOSITION To be cited only in accordance with Fed. R. App. P. 32.1       United States Court of Appeals For the Seventh Circuit  Chicago, Illinois 60604    Submitted January 11, 2017*  Decided January 27, 2017    Before    FRANK H. EASTERBROOK, Circuit Judge    ANN CLAIRE WILLIAMS, Circuit Judge    DAVID F. HAMILTON, Circuit Judge    No. 16‐3117    JANEL N. SMITH,    Plaintiff‐Appellant,      v.    UNITED STATES OF AMERICA and  BUREAU OF ALCOHOL, TOBACCO,  FIREARMS AND EXPLOSIVES,    Defendants‐Appellees.    Appeal from the United States District Court  for the Southern District of Illinois.    No. 15‐CV‐33‐NJR‐PMF    Nancy J. Rosenstengel,  Judge.  O R D E R  Janel Smith, an investigatory analyst for the Bureau of Alcohol, Tobacco, Firearms  and  Explosives,  appeals  the  dismissal  of  her  suit  against  the  United  States  and  the  Bureau under the Federal Tort Claims Act , 28 U.S.C. §§ 1346(b), 2674. We affirm.                                                      * We have agreed unanimously to decide the case without oral argument because  the  briefs  and  record  adequately  present  the  facts  and  legal  arguments,  and  oral  argument would not significantly aid the court. See FED. R. APP. P. 34(a)(2)(C).  Case: 16-3117 Document: 13 Filed: 01/27/2017 Pages: 4 No. 16‐3117    Page 2    The  allegations  in  Smith’s  amended  complaint,  as  the  district  court  noted,  are  “quite murky.” According to her complaint, Smith informed Bureau management that  she  intended  to  file  both  a  complaint  with  the  Equal  Opportunity  Employment  Commission  and  a  whistleblower  complaint  with  the  Office  of  the  Inspector  General  because she was being harassed by her supervisor, Lisa Storey, and a co‐worker, Frances  Bruce.  After  filing  these  complaints,  Smith  maintained  that  Storey  harassed  and  threatened  her  on  multiple  occasions.  Storey,  Smith  alleged,  told  her  that  the  Department  of  Justice  was  tracking  her,  that  she  would  be  “blacklisted”  for  filing  administrative complaints, and that she would lose any suit she filed against the Bureau.  Sometime  later,  before  responding  to  a  discovery  request  from  the  EEOC  about  her  complaint,  Smith  asserted  that the  Bureau helped  Storey replace the hard  drive in her  computer. The harassment escalated to workplace violence more than a year later, Smith  further alleged, when Bruce intentionally hit her with a stack of paper.      Smith filed this suit seeking monetary damages against the United States and the  Bureau  for  “negligent,  wrongful  acts,  and  omissions”  committed  against  her  by  government employees during the course of her employment. She asserted that she was  bringing her claims under the FTCA; the Whistleblower Protection Act of 1989, 5 U.S.C.  § 1221; Title VII of the Civil Rights Act of 1964, 42 U.S.C. § 2000e‐2; 28 U.S.C. § 2680(a);  28 U.S.C.  § 2680(h);  18 U.S.C.  §  2701;  the  Due  Process  Clause  of  the  Fourteenth  Amendment;  and  two  internal  Bureau  policies,  ATF  Order  1340.4A  and  ATF  Order  8610.1B.    The district court construed Smith’s complaint to include twelve counts under the  FTCA, eleven of which it dismissed with prejudice and one without prejudice.1  See FED.  R. CIV. P. 12(b)(6). For purposes of this appeal, the most noteworthy claims dismissed by  the district court were Smith’s due process claim and her claim based on the Bureau’s  removal of Storey’s hard drive before  the completion of  discovery  in violation of  ATF  Order 1340.4A and 18 U.S.C. § 2071.      The court allowed Smith five weeks to amend her complaint to state a claim for  intentional infliction of emotional distress and to include any non‐FTCA claims—such as  claims based on Title VII or Bivens—that the district court did not consider. When Smith                                                    1  The district court dismissed ten counts with prejudice. It then dismissed Smith’s  Title VII count with prejudice but allowed her leave to amend her complaint to name a  proper defendant.  Case: 16-3117 Document: 13 Filed: 01/27/2017 Pages: 4 No. 16‐3117    Page 3    failed  to  amend  her  complaint  by  the  court’s  deadline,  the  court  dismissed  the  action  under Fed. R. Civ. P. 41(b).    Smith’s  appeal  is  difficult  to  parse,  but  as  best  we  can  tell  she  challenges  the  dismissal of her claim relating to the destruction of Storey’s hard drive. The district court  dismissed  this  claim  against  the  Bureau  because  it  was  not  a  proper  defendant.  The  district court also dismissed this claim against the United States because Smith did not  identify any tort for which a private person could be found liable for removing a hard  drive before the completion of a government investigation. To the extent her claim could  be construed as one for spoliation of evidence, the court added that Smith failed to allege  facts  sufficient  to  state  such  a  claim.  Alternatively,  if  she  meant  to  assert  a  claim  of  misrepresentation  (in  that  the  removal  of  the  hard  drive  tainted  the  completeness  or  accuracy of information given to the EEOC regarding her discrimination complaint), she  would be barred from doing so because the FTCA expressly excludes claims arising out  of misrepresentation.    We agree with the district court that Smith did not state any claim relating to the  replacement  of  Storey’s  hard  drive.  The  district  court  properly  dismissed  the  claim  against  the  Bureau  because  the  United  States  is  the  only  proper  defendant  in  a  FTCA  suit. Jackson v. Kotter, 541 F.3d 688, 693 (7th Cir. 2008). And it correctly determined that  Smith  did  not  state  a  claim  against  the  United  States  because  she  did  not  identify  an  underlying state‐law claim—a prerequisite to bringing a FTCA suit against the United  States.  See 28  U.S.C.  § 1346(b)(1);  Reynolds  v.  United  States,  549  F.3d  1108,  1111  (7th  Cir. 2008). In Illinois, spoliation of evidence is not an independent tort but rather a type  of negligence. See Boyd v. Travelers Ins. Co., 652 N.E.2d 267, 270–71 (Ill. 1995). To succeed  on her negligence claim, Smith was required to allege and show that the defendant owed  her a duty, that the defendant breached that duty, and that the breach was the proximate  cause of her injuries. See Furry v. United States, 712 F.3d 988, 992 (7th Cir. 2013). But Smith  did not allege in her complaint that she suffered any injury from the replacement of the  hard drive, so her claim was rightly dismissed.    Smith  next  asserts  that  the  district  court  improperly  dismissed  her  due  process  claim against the United States because she adequately alleged that the replacement of  Storey’s hard drive violated her due process rights. But to the extent Smith asserts that  she  can  state  a  claim  under  the  FTCA  for  a  violation  of  her  due  process  rights,  she  is  mistaken.  Constitutional  tort  claims  are  not  cognizable  under  the  FTCA.  See F.D.I.C.  v. Meyer, 510 U.S. 471, 477–78 (1994). And to the extent she argues that the district court  should have evaluated whether she adequately stated a Bivens claim with respect to the  Case: 16-3117 Document: 13 Filed: 01/27/2017 Pages: 4 No. 16‐3117    Page 4    replacement of Storey’s hard drive, we agree with the court’s decision not to do so. Her  complaint focused on the alleged harassment as the grounds for her due process claim,  not the replacement of Storey’s hard drive. And any Bivens claim would necessarily fail  because Smith did not name an individual defendant in her complaint. See United States  v. Norwood, 602 F.3d 830, 837 (7th Cir. 2010). What’s more, Smith also was given leave to  file an amended complaint so that she could include any additional claims (including a  Bivens  claim  against  an  individual  defendant)  not  considered  by  the  district  court—a  practice that we have encouraged, see Stanek v. St. Charles Comm. Unit Sch. Dist. No. 303,  783 F.3d 634, 639 (7th Cir. 2015), and failed to do so.    One  final  note:  the  district  court  should  have  recognized  that  it  converted  the  motions  to  dismiss  into  motions  for  summary  judgment  under  FED.  R.  CIV.  P.  12(d)  because it relied on matters outside of the pleadings to resolve the motions. United States  v. Rogers Cartage Co., 794 F.3d 854, 861 (7th Cir. 2015). The court thus should have given  the  parties  notice  of  the  motions’  conversion  and  an  opportunity  to  present  materials  relevant to the motions. Id. at 861. Its failure to do so was error, see Rutherford v. Judge &  Dolph Ltd., 707 F.3d 710, 713–14 (7th Cir. 2013), but it was harmless because consideration  of these materials could not have affected Smith’s substantial rights. See Loeb Indus., Inc.  v.  Sumitomo  Corp.,  306  F.3d  469,  479–80  (7th  Cir.  2002).  Smith  responded  to  the  defendants’ motions with exhibits of her own and reasserted all of the facts set forth in  her Standard Form 95, which the defendants had initially produced.      We have considered Smith’s other arguments and none has merit.  AFFIRMED. 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?