Kimberly Banks et al v. R.C. Bigelow, Inc., et al

Filing 129

ORDER GRANTING PLAINTIFFS MOTION FOR PARTIAL SUMMARY JUDGMENT and DENYING DEFENDANTS MOTION FOR SUMMARY JUDGMENT by Judge Dean D. Pregerson: For the reasons stated above, Plaintiffs Motion for Partial Summary Judgment is GRANTED and Defendants Motion for Summary Judgment is DENIED. 92 97 101 106 . (pj)

Download PDF
O  1  2  3    4  5    6    7  8  UNITED STATES DISTRICT COURT  9  CENTRAL DISTRICT OF CALIFORNIA  10  11  KIMBERLY BANKS and CAROL  CANTWELL, on behalf of themselves  and all others similarly situated,                                          Plaintiffs,             v.    R.C. BIGELOW, INC., a corporation; and  DOES 1 through 10, inclusive,                                         Defendants.                   12  13  14  15  16  17  18  19  )  )  )  )  )  )  )  )  )  )  )  )  Case No.  2:20‐cv‐06208‐DDP‐RAOx    ORDER GRANTING PLAINTIFFS’  MOTION FOR PARTIAL  SUMMARY JUDGMENT and  DENYING DEFENDANT’S  MOTION FOR SUMMARY  JUDGMENT    [Dkts. 92, 97, 101 & 106]  20    21  (Dkt. 92) and Defendant’s Motion for Summary Judgement (Dkt. 101).  Having  22  considered the parties’ submissions and heard oral argument, the Court adopts the  23  following order granting the Plaintiffs’ Motion for Partial Summary Judgment and  24  denying Defendant’s Motion for Summary Judgement.   25  I. BACKGROUND  Presently before the Court are Plaintiffs’ Motion for Partial Summary Judgment  26  Plaintiffs Kimberly Banks and Carol Cantwell (“Plaintiffs”) bring a punitive class  27  action challenging Defendant’s labeling of its tea products.  See generally First Amended  28 Complaint (“FAC”), Dkt. 11.  Defendant R.C. Bigelow, Inc. (“Defendant” or “Bigelow”) is  1  2  3  4  5  a tea company located in the United States.  Dkt. 101‐7, Deposition of John McCraw   (“McCraw Depo.”) at 13:1–18:11.   All of Defendant’s products at issue (“Products”) are tea bags packaged in  rectangular cartons.  Dkt. 11.  The tea leaves contained in the Products are all grown  abroad, predominately being sourced from China, India, and Sri Lanka.  McCraw Depo.  6  at 64:15–17; 25:13–27:9.  The tea leaves are processed abroad prior to Defendant’s import  7  of the leaves.  Id. at 20:6–16; Dkt. 101‐12; Dkt. 101‐8 at 6–13.  Tea leaves must be processed  8  in order to be consumable and suitable for use in commercial tea products.  Id.  The  9  processing of tea leaves includes plucking, withering, rolling, oxidizing, drying, and  10  sorting.  Id.  It is this processing which determines the type of tea — black, green, or  11  oolong.  McCraw Depo. at 21:8—2:15, 29:7–30:2.  Bigelow then imports the tea leaves,  12  blends and packages the tea into its tea bag Products, and distributes the Products from  13  its U.S. facilities.  Dkt. 101‐16; Dkt. 101‐13; Dkt. 101‐14; Dkt. 101‐15; Dkt. 92‐7, Deposition  14  of Cynthia Bigelow (“Bigelow Depo.”) at 100:18–101:2.  15  In 2017, Bigelow launched its TeaProudly marketing campaign.  Dkt. 92‐2,  16  Deposition of Christopher Costello (“Costello Depo.”) at 102:2–104:7, 154:17–23, 189:22– 17  190:15; Dkt. 92‐3; Dkt. 92‐4.  As part of the TeaProudly campaign, Bigelow included a  18  logo on back of the Products’ packaging which stated “MANUFACTURED IN THE USA  19  100% AMERICAN FAMILY OWNED” (“the Label”).  Dkt. 92‐8.  Plaintiffs filed suit in  20  2020 alleging violations of California Business and Profession Code Section 17533.7,  21  California Consumer Legal Remedies Act (“CLRA”), California False Advertising Law  22  (“FAL”), and California Unfair Competition Law (“UCL”) as well as claims for breach of  23  express warranty, breach of implied warranty, intentional misrepresentation/fraud,  24  negligent misrepresentation, and quasi‐contract/unjust enrichment/restitution based  25  upon the Label.  See generally FAC.    26  Plaintiffs only sought class action certification as to (1) CLRA, (2) common law  27  fraud and intentional misrepresentation, and (4) breach of express warranty claims.  Dkt.  28  2  1  2  3  4  5  83.  The Court granted class certification with the following class definition:  All natural  persons who purchased at least one 18/20 count box of Bigelow Earl Grey Black Tea  Caffeine, Green Tea Caffeine, Constant Comment Black Tea Caffeine, Green Lemon Tea  Caffeine, Vanilla Chai Black Tea Caffeine, English Tea Time Black Tea Caffeine, Spiced  Chai Black Tea Caffeine, French Vanilla Black Tea Caffeine, or Vanilla Caramel Black Tea  6  Caffeine, labeled as “Manufactured in the USA 100% American Family Owned,” at a  7  retail store in the state of California, at any time from October 17, 2017 to the present.   8  Dkt. 83.  9  Plaintiffs seek summary judgement on the issues deception/falsity and  10  reliance/materiality as to the “MANUFACTURED IN THE USA 100%” statement  11  (“Challenged Statement” or “Manufactured in the USA 100% statement”) which are  12  common to all four certified claims, leaving only the issues of Defendant’s state of mind  13  and damages for trial.  Plaintiffs’ Motion for Partial Summary Judgment (“Pls’ Mot.”),  14  Dkt. 92 at 2:1–8.  Defendant opposed. Defendant’s Opposition to Plaintiffs’ Motion  15  (“Def.’s Opp.”), Dkt. 107.  Plaintiff replied. Plaintiffs’ Reply in Support of Motion for  16  Partial Summary Judgment (“Pls.’ Reply“), Dkt. 118.  Defendant also moves for summary  17  judgment on these issues as well as on the issues of damages and scienter.  Defendant’s  18  Motion for Summary Judgment (“Def.’s Mot.”), Dkt. 101 at 1:5–25.  Plaintiffs opposed.  19  Plaintiffs’ Opposition to Defendant’s Motion (“Pls.’ Opp.”), Dkt. 113.  Defendant replied.   20  Plaintiffs’ Reply in Support of Motion for Partial Summary Judgment (“Def.’s Reply“),  21  Dkt. 122.  22  II. LEGAL STANDARD  23  A. Summary Judgment  24  Summary judgment is appropriate where the pleadings, depositions, answers to  25  interrogatories, and admissions on file, together with the affidavits, if any, show “that  26  there is no genuine dispute as to any material fact and the movant is entitled to judgment  27  as a matter of law.”  Fed. R. Civ. P. 56(a).  A genuine dispute exists if “the evidence is  28  3  1  2  3  4  5  6  7  such that a reasonable jury could return a verdict for the nonmoving party,” and material  facts are those “that might affect the outcome of the suit under the governing law.”   Anderson v. Liberty Lobby, Inc., 477 U.S. 242, 248 (1986).  There is no genuine dispute of  material facts “[w]here the record taken as a whole could not a lead a rational trier of fact  to find for the nonmoving party.”  Matsushita Elec. Indus. Co. v. Zenith Radio Corp., 475  U.S. 574 (1986).  A party seeking summary judgment bears the initial burden of informing the  8  court of the basis for its motion and of identifying those portions of the pleadings and  9  discovery responses that demonstrate the absence of a genuine issue of material fact.  See  10  Celotex Corp. v. Catrett, 477 U.S. 317, 323 (1986).  All reasonable inferences from the  11  evidence must be drawn in favor of the nonmoving party.  See Anderson, 477 U.S. 242.   12  Once the moving party meets its burden, the burden shifts to the nonmoving party  13  opposing the motion, who must “set forth specific facts showing that there is a genuine  14  issue for trial.”  Id. at 256.  It is not the Court’s task “to scour the record in search of a  15  genuine issue of triable fact.”  Keenan v. Allan, 91 F.3d 1275, 1279 (9th Cir. 1996).  Counsel  16  have an obligation to lay out their support clearly.  Carmen v. San Francisco Sch. Dist., 237  17  F.3d 1026, 1031 (9th Cir. 2001).  The Court “need not examine the entire file for evidence  18  establishing a genuine issue of fact, where the evidence is not set forth in the opposing  19  papers with adequate references so that it could conveniently be found.”  Id.  20  III. DISCUSSION  21  The CLRA makes unlawful “unfair methods of competition and unfair or  22  deceptive acts or practices . . . undertaken by any person in a transaction intended to  23  result or that results in the sale or lease of goods or services to any consumer” including  24  “deceptive representations or designations of geographic origin in connection with goods  25  or services.”  Cal. Civ. Code § 1770(a)(4).  To establish a claim under the CLRA, a plaintiff  26  must show that the defendant engaged in one of the § 1770 proscribed practices, i.e. in  27  the instant case made deceptive statements about the geographic origins of a product,  28  4  1  2  3  4  5  and plaintiff was harmed by the defendant’s conduct, i.e. the plaintiff relied on the   defendant’s deceptive statements.  See Jud. Council of Cal. Civ. Jury Instruction 4700.   Similarly, “[t]o prevail on a breach of express warranty claim under California  law, a plaintiff must prove that: (1) the seller’s statements constitute an affirmation of fact  or promise or a description of the goods; (2) the statement was part of the basis of the  6  bargain; and (3) the warranty was breached.”  In re ConAgra Foods, Inc., 90 F. Supp. 3d  7  919, 984 (C.D. Cal. 2015); Weinstat v. Dentsply Int’l, Inc., 180 Cal. App. 4th 1213, 1227  8  (2010).  Advertising statements, such as those on packaging, can be warranty statements.   9  See Rosales v. FitFlop USA, LLC , 882 F. Supp. 2d 1168, 1178 (S.D. Cal. 2012).  10  “The elements of a claim for intentional misrepresentation are (1) a  11  misrepresentation; (2) knowledge of falsity; (3) intent to induce reliance; (4) actual and  12  justifiable reliance; and (5) resulting damage.”  Cisco Sys., Inc. v. STMicroelectronics, Inc.,  13  77 F. Supp. 3d 887, 897 (N.D. Cal. 2014).  “The essential elements of a claim for negligent  14  misrepresentation are the same as for intentional misrepresentations, except that it does  15  not require knowledge of falsity, but instead requires a misrepresentation of fact by a  16  person who has no reasonable grounds for believing it to be true.”  Id.  17  Both Plaintiffs and Defendant are seeking summary judgment on the elements of  18  deception/falsity and reliance/materiality which are common to Plaintiffs’ claims of  19  violations of the CLRA, breach of express warranty, fraud, and negligent  20  misrepresentation.  See generally Pls.’ Mot.; see Def.’s Mot. at 6:11–13:14.  Defendant also  21  seeks summary judgement on the issues of state of mind for Plaintiffs’ misrepresentation  22  claims and damages.  See Def.’s Mot. at 13:15–16:10.  23  A. Falsity and Deception  24  While Plaintiffs’ claims of fraud, misrepresentation, and breach of express  25  warranty require a false statement, the CLRA proscribes not only false statements but  26  also the use of statements that “although true, is either actually misleading or which has  27  a capacity, likelihood or tendency to deceive or confuse the public.”  Williams v. Gerber  28  5  1  2  3  4  5  Prods. Co., 552 F.3d 934, 938 (9th Cir. 2008) (internal quotation omitted).  However, when  a statement is false, it is inherently deceptive and, therefore, proscribed by the CLRA.  See  Brady v. Bayer Corp., 26 Cal. App. 5th 1156, 1167 (2018) (“there is no protection for literal  falseness” under California law); see also Kwikset Corp. v. Superior Court, 51 Cal. 4th 310,  327–28 (2011) (stating that to adequately allege UCL and FAL violations for Made in the  6  USA claims, which are governed under the same standards as the CLRA, the plaintiff  7  had to allege,  “(1) [defendant] labeled certain locksets with “Made in U.S.A.” or a similar  8  designation, (2) these representations were false, (3) plaintiffs saw and relied on the  9  labels for their truth in purchasing [defendant’s] locksets, and (4) plaintiffs would not  10  have bought the locksets otherwise.”); Moore v. Mars Petcare US, Inc., 966 F.3d 1007, 1017  11  (9th Cir. 2020).  12  The underlying facts are not in dispute.  All of the tea in Defendant’s Products is  13  foreign‐sourced.  McCraw Depo. at 64:15–17.  Defendant’s black tea is imported from  14  India, Assam, and Sri Lanka, while its green tea is imported from China.  Id. at 25:13– 15  27:9.  It is further undisputed that the raw tea leaves undergo a process of withering,  16  rolling, oxidizing, drying, and sorting abroad prior to import.  Id. at 20:6–16; Dkt. 101‐12;  17  Dkt. 101‐8 at 6–13.  It is this foreign processing that determines the resulting type of tea –  18  green, black, or oolong – and it is this processing that renders the tea consumable.   19  McCraw Depo. at 21:8—2:15, 29:7–30:2, 15:15–16:19; Dkt. 101‐8 at 6–13; Bigelow Depo. at  20  99:22–100:17.  Defendant then blends and packages the tea into the tea bags Products and  21  distributes the Products.  Dkt. 101‐16; Dkt. 101‐13; Dkt. 101‐14; Dkt. 101‐15; Bigelow  22  Depo. at 100:18–101:2.  Though the parties do not dispute these facts, they dispute  23  whether these facts render the “Manufactured in the USA 100%” statement false.  24  Plaintiffs argue that the “Manufactured in the USA 100%” statement is literally  25  false because Defendant’s tea leaves are grown and processed abroad prior to import and  26  the Challenged Statement is, therefore, inherently deceptive as a matter of law.  See Pls.’  27  Mot. at 6:1–13:15.  Defendant argues that Challenged Statement is true because it is in  28  6  1  2  3  4  5  reference to tea bags, not the component loose leaf tea, and that Plaintiffs have not put  forth sufficient evidence to establish that a reasonable consumer would be misled by the  Challenged Statement.  See Def.’s Mot. at 6:11–10:2; see also Def.’s Opp. at 4:10–8:16.  The  Court agrees with Plaintiffs.  Though Plaintiffs are no longer pursuing their claim under Section 17533.7, which  6  makes unlawful the use of “Made in the U.S.A.,” “Made in America,” or “similar words  7  when the merchandise or any article, unit, or part thereof, has been entirely or  8  substantially made, manufactured, or produced outside of the United States,” the Court  9  finds no substantive difference between the terms “made” and “manufactured” for the  10  purposes of a CLRA claim involving alleged misrepresentations of United States origin.   11  Cal. Bus. & Prof. Code Section 17533.7; see also Colgan v. Leatherman Tool Grp., Inc., 135  12  Cal. App. 4th 663, 685 (2006).  The fact that Section 17533.7 equates “manufacture”  13  abroad with being “made” abroad evidences that the Legislature believes the terms to be  14  largely interchangeable.  Judges should not engage in fashioning excessively nuanced  15  exceptions to these consumer protection statutes, such as finding some artificial  16  distinction between the words made and manufacture.  Otherwise, the marketing  17  industry will undoubtedly attempt to sidestep consumer protection statutes and mislead  18  consumers through clever and ambiguous terminology, the very outcome these statues  19  seek to prevent.  Indeed, the Legislature has specifically instructed that the CLRA is to be  20  “liberally construed and applied to promote its underlying purposes, which are to  21  protect consumers against unfair and deceptive business practices and to provide  22  efficient and economical procedures to secure such protection.”  Cal. Civ. Code. § 1760.  23  The term “made” means “artificially produced by a manufacturing process.”   24  Colgan, 135 Cal. App. 4th at 685.  The term “manufacture” means “something made from  25  raw materials by hand or machinery” and “describe[s] the physical process of  26  transforming raw materials into goods.”  Id.  “Thus, one would not violate the statute by  27  making, manufacturing, or producing merchandise solely in the United States even  28  7  1  2  3  4  5  6  7  though using raw materials acquired from a foreign source.”  Benson v. Kwikset Corp., 152  Cal. App. 4th 1254, 1272 (2007) (emphasis added).  Defendants argue that the term  “manufacture” is used in reference to the assembled tea bags of which tea leaves are a  raw material.  See Def.’s Mot. at 7:20–26.  Through blending and packaging, the tea leaves  are transformed into a new product, a tea bag.  See id. at 8:21–9:5.  Therefore, according to  Defendant, the “Manufactured in the USA 100%” statement is true.  See id. at 9:6–7.  However, under California law, a Made in the U.S.A. claim is false if a substantial  8  or significant portion of the component parts of the product are manufactured abroad.   9  See Colgan, 135 Cal. App. 4th at 682–83; see also Benson, 152 Cal. App. 4th at 1264.  In  10  Colgan, the California Court of Appeals affirmed summary judgment on CLRA claims  11  finding that Made in the USA representations were deceptive as a matter of law where “a  12  significant portion of the various parts of the product were manufactured abroad.”  13  Colgan, 135 Cal. App. 4th at 682.  The Colgan court rejected the argument that the  14  products were not substantially made outside of the USA because they were engineered,  15  assembled, and finished in the U.S., citing the Federal Trade Commission guidelines  16  which state “consumers are likely to understand an unqualified U.S. origin claim to mean  17  that the advertised product is ‘all or virtually all’ made in the United States.”  Id. at 682– 18  83 (citing Federal Trade Commission, Enforcement Policy Statement on United States  19  Origin Claims, 62 Fed. Reg. 63756, 63768 (Dec. 2, 1997)).  Likewise in Benson v. Kwikset,  20  the California Court of Appeals held that plaintiffs sufficiently stated a cause of action for  21  a product that was labeled Made in the USA, but some screws and pins were made in  22  Taiwan and assembly of a component part occurred in Mexico.  See Benson, 152 Cal. App.  23  4th at 1264; see also Brady, 26 Cal. App. 5th at 1167 (stating “[l]iteral falsity was also key to  24  this court’s majority opinion in Benson v. Kwikset Corp.,” where though the locks were  25  “mostly or ‘substantially’ made in the United States, [] they were not completely made  26  here”) (emphasis in original).   27  28  8  1  2  3  4  5  Here, it is undisputed that the tea leaves are not of U.S. origin and undergo  processing abroad.  McGraw Depo. at 64:15–17; 20:6–16; Dkt. 101‐12; Dkt. 101‐8 at 6–13.   Yes, a tea bag is a distinct product from loose leaf tea.  But the tea leaves, which are the  key component of the tea bags Products, undergo a “physical process” that “transforms”  them from “raw” unconsumable tea leaves into a consumable “good” of a distinct variety  6  and flavor profile (black, green, or oolong tea) outside of the United States.  The  7  distinctive aspects of tea, the flavor and quality, are made or destroyed during this  8  process.  Defendant’s own promotional video refers to the actions which happen abroad  9  as “the steps of tea‐making.”  Dkt. 118‐3.  That the Defendant takes further action to  10  create the end products, the tea bags, does not negate the fact that the tea leaves have  11  already been processed abroad and are no longer a raw material prior to import.   12  McCraw Depo. at 20:6–16; 21:8—22:15, 29:7–30:2; 15:15–16:19; Dkt. 101‐12; Dkt. 101‐8 at  13  6–13.  Bigelow’s Rule 30(b)(6) designee acknowledged that manufacture includes a  14  broader set of activities than the blending and packaging that occurs in the United States.   15  Costello Depo. at 173:9–21.  16  Further, the tea leaves inside are vital to the tea bags as consumers purchase tea  17  bags for the tea itself.  In fact, the tea leaves are not only a component part of the tea bag;  18  they are the very essence of the tea bag.  Consumers purchase the Products for the  19  consumable, the tea, which just so happens to be conveniently packaged in a bag for  20  steeping.  The Colgan trial court found that component parts of the multi‐purpose, multi‐ 21  component tools at issue were the “significant parts of the tools, why the people buy  22  them” and were the “guts of the tools.”  Colgan, 135 Cal. App. 4th at 680.  Likewise, the  23  tea leaves are the “guts” of the tea bag Products.  If consumers purchase a multi‐purpose,  24  multi‐component tool for the competent tool parts, then undoubtedly consumers  25  purchase a tea bag for the tea leaves inside.   26  27  28  At oral argument, defense counsel contended that Colgan is not applicable, as it  did not involve a consumable food product.  However, the Court sees no reason to  9  1  2  3  4  5  distinguish between consumables and non‐consumables in this context.  To the contrary,  the principles underlying Colgan and the consumer protection statutes are more  important when applied to a product that consumers put in their bodies.  Suppose, for  example, that a purveyor of baby food sourced peach puree from the Chernobyl area,  then pasteurized that puree in the United States and packaged it in a convenient pouch  6  labeled “Made in the USA” or “Manufactured in the USA.”1  A young parent purchasing  7  such a product could hardly be said to be less interested or less deserving of consumer  8  protections than the multi‐purpose tool users in Colgan.  Accordingly, the Court finds that the Challenged Statement, “MANUFACTURED  9  10  IN THE U.S.A. 100%,” is literally false and GRANTS Plaintiffs’ Motion for Summary  11  Judgment on the element of deception/falsity.   12  B. Reliance  13  Reliance is also a common element to all of Plaintiffs’ claims.  Reliance is  14  established through a showing of exposure and materiality.  See Jud. Council of Cal. Civ.  15  Jury Instruction 4700.  In a class action, actual reliance by the named plaintiff is all that is  16  required and need not be proved as to every class member.  See id.  “Rather, if all class  17  members have been exposed to the same material misrepresentations, class‐wide reliance  18  will be inferred, unless rebutted by the defendant.”  Id.  Plaintiffs seek summary  19  judgment on materiality, asserting that class‐wide exposure has already been establish.   20  See Pls.’ Mot. at 13:16–15:15; 6:7–9.  Conversely, Defendant seeks summary judgment on  21  22  1 27  Moreover, and putting aside any question of Defendant’s motivation in this case, the  Court has serious concerns about the use of the term ʺmanufacturedʺ in connection with  a food product whose fundamental appeal, or “guts,” as Colgan put it, is not far removed  from the component ingredients.  With the possible exception of certain ultra‐processed  products, the word “manufactured,” even if not inherently deceptive, obfuscates the  nature of a food product.  Because consumers would not typically consider food to be the  result of a “manufacturing” process, use of that misnomer would give rise to so many  possible interpretations as to deprive the word of any informative content.  28  10  23  24  25  26  1  2  reliance, asserting that there is insufficient evidence of both exposure and materiality.   See Def.’s Mot. at 10:3–13:14.   1. Exposure  3  Plaintiffs argue that class‐wide exposure was already established at the class  4  5  certification stage and that the class definition presupposes exposure as the Challenged  6  Statement was printed on all of the Products.  Pls.’ Mot. at 3:13–18; 6:7–9; see also Pls.’ Opp.  7  at 11:6–21.  Defendant correctly points out that “the analysis at class certification is very  8  different from the evaluation at summary judgment.”  Def.’s Reply at 6:16–17.  The  9  standards and burdens at class certification differ from those at summary judgment and  10  class certification is not a determination on the merits.  See Eisen v. Carlisle & Jacquelin, 417  11  U.S. 156, 178 (1974).  Yet, a showing of class‐wide exposure sufficient to establish  12  predominance at the class certification stage creates a rebuttable presumption that there  13  was in fact class‐wide exposure.   The Court found at the class certification stage that the “Manufactured in the USA  14  15  100%” statement was prominent enough to presume class‐wide exposure.  Dkt. 83.  Yet,  16  Defendant advances the same argument against exposure it made at the class  17  certification stage, that the Challenged Statement was not sufficiently prominent to  18  presume class‐wide exposure because it was on the back of the box likening the Label to  19  the challenged statements in Hadley v. Kellogg Sales Co., 324 F. Supp. 3d 1084 (N.D. Cal.  20  2018) and Zakaria v. Gerber Prods. Co., No. LA CV15‐00200, 2016 WL 6662723 (C.D. Cal.  21  Mar. 23, 2016).  See Def.’s Mot. at 10:11–11:4.  Consistent with the class certification order,  22  the Court finds that the challenged statement is more prominent that those in  23  Defendant’s cited cases, even though it is on the back of the box, as it is set off to the side  24  in bold type, and Defendant has not pointed to any evidence to rebut the presumption of  25  class‐wide exposure.  Dkt. 83 at 12:3–7.  Thus, class‐wide exposure is presumed at  26  summary judgment.  27  ///  28  11  1  2  3  4  5  2. Materiality  Both parties seek summary judgment on the issue of materiality.  See generally Pls.’  Mot.; Def.’s Mot.  “A representation is ‘material,’ [] if a reasonable consumer would attach  importance to it or if ‘the maker of the representation knows or has reason to know that  its recipient regards or is likely to regard the matter as important in determining his  6  choice of action.’”  Hinojos v. Kohl’s Corp., 718 F.3d 1098, 1107 (9th Cir. 2013) (quoting  7  Kwikset, 51 Cal. 4th at 332).   8  9  Defendant argues that the evidence demonstrates the Challenged Statement is not  material to consumers and, thus, it is entitled to summary judgment on the issue of  10  materiality.  See Def.’s Mot. at 11:5–13:14.  Defendant points to its market research data  11  indicating that consumers purchase tea for a variety of reasons that are “overwhelmingly  12  unrelated to the source of the constituent tea leaves.”  Def.’s Mot. at 11:17–12:6.    13  “However, under California law, [a p]laintiff is not required to prove that the challenged  14  [] statements were the sole or even the predominant or decisive factor influencing the  15  class members’ decisions to buy the challenged products.”  Hadley v. Kellogg Sales Co., 324  16  F. Supp. 3d at 1116–17 (internal quotations omitted).  That other factors are material to a  17  consumer’s purchasing decision does not establish that the origin of the tea would be  18  immaterial to a reasonable consumer.  Consumers may purchase a product for a myriad  19  of reasons that are not mutually exclusive.  See Krommenhock v. Post Foods, LLC, 334 F.R.D.  20  552, 566 (N.D. Cal. 2020).  Additionally, Defendant’s market data evidence did not test  21  consumer reaction to the origin of the tea leaves or the specific statement at issue –  22  manufacture in the United States.  See Dkt. 101‐18; Dkt. 101‐19; Dkt. 101‐20; Dkt. 101‐21.   23  Defendant also relies on the expert opinion of Larry Chiagouris (“Chiagouris”)  24  that the Challenged Statement had no effect on consumer purchasing behavior based  25  upon a survey he conducted.  See Def.’s Mot. at 12:7–25; Dkt. 101‐25, Expert Report of  26  Chiagouris (“Chiagouris Report”), ¶¶ 19, 46–71.  Yet, Plaintiffs point to the price  27  premium calculated by their expert Colin Weir (‘Weir”) as evidence that consumers  28  12  1  2  3  4  5  purchased the product based on the Challenged Statement.  See Pls.’ Opp. at 13:15–22; see  generally Dkt. 113‐62, Declaration of Weir (“Weir Decl.”).  Ultimately, it would be for the  jury to decide which expert report is more credible.  See City of Pomona v. SQM N. Am.  Corp., 750 F.3d 1036, 1049 (9th Cir. 2014).  Further, Defendant argues that the “Manufactured in the USA” statement was not  6  material to even the named plaintiffs, as evidenced by the fact that they had been  7  purchasing the Products for years prior to the addition of the statement to the packaging.   8  See Def.’s Mot. 13:1–14; Dkt. 101‐24, Deposition of Kimberly Banks (“Banks Depo.”) at  9  26:24–27:19; Dkt. 101‐23, Deposition of Carol Cantwell (“Cantwell Depo”) at 25:11–18,  10  68:17–70:4.  However, the named plaintiffs have testified that the challenged statement  11  was important to their buying decision which is sufficient evidence to the contrary to  12  survive summary judgment.  Banks Depo. at 126:4–16; Cantwell Depo. at 57:16–24.   13  Further, Defendant’s argument that it was not material because the named plaintiffs were  14  already Bigelow purchasers is more appropriate for a jury to consider than for the Court  15  as it goes to the credibility of the named plaintiffs’ testimony.  Thus, Defendant is not  16  entitled to summary judgment on the issue of materiality.  17  Plaintiffs argue that false or misleading U.S. origin claims are material as a matter  18  of law because the Legislature has proscribed them.  See Pls.’ Mot. 14:3–15:15.  The Court  19  agrees.  While materiality is generally a question of fact, when the legislature has seen fit  20  to specifically outlaw certain statements in order to protect consumers, such statements  21  are material as a matter of law.  See Kwikset, 51 Cal. 4th at 329, 333 (Cal. 2011); Hinojos, 718  22  F.3d at 1107; see also Brown v. Hain Celestial Grp., Inc., No. 11‐cv‐03082‐LB, 2015 WL  23  3398415, at *7 (N.D. Cal. May 26, 2015).  24  In Kwikset, the California Supreme Court stated that “[t]he Legislature has  25  recognized the materiality of this representation by specifically outlawing deceptive and  26  fraudulent ‘Made in America’ representations,” citing § 17533.7 and Cal. Civ. Code § 1770  27  (a)(4).  Kwikset, 51 Cal. 4th at 329.  The Kwikset Court went on to note that, “the  28  13  1  2  3  4  5  Legislature has by statute made clear that whether a product is manufactured in the  United States or elsewhere is precisely the sort of consideration reasonable people can  and do attach importance to in their purchasing decisions.”  Id. at 333.  Likewise in  Hinojos, the Ninth Circuit acknowledged that “the legislature’s decision to prohibit a  particular misleading advertising practice is evidence that the legislature has deemed  6  that the practice constitutes a ‘material’ misrepresentation, and courts must defer to that  7  determination.”  Hinojos, 718 F.3d at 1107.  8  9  Defendant argues that the Plaintiffs are actually seeking a rebuttable presumption  that the challenged statement is material if found to be false.  See Def.’s Opp. at 8:20–23.   10  However, this misses the point.  Surveys do not trump Legislative intent.  The very  11  purpose of consumer protection laws is to ensure that companies do not mislead  12  consumers about the material aspects of a product, such as origin.  When the Legislature  13  has deemed a particular statement material enough to warrant legislative action, a  14  defendant cannot rebut such a determination through self‐serving surveys and market  15  research.  Further, even if it were a rebuttable presumption, Defendant’s above  16  referenced evidence would be insufficient to rebut the presumption.  Thus, the Court  17  concludes that the Challenged Statement is material as a matter of law.  18  C. Damages  19  Defendant also seeks summary judgment on the issue of damages arguing that  20  Plaintiffs’ evidence on damages fails to isolate a price premium attributable only to the  21  Challenged Statement (“Manufactured in the USA 100%”).  See Def.’s Mot. at 14:1–8.   22  Specifically, Defendant argues that the damages model, as set forth in the form of a price  23  premium calculation by Weir, was based on the entire 100% logo which included both  24  “MANUFACTURED USA 100%” and “100% AMERICAN FAMILY OWNED” but  25  Plaintiffs theory of liability is based only on the “Manufactured in the USA 100%”  26  statement and, thus, Plaintiffs failed to provide evidence a price premium attributable  27  only to the allegedly misleading statement.  Id.  However, the Court has already found  28  14  1  2  3  4  5  6  7  Weir’s testimony admissible and that it is tethered to the Plaintiffs theory of liability  because Plaintiffs seek damages related to the whole of the Label.  Dkt. 83 at 15–17.  That  Defendant disagrees with Weir’s model and/or the source of any price premium, this  would be an argument for the jury as to whether Plaintiffs have proved their claim, not  for the Court at summary judgment.  See Kurtz v. Costco Wholesale Corp., 818 Fed. App’x  57, 62 (2d Cir. 2020).  Defendant further argues that Plaintiffs have failed to provide evidence that all  8  members of the class have suffered an injury sufficient to confer Article III standing  9  because the damages model includes individuals who did not see the Challenged  10  Statement, were not influenced by it, or were not misled by it.  See Def.’s Mot. at 14:9–15:5.   11  However, this argument distorts Plaintiffs’ price premium model which is based on the  12  higher market price for the Products as a result of the Challenged Statement.  Weir’s  13  Decl., ¶¶ 98–101.  This price premium would have been paid by all class members  14  without reference to their seeing, caring about, or interpretation of the Challenged  15  Statement.  Weir’s Decl., ¶ 72.  Thus, all class members have suffered an injury because  16  all class members would have paid a price premium based on the Challenged Statement,  17  even if some individual class members were unaware that they were doing so.   18  Defendant also argues that punitive damages are not available because there is no  19  evidence of actual damages.  See Def.’s Mot. at 15:7‐12.  “It is a well‐settled rule that there  20  can be no award of punitive damages without a finding of actual damages.”  Contento v.  21  Mitchell, 28 Cal. App. 3d 356, 357 (1972).  Actual damages in this context of consumer  22  deception/fraud are “the difference between the actual value of that with which the  23  defrauded person parted and the actual value of that which he received.”  Colgan, 135  24  Cal. App. 4th at 675; see also Zakaria v. Gerber Prods. Co., 755 Fed. App’x 623, 625 n.2 (9th  25  Cir. 2018).  Plaintiffs have put forth evidence of actual damages to the class members  26  through Weir’s calculated price premium based on the Challenged Statements.  Weir’s  27  Decl., ¶20.  Thus, punitive damages are not precluded by a lack of actual damages.  28  15  1  2  3  4  5    Ultimately, Plaintiffs have provided sufficient admissible evidence of damages to  present to a jury.   D. Knowledge and Intent  Defendant argues that summary judgment is warranted on Plaintiffs’  misrepresentation claims, fraud and negligent misrepresentation, as well as punitive  6  damages, because Plaintiffs have failed to provide any evidence of Bigelow’s knowledge  7  of the falsity of the Challenged Statement or that Bigelow made the statement with the  8  intent to defraud or induce reliance.  See Def.’s Mot. at 16:1–4; 15:15–20.  Punitive damages  9  may be awarded under California law when “oppression, fraud, or malice” is  10  established.  Cal. Civ. Code. §3294 (a), (c).  Fraud and negligent misrepresentation both  11  require an intent to induce reliance.  See Cisco Sys., 77 F. Supp. 3d at 897.  However, fraud  12  requires knowledge of the falsity of the misrepresentation, while for negligent  13  misrepresentation the defendant need not know the statement was false but instead had  14  no reasonable grounds for believing it to be true.  See id.  Generally, whether one made a  15  false statement with knowledge of its falsity or without reasonable grounds to believe it  16  was true and if it was made with the intent to defraud or induce reliance are questions of  17  fact for a jury to decide.  See Quality Wash Group V, Ltd. v. Hallak, 50 Cal. App. 4th 1687,  18  1696–97 (1996); Cummings v. Fire Ins. Exch., 202 Cal. App. 3d 1407, 1417 (1988).    19  Plaintiffs point to sufficient evidence from which a reasonable jury could conclude  20  that Bigelow knew that “Manufactured in the USA 100%” was false or, at the very least,  21  had no reasonable grounds for believing it.  See Dkt. 113‐17; Dkt. 113‐7; Dkt. 113‐56; Dkt.  22  113‐5; Dkt. 113‐6; Dkt. 113‐13; Dkt. 113‐14; Dkt. 113‐15; Dkt. 113‐16; Costello Depo. at  23  130:25‐131:17, 189:22‐190:25, 240:9‐241:25, 243: 3‐6; Bigelow Depo. at 42:14–45:7, 66:22– 24  69:3, 89:11–21.  Further, there is evidence that Defendant intended for its statement to  25  induce reliance, as the very purpose of advertising a particular statement on a package is  26  to induce reliance.  See Costello Depo. at 150:12–151:18; 239:20–23; Bigelow Depo. Ex. 7 at  27  42:1–13; see also Kwikset, 51 Cal. 4th at 328 (“The marketing industry is based on the  28  16  1  2  3  4  5  premise that labels matter, that consumers will choose one product over another similar  product based on its label and various tangible and intangible qualities they may come to  associate with a particular source.”).  Ultimately, Bigelow’s knowledge of the potential  falsity of its statement and Bigelow’s intent in making the statement are questions best  left for a jury to decide.  And, because Plaintiffs may be able to establish fraud, punitive  6  damages may be awardable.  Therefore, the Court denies summary judgment on these  7  issues.   8  IV. CONCLUSION  9    10  11  12  For the reasons stated above, Plaintiffs’ Motion for Partial Summary Judgment is  GRANTED and Defendant’s Motion for Summary Judgment is DENIED.  IT IS SO ORDERED.   Dated: July 8, 2024  13  14                       __                    DEAN D. PREGERSON        UNITED STATES DISTRICT JUDGE  15  16  17  18  19  20  21  22  23  24  25  26  27  28  17 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?