Chad Conrad v. Boiron, Inc., et al


Filed opinion of the court by Judge Wood. We therefore AFFIRM in part and REMAND for further proceedings consistent with this opinion. Each party will bear its own costs on appeal. Diane P. Wood, Chief Judge; Michael S. Kanne, Circuit Judge and Ilana Diamond Rovner, Circuit Judge. [6863883-1] [6863883] [16-3656]

Download PDF
Case: 16-3656 Document: 33 Filed: 08/24/2017 Pages: 11 In the United States Court of Appeals For the Seventh Circuit ____________________  No. 16‐3656  CHAD CONRAD,  Plaintiff‐Appellant,  v.  BOIRON, INC., and BOIRON USA, INC.,  Defendants‐Appellees.  ____________________  Appeal from the United States District Court for the  Northern District of Illinois, Eastern Division.  No. 13 C 7903 — William T. Hart, Judge.  ____________________  ARGUED APRIL 4, 2017 — DECIDED AUGUST 24, 2017  ____________________  Before WOOD, Chief Judge, and KANNE and ROVNER, Circuit  Judges.  WOOD,  Chief  Judge.  Chad  Conrad  filed  a  class  action  against Boiron for deceptive marketing, but he was left with  only his individual claim after the district court refused to cer‐ tify his proposed class. About a year later Boiron offered Con‐ rad $5,025, more than he could hope to win at trial. Conrad  does not want to accept the money because it will moot his  claim; Boiron wants to force him to take it for the same reason.  Case: 16-3656 Document: 33 Filed: 08/24/2017 2  Pages: 11 No. 16‐3656  The district court refused to certify Conrad’s proposed class  and found his individual claim moot. We conclude, in keep‐ ing  with  our  decision  in  Fulton  Dental,  LLC  v.  Bisco,  Inc.,  860 F.3d 541 (7th Cir. 2017), that the latter decision was in er‐ ror, because an unaccepted offer cannot moot a case. There are  other measures available to address the problem (if it exists  here) of “unreasonably and vexatiously” persisting in litiga‐ tion, see, e.g., 28 U.S.C. § 1927, but the district court has yet to  decide  whether  they  should  be  used.  We  therefore  remand  this case to the district court for further proceedings.   I  Boiron makes homeopathic products, including an over‐ the‐counter  remedy  called  Oscillococcinum  (“Oscillo”)  that  retails  for  between $12 and  $20, depending on  whether  one  buys a six, twelve, or thirty‐dose package. Bohn v. Boiron, Inc.,  2013 WL 3975126, at *1 (N.D. Ill. Aug. 1, 2013). Oscillo is made  by  mixing  one  percent  Anas  Barbariae  Hepatis  et  Cordis  Extractum—that  is,  duck  hearts  and  livers—with  99  percent  water,  repeating  the  dilution  process  200  times,  and  then  selling the result in pill form. The repeated dilutions render  the  finished  product  nothing  more  than  a  placebo.  Boiron’s  claim that Oscillo has a therapeutic effect on flu symptoms is  thus highly doubtful. Aggrieved customers caught on at some  point,  and  in  2011  they  filed  a  class  action  against  the  company  in  the  Southern  District  of  California  over  its  deceptive  marketing.  In  October  2012,  Boiron  and  the  class  agreed  to  a  broad  settlement  that  covered  over  200  of  the  company’s  products  (including  Oscillo)  purchased  between  January  1,  2000  and  July  27,  2012.  Gallucci  v.  Boiron,  Inc.,  2012 WL  5359485  (S.D.  Cal.  Oct.  31,  2012),  aff’d  sub  nom.  Gallucci  v.  Gonzales,  603  F.  App’x  533  (9th  Cir.  2015).  In  Case: 16-3656 No. 16‐3656  Document: 33 Filed: 08/24/2017 Pages: 11 3 relevant  part,  the  settlement  required  Boiron  to  (1)  pay  refunds  to  past  buyers,  (2)  revise  its  labels  to  make  them  accurate,  and  (3)  let  future  unhappy  customers  request  refunds  within  14  days  of  purchase  (the  company  calls  this  the “Boiron Promise”). Boiron went one step further; it now  informs customers that they have 30 days from purchase to  request  a  refund.  See  Boiron  Promise,  BOIRON,  (last  visited  Aug.  22,  2017) (“Boiron Promise Webpage”).   Some  of  the  class  members  were  not  satisfied  with  this  outcome,  and  so  they  opted  out  of  the  Gallucci  settlement.  Attorneys  representing  the  opt‐outs  filed  new  class  actions,  raising  essentially  the  same  claims  against  Boiron,  in  California  and  Illinois.  When  the  district  courts  found  the  class  representatives  inadequate,  counsel  tried  to  swap  in  replacements.  In  the  Illinois  case,  the  prospective  representative  was  the  current  plaintiff,  Chad  Conrad.  (Boiron eventually prevailed in the California case, and so it  does  not  concern  us  further.)  Yet  before  the  Illinois  substitution  could  occur,  the  then‐lead  plaintiff  accepted  Boiron’s  offer  of  judgment,  prompting  the  district  court  to  terminate the case. Boiron also offered Conrad $25 (more than  he had paid for the Oscillo) plus attorney’s fees and costs to  settle  his  claim,  but  he  rejected  the  offer  and  filed  the  complaint  that  kicked  off  the  current  suit  on  November  4,  2013.  Eight  months  of  preliminary  proceedings  followed,  at  which  point  the  district  court  stayed  the  case  pending  the  Ninth Circuit’s resolution of the  appeal of the October 2012  settlement. That court ultimately upheld the settlement, and  the district court lifted its stay on August 13, 2015.   Case: 16-3656 Document: 33 Filed: 08/24/2017 4  Pages: 11 No. 16‐3656  Two weeks later, Boiron filed a motion to dismiss, which  for the most part the district court granted. The court found  that Conrad was an inadequate class representative because  his suit would provide little benefit beyond Boiron’s existing  refund guarantee; it also found that Conrad lacked standing  to pursue injunctive relief (a ban on marketing Oscillo as a flu  remedy) under the Illinois Consumer Fraud Act since Conrad  himself  would  not  be  duped  by  Boiron’s  misleading  claims  again.  We  denied  Conrad’s  request  to  appeal  the  denial  of  class certification in February 2016, leaving him with only his  individual  damages  claim. After still  more  proceedings,  the  district judge granted Boiron’s motion under Federal Rule of  Civil  Procedure  67  to  deposit  $5,025  with  the  court—above  the  maximum  Conrad  could  recover—in  order  to  moot  his  claim. Boiron deposited the funds, and the district court dis‐ missed the case as moot on September 20, 2016. This appeal  followed.   II  Conrad’s main arguments are straightforward: he attacks  both the court’s refusal to certify the class and its rejection of  his individual claim based on Boiron’s use of Rule 67 to try to  moot the case. We review the denial of class certification for  abuse of discretion, and we consider the mootness ruling de  novo. Messner v. Northshore Univ. HealthSystem, 669 F.3d 802,  811  (7th  Cir.  2012);  Stevens  v.  Hous.  Auth.  of  S.  Bend,  Ind.,  663 F.3d 300, 306 (7th Cir. 2011).   A  We begin with Conrad’s effort to represent what remains  of the class of Oscillo purchasers after the Gallucci settlement.  Case: 16-3656 No. 16‐3656  Document: 33 Filed: 08/24/2017 Pages: 11 5 Federal Rule of Civil Procedure 23(a) conditions class certifi‐ cation  on  “four  requirements—numerosity,  commonality,  typicality, and adequate representation.” Wal‐Mart Stores, Inc.  v. Dukes, 564 U.S. 338, 349 (2011). This case turns on adequacy,  for an aspiring lead plaintiff such as Conrad is entitled to rep‐ resent a class only if he “will fairly and adequately protect the  interests of the class.” FED. R. CIV. P. 23(a)(4). In order to be an  adequate representative, the named plaintiff must “be part of  the  class  and  possess  the  same  interest  and  suffer  the  same  injury as the class members.” Amchem Prod., Inc. v. Windsor,  521 U.S. 591, 625–26 (1997) (internal quotation marks and ci‐ tation omitted). In addition, the court must be satisfied that  the  plaintiff  will  keep  the  interests  of  the  entire  class  at  the  forefront. Conrad’s case brings to mind our comment in In re  Aqua  Dots  Products  Liability  Litigation,  654  F.3d  748,  752  (7th Cir.  2011)  (“Aqua  Dots”),  that  “[a]  representative  who  proposes  that  high  transaction  costs  (notice  and  attorneys’  fees) be incurred at the class members’ expense to obtain a re‐ fund that already is on offer is not adequately protecting the  class members’ interests.”  In Aqua Dots, the manufacturer of the eponymous toys re‐ called them because they were potentially toxic. The recall no‐ tice told buyers that they could exchange the Aqua Dots for a  non‐defective replacement or a different, comparably priced  toy.  Notably,  it  did  not  mention  any  refunds,  though  they  were  provided upon request. A group of buyers challenged  the recall program through a class action, alleging that the re‐ lief  the  company  offered  was  inadequate.  The  district  court  refused to certify the class, and we affirmed because the pu‐ tative class representative failed to satisfy Rule 23(a)(4)’s ade‐ quacy requirement.   Case: 16-3656 6  Document: 33 Filed: 08/24/2017 Pages: 11 No. 16‐3656  Aqua  Dots  demonstrates  that  there  is  more  to  adequacy  than simple membership in a group. As we said in Eubank v.  Pella Corp., 753 F.3d 718, 719 (7th Cir. 2014), the “named [class]  plaintiffs are the representatives of the class—fiduciaries of its  members … .” It is thus both necessary and proper for the dis‐ trict  court  to  consider  whether  the  potential  named  repre‐ sentative will act in the best interests of the unnamed mem‐ bers of the class. That was precisely our point in Aqua Dots.  There, the product in question cost from $17 to $30. In re Aqua  Dots Prod. Liab. Litig., 270 F.R.D. 377, 379 (N.D. Ill. 2010). Given  the low price point, we were concerned that transaction costs  might swallow all of any potential recovery. The same point  applies here. Oscillo retails for between $12 and $20. Most Os‐ cillo buyers are protected not only by the Gallucci settlement,  but also by the refund process Boiron now offers on its web‐ site (which is not limited to those who participated in the set‐ tlement).   There  is  another  important  similarity  between  our  case  and  Aqua  Dots—both  proposed  classes  are  relatively  small.  The class Conrad envisions is limited to relatively recent pur‐ chasers who have not taken advantage of the Boiron Promise.  The combination of low‐value claims and small class size is  likely  to  make  this  another  case  in  which  “high  transaction  costs  (notice  and  attorneys’  fees)”  will  leave  class  members  with a negligible award. Aqua Dots, 654 F.3d at 752. Indeed, it  is hard to see how the proposed class action benefits anyone  but the attorneys who filed it, especially since this suit (to say  nothing  of  its  failed  predecessor)  has  been  rumbling  on  for  years. Class actions driven by attorneys’ fees are notoriously  troublesome.   Case: 16-3656 No. 16‐3656  Document: 33 Filed: 08/24/2017 Pages: 11 7 Conrad responds that the Aqua Dots recall was more gen‐ erous than the “Boiron Promise,” and so there is more poten‐ tial  in  the  class‐wide  treatment  he  proposes.  We  agree  with  him that the Boiron Promise is poorly publicized and hard to  use when compared to the Aqua Dots recall. Boiron does not  mention the refund on Oscillo’s packaging nor does it display  information about the refund prominently on its website. To  the  contrary,  finding  any  information  at  all  takes  some  dig‐ ging.  See  Boiron  Promise  Webpage.  And,  astonishingly,  Boiron  requires  that  refunds  be  sent  by  “snail  mail”  rather  than digitally. Color us unimpressed with this transparent at‐ tempt  to  put  off  dissatisfied  customers.  Boiron  is  happy  to  take Oscillo buyers’ money online, and so we see no reason  why  it  cannot  handle  refunds  the  same  way.  See  Oscillo,  BOIRON,‐ cinum/ (last visited Aug. 22, 2017) (allowing online purchase  of Oscillo). More broadly, as digital commerce becomes ever‐ more embedded into American society, Boiron’s pretense that  recalls and refunds (but not purchases) require resort to phys‐ ical mail is hard to take seriously.   Nonetheless, taken as a whole, the Boiron Promise is com‐ parable to the process we accepted in Aqua Dots. Boiron’s re‐ fund publicity, lackluster though it is, looks better when we  consider that the Aqua Dots recall did not even mention a re‐ fund. There, customers had to decide on their own to ask for  one.  The  contrast  between  the  two  default  positions  is  im‐ portant—the  typical  Boiron  Promise  user  receives  a  refund;  the typical Aqua Dots buyer got a replacement product or a  comparable  toy.  Compare  Aqua  Dots,  654  F.3d  at  750  with  Boiron Promise Webpage. All of this is to say that the reme‐ Case: 16-3656 Document: 33 Filed: 08/24/2017 8  Pages: 11 No. 16‐3656  dies already in place for disappointed Boiron customers un‐ dermine Conrad’s ability to show that he can bring any signif‐ icant extra value to the absentee class members.   Conrad argues that, as a factual matter, discovery would  reveal that the Boiron Promise is empty, and that aggrieved  purchasers are not obtaining any relief. But there was enough  information in the record to permit the district court to spot  the similarities with Aqua Dots and to conclude that this case  is not suitable for class treatment. It is hard to see how more  discovery would change things. In one incarnation or another,  this case has dragged on since 2013; it is a de facto continuation  of the preceding 2011 suit, which was itself an outgrowth of  the  underlying  California  class  action.  The  evidence  is  out  there for all to see, and Conrad has given us no reason to think  that there are any smoking guns left to uncover. His own ac‐ tions reinforce this conclusion: he took no steps to pursue dis‐ covery between his 2013 motion for class certification and his  last‐ditch  effort  to  avoid  dismissal  in  2016.  We  conclude,  therefore, that the district court was well within its rights to  refuse  to  certify  Conrad’s  proposed  class.  In  so  ruling,  we  stress that we place no significance on Boiron’s later effort to  render Conrad’s individual case moot by buying him off with  a Rule 67 deposit into the court’s registry. The denial of class  certification stands on its own.  B  That leaves Conrad’s individual case, which does turn on  the  effect  of  Boiron’s  payment  of  $5,025  into  the  court’s  registry,  pursuant  to  Federal  Rule  of  Civil  Procedure  67.  In  Fulton  Dental,  we  addressed  the  question  whether  a  defendant’s act of depositing with the court an amount that (if  accepted) would fully satisfy a plaintiff’s claim, rendered the  Case: 16-3656 No. 16‐3656  Document: 33 Filed: 08/24/2017 Pages: 11 9 plaintiff’s case moot. After a review of the Supreme  Court’s  decision in Campbell‐Ewald Co. v. Gomez, 136 S. Ct. 663 (2016),  as  well  as  a  careful  look  at  the  mechanics  of  Rule  67,  we  concluded that the answer was no. 860 F.3d at 545–46. See also  Chapman v. First Index, Inc., 796 F.3d 783, 786–87 (7th Cir. 2015).  Our reasoning in Fulton Dental, following that of the Supreme  Court in Campbell‐Ewald, was based on the law of contract. As  the Court put it, “an unaccepted settlement offer or offer of  judgment does not moot a plaintiff’s case.” 136 S. Ct. at 672.  We  explained  in  Fulton  Dental  why  a  Rule  67  offer  for  this  purpose is equivalent to the Rule 68 offer that was involved in  Campbell‐Ewald. The court cannot accept an instrument made  payable to a third party into its registry; checks are normally  drawn to the clerk of the court and release is by order of the  court. This fact prompted our statement in Fulton Dental that  the  process  of  depositing  funds  with  the  court  and  later  withdrawing them in favor of a party is not a mechanical one.  860 F.3d at 545.  Boiron would like us to hold that at some point, a plain‐ tiff’s  stubborn  refusal  to  accept  a  generous  settlement  offer  should be taken as the legal equivalent of acceptance. But we  are aware of no such doctrine, and we are loathe to adopt such  an  ill‐defined  rule.  The  Supreme  Court  has  never  endorsed  anything  like  this.  To  the  contrary,  it  has  recognized  “the  deep‐rooted historic tradition that everyone should have his  own  day  in  court.”  Taylor  v.  Sturgell,  553  U.S.  880,  892–93  (2008)  (internal  quotation  marks  omitted).  That  does  not  mean that every person will use that day in court in a way that  is economically rational, and some will invoke the aid of the  courts  for  impermissible  purposes.  But  so‐called  negative‐ value cases are sometimes rational, if the party hopes to es‐ tablish  an  important  principle  through  the  case.  That  said,  Case: 16-3656 10  Document: 33 Filed: 08/24/2017 Pages: 11 No. 16‐3656  there  is  no  guarantee  that  litigation  will  not  be  abused.  Cf.  Prof’l Real Estate Investors, Inc. v. Columbia Pictures Indus., Inc.,  508 U.S. 49 (1993) (setting out the contours of the “sham” liti‐ gation doctrine for antitrust purposes).  The  law  has  developed  doctrines,  such  as  the  common‐ law  tort  of  wrongful  civil  proceedings  (related  to  the  mali‐ cious prosecution tort that arises from criminal proceedings),  to address abusive litigation. And free‐standing claims are not  the only option. Federal courts have an array of tools to ad‐ dress  these  problems.  Prominent  among  them  is  28  U.S.C.  § 1927, which authorizes the court to sanction against “[a]ny  attorney … who so multiplies the proceedings in any case un‐ reasonably and vexatiously … .” Rule 11 of the Federal Rules  of  Civil  Procedure  also  serves  as  a  constraint  on  a  lawyer’s  ability to file a case that is not appropriately founded. If a case  is based on diversity of citizenship, whether under the con‐ ventional rules of 28 U.S.C. § 1332(a) or (as here) the Class Ac‐ tion Fairness Act, 28 U.S.C. § 1332(d), if the plaintiff prevails  but is awarded less than $75,000, “the district court may deny  costs to the plaintiff and, in addition, may impose costs on the  plaintiff.” 28 U.S.C. § 1332(b). If the defendant, rather than us‐ ing  the  Rule  67  process  that  Boiron  tried,  uses  the  rule  best  suited for pre‐trial offers of settlement—Rule 68—and that of‐ fer is not accepted, then “[i]f the judgment that the offeree fi‐ nally obtains is not more favorable than the unaccepted offer,  the  offeree  must  pay  the  costs  incurred  after  the  offer  was  made.” FED.  R.  CIV.  P. 68(d). Finally, the courts have inherent  power to punish abuses of process. Chambers v. NASCO, Inc.,  501 U.S. 32 (1991). We are not saying, at this juncture, that any  of these measures is appropriate for Conrad’s case. The point  is only that tools exist for the person who abuses the litigation  Case: 16-3656 Document: 33 Filed: 08/24/2017 No. 16‐3656  Pages: 11 11 process, but the tools do not include deemed acceptance of a  proposed offer of settlement.  Before concluding, we should say a word about the district  court’s conclusion that Conrad does not have standing to re‐ quest injunctive relief under the Illinois Consumer Fraud Act  (ICFA).  See  Summers  v.  Earth  Island  Inst.,  555  U.S.  488,  493  (2009)  (plaintiff  “bears  the  burden  of  showing  that  he  has  standing for each type of relief sought”). The court reasoned  that Conrad, as an individual, knows about Boiron’s refund  program and that he is fully aware of the fact that Oscillo is  nothing  but  sugar  water.  No  injunction  could  therefore  re‐ dress any potential injury for him, and that lack of redressa‐ bility  defeats  standing.  See  Spokeo,  Inc.  v.  Robins,  136  S.  Ct.  1540, 1547 (2016). We agree with that ruling. This is not a case  like Laurens v. Volvo Cars of N. Am., LLC, No. 16‐3829 (7th Cir.  Aug.  22,  2017),  where  class  treatment  was  still  a  possibility  and the record did not unequivocally foreclose the possibility  of injunctive relief for the putative named plaintiff. In the pre‐ sent case, there will be no class, given our affirmance of the  district court’s decision denying certification. If Conrad has a  claim at all, it is an individual one for money only.   III  The district court did not abuse its discretion in denying  class certification, and it correctly rejected Conrad’s individ‐ ual claim for injunctive relief. It erred, however, insofar as it  concluded  that  the  passage  of  time  meant  that  Conrad  no  longer had the legal right to reject Boiron’s offer of settlement.  We therefore AFFIRM in part and REMAND for further proceed‐ ings consistent with this opinion. Each party will bear its own  costs on appeal.  

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?