Tracy Hertel v. Yolanda Miller-Lewis, et al


Filed Nonprecedential Disposition PER CURIAM. AFFIRMED. Joel M. Flaum, Circuit Judge; Ilana Diamond Rovner, Circuit Judge and Ann Claire Williams, Circuit Judge. [6848268-1] [6848268] [17-1192]

Download PDF
Case: 17-1192 Document: 16 Filed: 06/16/2017 Pages: 6 NONPRECEDENTIAL DISPOSITION To be cited only in accordance with Fed. R. App. P. 32.1    United States Court of Appeals For the Seventh Circuit  Chicago, Illinois 60604    Submitted June 14, 2017*  Decided June 16, 2017    Before    JOEL M. FLAUM, Circuit Judge    ILANA DIAMOND ROVNER, Circuit Judge   ANN CLAIRE WILLIAMS, Circuit Judge    No. 17‐1192    TRACY HERTEL,    Plaintiff‐Appellant,      v.    YOLANDA MILLER‐LEWIS &    JULIE LAWSON    Defendants‐Appellees.    Appeal from the United States District  Court for the Northern District of  Indiana, South Bend Division.    No. 3:10cv9    Jon E. DeGuilio,  Judge.    O R D E R  Tracy Hertel, a former Indiana prisoner, sued the warden and property manager  at St. Joseph County Jail after legal materials he had brought there were confiscated and  then either lost or destroyed. The district court concluded that no jury could find that  Hertel suffered an actual injury from the loss of his documents, and granted summary  judgment sua sponte for the defendant jail officials. Hertel appeals. Because he has                                                    * We have agreed to decide this case without oral argument because the briefs  and record adequately present the facts and legal arguments, and oral argument would  not significantly aid the court. Rule 34(a)(2)(C).  Case: 17-1192 Document: 16 Filed: 06/16/2017 Pages: 6 No. 17‐1192    Page 2    pointed to no evidence suggesting that he was prevented from accessing the courts, we  affirm the judgment.      Hertel spent two weeks in the St. Joseph County Jail before being transferred to  the Indiana Department of Correction’s Reception and Diagnostic Center to begin  serving his sentence for drug offenses. When he was transferred, jail officials  confiscated a voluminous quantity of legal materials (forty pounds’ worth) he had  brought with him. Among the materials were two letters that Hertel says were to serve  as evidence in a legal‐malpractice claim that he intended to bring against his public  defender, Philip Skodinski. The first of these letters allegedly was written by Hertel and  asked Skodinski to request an “appeal bond” on his behalf. The second allegedly was  Skodinski’s response acknowledging that he would do so. Skodinski never applied for  the appeal bond and so Hertel remained in custody during his criminal appeal.     Although Hertel and the defendant jail officials agree that the legal materials are  missing, their accounts of the underlying circumstances diverge. According to the  defendants, property manager Yolanda Miller‐Lewis and Warden Julie Lawson ensured  that Hertel’s family was contacted to pick up the legal materials in accordance with the  jail’s policy, but over time the materials were lost or misplaced. According to Hertel,  Miller‐Lewis told him, incorrectly, that he could not have the materials in prison and  then, after his transfer, intentionally destroyed them.    Hertel thus brought this federal action under 42 U.S.C. § 1983 against  Miller‐Lewis and Lawson. His complaint spanned 122 pages, named more than  30 defendants, and alleged, among other things, conspiracy, defamation, and violations  of his constitutional rights. The district court screened Hertel’s initial complaint and  subsequent amended complaint under 28 U.S.C. § 1915A, dismissing most claims and  defendants but allowing Hertel to proceed on allegations that Miller‐Lewis and Lawson  had violated his First Amendment right of access to the courts by confiscating and  destroying his legal materials. As he alleged, Miller‐Lewis was responsible for the  destruction of his papers, and Lawson knew of this but did nothing about it. Hertel also  sued Lawson in her official capacity, alleging that she was the jail’s official policymaker  and had condoned a policy or custom of carelessness regarding inmates’ personal  effects.    Hertel then moved for summary judgment. His motion rested upon a series of  requests to admit facts under Federal Rule of Civil Procedure 36 that he had sent to  opposing counsel via certified mail but that had gone unanswered. He contended that  Case: 17-1192 Document: 16 Filed: 06/16/2017 Pages: 6 No. 17‐1192    Page 3    these requests for admission—which would have established that Miller‐Lewis and  Lawson both were personally involved in the intentional destruction of his paperwork  and that Lawson had condoned a custom of such destruction—were admitted by  default. Hertel also submitted his own affidavit and those of two family members, each  of which described unsuccessful efforts to retrieve his legal materials from the jail. This  evidence, Hertel argued, established the defendants’ liability for restricting his right to  access the courts.      The defendants moved to withdraw and amend the default admissions, and  promptly filed their own motion for summary judgment. Hertel, they acknowledged,  indeed had mailed his requests to admit to their counsel, but they pointed out that he  had not filed them electronically (as required in cases involving prisoner litigants) until  after the deadline for doing so had passed. Each defendant also submitted her own  affidavit contradicting the key contents of Hertel’s affidavits and the default  admissions.     The district court denied the cross‐motions for summary judgment. In reaching  this determination, the court allowed the defendants to amend the admissions, but it  went on to explain that conflicting evidence and credibility determinations remained  over whether the defendants intentionally deprived Hertel of his legal documents (and  thereby hindered his efforts to file civil lawsuits).    The defendants moved for summary judgment a second time, emphasizing that  neither defendant had destroyed Hertel’s paperwork intentionally and that  Lawson—who, they said, was not the policymaker for the jail—could not be held liable  in her official capacity. Hertel responded with much of the same evidence as before,  including his own affidavits that accused Miller‐Lewis of destroying his papers and  Lawson of condoning such behavior. The court again denied summary judgment to the  defendants, reiterating that questions of fact remained over the defendants’  participation in losing Hertel’s materials.    After holding a scheduling conference, the court issued an order expressing the  need for Hertel to “identify the exact underlying non‐frivolous legal claims he  intend[ed] to pursue with respect to his access to courts claim,” and directing him to  “specifically identify what papers were stolen (including a description of those papers)  relative to each claim” and “explain how the loss of those papers negatively impacted  that particular claim.”     Case: 17-1192 Document: 16 Filed: 06/16/2017 Pages: 6 No. 17‐1192    Page 4    Hertel responded, essentially restating his earlier allegations, and the court  followed with a detailed, written order explaining why his claim was likely appropriate  for summary judgment. The court stressed that Hertel had yet to show how he was  constitutionally hindered from filing a lawsuit against Skodinski in state court at the  time he filed this federal action. The court informed the parties—and Hertel explicitly,  because he was proceeding pro se—that “without admissible documentary evidence  such as affidavits (as distinct from argument) to support Hertel’s having been denied  access to the courts to sue Skodinski for legal malpractice at the time he filed this  lawsuit, summary judgment may be granted for the Defendants with final judgment  entered against Hertel.”     Hertel responded by submitting a signed declaration, asserting that the  confiscated paperwork, including the two letters regarding Skodinski’s confirmed  obligation to seek an appeal bond, was “required to prosecute an action” against  Skodinski and that without those documents he did not have a “fighting chance” to  press his case in state court. The defendants did not respond to the court’s order.    The district court granted summary judgment for the defendants, finding that  there was no genuine dispute of fact about whether Hertel was denied access to the  courts in order to bring a malpractice action against Skodinski. The court acknowledged  the statement in Hertel’s declaration that he needed his confiscated materials to have a  “fighting chance,” but concluded that the declaration provided “little insight into how  the Defendants prevented him from filing a complaint in state court at the time [he]  learned of Skodinski’s alleged legal malpractice.” In the court’s view, the “fatal  shortcoming” in his case was that the only harm he alleged to have suffered was his  “forecasted unsuccessful state litigation,” and merely “speculative prejudice” was  insufficient to establish a constitutional violation.    On appeal, Hertel first challenges the court’s decision to grant summary  judgment to the defendants sua sponte. But a district court may grant summary  judgment on its own initiative, even on grounds not argued by the winning party, so  long as the losing party is given notice and a full opportunity to respond. Pactiv Corp.  v. Rupert, 724 F.3d 999, 1001–02 (7th Cir. 2013). This is true even for a pro se litigant such  as Hertel, though again appropriate notice must be given, particularly of the need to  respond with admissible documentary evidence. Williams v. Wahner, 731 F.3d 731, 733  (7th Cir. 2013). The district court warned Hertel accordingly, and he responded with  both evidence and vigorous argument. We find nothing wrong with the procedure the  district court followed.  Case: 17-1192 Document: 16 Filed: 06/16/2017 Pages: 6 No. 17‐1192    Page 5    Hertel also takes issue with the district court’s conclusion that he suffered no  actual injury from the loss of his legal papers. The district court, he notes, wrongly  assumed that, at the time he filed his federal complaint, he still could have filed a  legal‐malpractice action in state court. Indiana law, he maintains, requires plaintiffs to  file a “tort claim notice” within 180 days of an alleged injury when suing attorneys  employed by government entities, see Wright v. Elston, 701 N.E.2d 1227, 1233 (Ind. Ct.  App. 1998), and he filed his federal suit long after this period.     Yet other than speculating that his case against Skodinski likely would fail  without evidence of their correspondence, Hertel has not explained why he did not file  a timely tort‐claim notice or suit against Skodinski. Speculative prejudice is not enough  for an “actual injury.” See Rossi v. City of Chicago, 790 F.3d 729, 736 (7th Cir. 2015)  (plaintiff was not denied access to courts despite failure of police to investigate his case  where he knew all relevant facts and could have filed complaint). To establish an  access‐to‐the‐courts violation, Hertel must show that he was kept from filing a  complaint or that he actually lost a case because of the defendants’ intentional actions.  See id.; Marshall v. Knight, 445 F.3d 965, 969 (7th Cir. 2006); Snyder v. Nolen, 380 F.3d 279,  292 (7th Cir. 2004) (Easterbrook, J., concurring). And since Hertel did not point to  anything that hindered his efforts to pursue a legal‐malpractice claim against  Skodinski—at any point after he learned of the underlying facts for such a claim—he  could not have suffered any such injury at the hands of the defendants.     Hertel also challenges the denial of his own, earlier motion for summary  judgment, arguing that the district court should have considered the motion without  regard to the defendants’ cross‐motion and evidence. But at summary judgment,  district courts may consider any admissible evidence in the record. See Wheatley  v. Factory Card and Party Outlet, 826 F.3d 412, 420 (7th Cir. 2016). As the district court  recognized, the cross‐motions in this case argued “opposite sides of the same  coin”—namely, whether defendants prevented Hertel from filing a malpractice action  in state court (Miller‐Lewis, by intentionally losing his paperwork, and Lawson, by  being complicit in her role as policymaker). The district court considered conflicting  affidavits, as well as the defendants’ properly amended responses to Hertel’s requests  to admit, and found genuine disputes of fact about the defendants’ alleged culpability  that could be resolved only by a jury. See Miller v. Gonzalez, 761 F.3d 822, 827 (7th Cir.  2014). And in any event, even if Hertel had established that Miller‐Lewis and Lawson  were culpable for the loss of his paperwork, he still would have had to show that this  loss caused him harm, and we already have concluded that he did not do so.    Case: 17-1192 Document: 16 Filed: 06/16/2017 Pages: 6 No. 17‐1192    Page 6    We have considered Hertel’s other arguments and none has merit. The summary  judgment in favor of Lawson and Miller‐Lewis is  AFFIRMED.   

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?