Boudreaux v. Shell Oil Company et al

Filing 60

ORDER AND REASONS denying 31 , 32 , & 39 Motions to Dismiss and granting 36 Motion to Dismiss for Failure to State a Claim. Plaintiff's fraud claim is DISMISSED WITHOUT PREJUDICE, and she is granted leave to amend her complaint within 20 days. Signed by Judge Jane Triche Milazzo. (ecm, )

Download PDF
UNITED STATES DISTRICT COURT EASTERN DISTRICT OF LOUISIANA ASHLY BOUDREAUX CIVIL ACTION VERSUS NO: 13‐4762 SHELL OIL COMPANY, ET AL      SECTION: “H”(5) ORDER AND REASONS Before the Court are four Motions to Dismiss (Docs. 31, 32, 36 & 39).  For the following reasons, three of the Motions (Docs. 31, 32 & 39) are DENIED, and one (Doc. 36) is GRANTED.  Plaintiff's fraud claims are DISMISSED WITHOUT PREJUDICE, and she is granted leave to amend her complaint within 20 days from the entry of this Order.  BACKGROUND Plaintiff filed the instant suit on behalf of herself and her two minor children asserting 1 wrongful death and survival actions under Louisiana law.  Plaintiff alleges that her husband, who died  on  May  14,  2010,  was  a  contractor  who  preformed  work  at  various  facilities  owned  by Defendants over an eighteen year period.  Plaintiff alleges that Defendants negligently exposed her late husband to unsafe levels of benzene, and that it was this benzene exposure which caused his death.  In response to the suit, Defendants have filed several motions to dismiss. LEGAL STANDARD I. Motion to Dismiss  To survive a Rule 12(b)(6) motion to dismiss, a plaintiff must plead enough facts “to state a claim to relief that is plausible on its face.”  Ashcroft v. Iqbal, 129 S.Ct. 1937, 1949 (2009) (quoting Bell Atl. Corp. v. Twombly, 550 U.S. 544, 547 (2007)).  A claim is “plausible on its face” when the pleaded facts allow the court to “draw the reasonable inference that the defendant is liable for the misconduct alleged.”  Id.  A court must accept the complaint’s factual allegations as true and must “draw all reasonable inferences in the plaintiff’s favor.”  Lormand v. U.S. Unwired, Inc., 565 F.3d 228, 232 (5th Cir.2009).  The court need not, however, accept as true legal conclusions couched as factual allegations.  Iqbal, 129  S.Ct. at 1949–50.  To be legally sufficient, a complaint must establish more than a “sheer possibility” that the plaintiff’s claims are true.  Id.  The complaint must contain enough factual allegations to raise a reasonable expectation that discovery will reveal evidence of each element of the plaintiffs' claim.  Lormand, 565 F.3d at 255–57.  If it is apparent 2 from the face of the complaint that an insurmountable bar to relief exists and the plaintiff is not entitled to relief, the court must dismiss the claim.  Jones v. Bock, 549 U.S. 199, 215 (2007).  In considering a motion to dismiss for failure to state a claim, a court considers only the contents of the pleadings, including their attachments.  Collins v. Morgan Stanley Dean Witter, 224 F.3d 496, 498 (5th Cir.2000).  A court may, at its discretion, exclude matters presented that are outside of the pleadings; however, if the court does not exclude these matters, it must treat the motion as one for summary judgment under Rule 56.  Fed. R. Civ. P. 12(d).  II. Motion for More Definite Statement A district court will grant a motion for a more definite statement under Rule 12(e) when the challenged pleading "is so vague or ambiguous that the [moving] party cannot reasonably prepare a response."  Fed. R. Civ. P. 12(e).  The moving party "must point out the defects complained above and the details desired."  Id. "When  evaluating  a  motion  for  a  more  definite  statement,  the  Court  must  assess  the complaint  in  light  of  the  minimal  pleading  requirements  of  Rule  8."    Babcock  &  Wilcox  Co.  v. McGriff, Siebels & Williams, Inc., 235 F.R.D. 632, 633 (E.D. La. 2006).  Rule 8(a)(2) requires that a pleading contain "a short and plain statement of the claim showing that the pleader is entitled to relief."  Fed. R. Civ. P. 8(a)(2).  "Specific facts are not necessary; the statement need only give the defendant fair notice of what the . . . claim is and the grounds upon which it rests."  Erickson v. Pardus, 551 U.S. 89, 93 (2007) (internal quotation marks and citations omitted).   3 In  light  of  the  liberal  pleading  standard  set  forth  in  Rule  8(a),  Rule  12(e)  motions  are disfavored.  See Mitchell v. E‐Z Way Towers, Inc., 269 F.2d 126, 132 (5th Cir. 1959); Who Dat Yat Chat, LLC v. Who Dat, Inc., Nos. 10–1333, 10–2296, 2012 WL 2087438, at *6 (E.D. La. June 8, 2012).  12(e)  motions  are  generally  granted  only  when  the  complaint  is  "so  excessively  vague  and ambiguous as to be unintelligible and as to prejudice the defendant seriously in attempting to answer it."  Phillips v. ABB Combustion Eng'g, Inc., No. 13‐594, 2013 WL 3155224 (E.D. La. June 19, 2013).  This Court "has considerable discretion in deciding whether to grant a Rule 12(e) motion."  Murungi v. Tex. Guaranteed, 646 F. Supp. 2d 804, 811 (E.D. La. 2009) (citations omitted). LAW AND ANALYSIS The Court notes that Plaintiff, in opposition to the Motions, has submitted matters outside the  pleadings  for  the  Court's  consideration.    Therefore,  the  Court  must  preliminarily  decide whether to accept or reject these matters.  Plaintiff has attached three decisions of other courts (Exhibits  1,  2  &  6),  a  copy  of  her  workers'  compensation  suit  which  she  claims  interrupts prescription (Exhibit 3), a copy of the social security earnings statement for Mr. Boudreaux (Exhibit 4), and a document which was attached to her complaint (Exhibit 5). The general rule that a court may only consider the contents of the pleadings when deciding a motion to dismiss for failure to state a claim is not absolute.  "[C]ourts may also consider matters of which they may take judicial notice."  Lovelace v. Software Spectrum Inc., 78 F.3d 1015, 1017–18 4 (5th Cir. 1996).  Additionally, the Fifth Circuit has held that a document attached to a motion to dismiss  which  is  "referred  to  in  the  challenged  pleading  and  [is]  'central'  or  'integral'    to  the pleader's claim for relief" may be properly considered without converting the motion.  Collins v. Morgan Stanley Dean Witter, 224 F.3d 496, 498–99 (5th Cir. 2000); Scanlan v. Tex. A&M Univ., 343 F.3d 533, 536 (5th Cir. 2003); In re Katrina Canal Breaches Litig., 495 F.3d 191, 205 (5th Cir. 2007).  However, the Fifth Circuit has never directly addressed in a reported decision whether the same rule applies to documents attached by a plaintiff in opposition to a motion to dismiss.  Nonetheless, at least one panel of the Fifth Circuit has held, in an unreported decision, that the rule applies equally to plaintiffs.  Gen. Retail Servs., Inc. v. Wireless Toyz Franchise, LLC, 255 F. App'x 775, 785 (5th  Cir.  2007).    Furthermore,  other  sections  of  this  Court  have  applied  the  rule  equally  to documents attached to an opposition.  Blackstone v. Chase Manhattan Mortg. Corp., 802 F. Supp. 2d 732, 736 (E.D. La. 2011).  Accordingly, this Court finds that documents which are referred to in a complaint and are central or integral to a plaintiff's claim may be considered on a motion to dismiss without converting the motion, regardless of which party submits the documents to the court.  The majority of Plaintiff's exhibits may be considered without converting the Motion into a motion for summary judgment.  Exhibits 1, 2, and 6 are items of which this Court may take judicial notice, Gray ex rel. Rudd v. Beverly Enterprises‐Mississippi, Inc., 390 F.3d 400, 408 n.7 (5th Cir. 2004); Exhibit 3 was referenced in Plaintiff's Complaint and (for reasons discussed below) is 5 integral to her claim; and Exhibit 5 was attached to her complaint.  Furthermore, the Court chooses to exclude Exhibit 4.  See Fed. R. Civ. P. 12(d).  Thus, the instant Motions will not be converted to motions for summary judgment.  I. Motion to Dismiss: Prescription and Peremption Defendants, Shell Oil Company (Doc. 31), CF Industries (Doc. 32), and Exxon Mobil (Doc. 39), move the Court to dismiss Plaintiff's claims on the grounds that they are, alternatively, prescribed or perempted under Louisiana law.  Dow Chemical (Doc. 45) and Formosa Plastics Corporation (Doc. 54) have joined in the Motions.  In this diversity case, the Court must apply state law, including the law of prescription and peremption.  Richard v. Wal‐Mart Stores, Inc., 559 F.3d 341, 344 (5th Cir. 2009).  Plaintiff asserts both a wrongful death claim and a survival claim under Louisiana law.1  Defendants argue that the wrongful death claim is prescribed and the survival claim is perempted.  A. Wrongful Death Action Louisiana Civil Code article 2315.2 governs the wrongful death action and provides "[t]he right  of  action  granted  by  this  Article  prescribes  one  year  from  the  death  of  the  deceased."  Louisiana requires that prescription statutes be strictly construed in favor of maintaining the action.  Bouterie v. Crane, 616 So. 2d 657, 660 (La. 1993).  "The burden of proof on the prescription issue 1 Plaintiff asserts several claims in her survival action.  However, under Louisiana law, the several theories of recovery she asserts pursuant to article 2315.1 are treated as a single cause of action.  See La. Civ. Code art. 2315.1. 6 lies with the party asserting it unless the plaintiff's claim is barred on its face, in which case the burden shifts to the plaintiff."  Bailey v. Khoury, 891 So. 2d 1268, 1275 (La. 2005).  "[A] plaintiff has three  theories  upon  which  he  may  rely  to  establish  prescription  has  not  run:  suspension, interruption and renunciation."  Bouterie, 616 So. 2d at 660. Plaintiff's wrongful death claim is prescribed on its face.  Plaintiff claims that Mr. Boudreaux died on May 14, 2010.  Thus, Plaintiff's wrongful death claim would have prescribed on May 14, 2011, yet the instant suit was not filed until June 10, 2013.  Accordingly, Plaintiff bears the burden on these Motions of proving that her claim has not prescribed.  Plaintiff's prescription defense relies on two theories: interruption and suspension.  Because the Court determines that the former has merit, it will not address the latter. Louisiana Civil Code article 1799 provides that "interruption of prescription against one solidary obligor is effective against all solidary obligors."  The filing of a suit in a court of competent jurisdiction interrupts prescription.  La. Civ. Code art. 3462.  Plaintiff claims, in her complaint, that she filed a workers' compensation suit on behalf of her deceased husband within the prescriptive period and thus interrupted prescription as to Defendants in the instant matter.  It is settled that, "[u]nder Louisiana law, a workers' compensation insurer and a third‐party tortfeasor are solidary obligors to an injured employee."  Cormier v. Clemco Servs. Corp., 48 F.3d 179, 181 (5th Cir. 1995) (citing Williams v. Sewerage & Water Bd. of New Orleans, 611 So.2d 1383 (La.1993)).  In Williams, the Louisiana Supreme Court held in the context of a wrongful death action that a tort victim's 7 employer and an alleged third‐party tortfeasor were solidarily liable under Louisiana law because, inter  alia,  both  the  tortfeasor  and  the  employer  shared  coextensive  liability  to  repair  certain elements of the same damage.  Williams, 611 So.2d at 1387.  Therefore, the timely filing of a workers' compensation suit against the decedent's employer interrupted prescription as to the third‐party tortfeasor.  Id.  Turning to the instant matter, Plaintiff's complaint survives the Motions to Dismiss if she can plausibly allege that the Defendants in this suit share coextensive liability with the defendant in  her  timely  filed  workers'  compensation  suit.    Plaintiff  attached  a  copy  of  her  workers' compensation suit to her opposition to the instant Motions.  In the suit, Plaintiff claims that her late husband's  employer,  Valero  Refining,  LLC,  is  liable  in  workers'  compensation  because  Mr. Boudreaux died as a result of benzene exposure in the workplace.  Thus, it is clear that Plaintiff's suit against Valero in workers' compensation seeks recovery for the same injuries which she seeks to recover here.  The Williams court held that prescription was interrupted as to a third‐party tortfeasor in a similar situation.  Accordingly, Plaintiff's allegation in her petition that her workers' compensation  suit  interrupts  prescription  as  to  the  instant  Defendants  is  sufficient  to  defeat Defendants' Motions.2 2 The Court notes that this ruling on prescription is not final.  Louisiana law provides that "if, after trial on the merits, it turns out that under the facts proven by plaintiff there is no solidary liability" then the prescription objection should be sustained.  Younger v. Marshall Indus., Inc., 618 So. 2d 866, 869 (La. 1993).  Thus, if a fully developed record in this matter, whether on summary judgment or at trial, reveals that (continued...) 8 B. Survival Action Defendants argue that the Louisiana survival action is subject to a peremptive period of one year.  Unlike prescription, "[p]eremption may not be renounced, interrupted, or suspended."  La. Civ. Code art. 3461.  Thus, it is clear that, if the survival action is subject to a peremptive period, Plaintiff's survival action is untimely and must be dismissed.  However, Plaintiff argues that the survival action is not subject to a peremptive period, and that the time period is prescriptive.  If Plaintiff is correct, then her survival action is timely for the reasons discussed above.  Therefore, it is necessary for this Court to determine whether the limitations period for the Louisiana survival action is prescriptive or peremptive. This Court is bound under Erie to apply the same law as would be applied by the Louisiana Supreme Court.  Howe ex rel. Howe v. Scottsdale Ins. Co., 204 F.3d 624, 627 (5th Cir. 2000) (citing Erie R. Co. v. Tompkins, 304 U.S. 64 (1938)).  "If the Louisiana Supreme Court has not ruled on this issue, then this Court must make an 'Erie guess' and determine as best it can what the Louisiana Supreme Court would decide."  Howe, 204 F.3d at 627.  "In making an Erie guess, [federal courts] defer to intermediate state appellate court decisions, unless convinced by other persuasive data that the highest court of the state would decide otherwise."  Chaney v. Dreyfus Serv. Corp., 595 F.3d 219, 229 (5th Cir. 2010).  The Court's task is to "predict state law, not create or modify it."  Id. 2 (...continued) Defendants are not solidarily liable with Valero, then Defendants are free to re‐urge their prescription objection.  9 Louisiana Civil Code article 2315.1 governs the survival action.  It provides: "If a person who has been injured by an offense or quasi offense dies, the right to recover all damages for injury to that person, his property or otherwise, caused by the offense or quasi offense, shall survive for a period of one year from the death of the deceased."  La. Civ. Code art. 2315.1.  The provision that  the action "shall survive for a period of one year" has been consistently interpreted by Louisiana courts as establishing a peremptive period.  See, e.g., McClendon v. State, 357 So.2d 1218, 1223 (La. App. 1st Cir. 1978).  However, in 1986 the Louisiana legislature amended the article  to add a provision  which  provides  "[t]he  right  of  action  granted  under  this  Article  is  heritable,  but  the inheritance of it neither interrupts nor prolongs the prescriptive period defined in this Article."  La. Civ. Code art. 2315.1(C) (emphasis added); Watkins v. Exxon Mobil Corp., 117 So. 3d 548, 552 (La. App.  4  Cir.  2013).    Since  the  1986  amendment,  a  majority  of  Louisiana  appellate  courts  have ignored the amendment and continued to treat the limitations period as peremptive.  See Barber v. Emp'rs Ins. Co. of Wausau, 97 So. 3d 454, 462 (La. App. 1 Cir. 2012); Adams v. Asbestos Corp., 930 So.2d 342 (La. App. 2 Cir. 2006); Courtland v. Century Indem. Co., 772 So.2d 797 (La. App. 5 Cir. 2000).  However, the Louisiana Fourth Circuit recently examined the code article in light of the 1986 amendment and held that the period was prescriptive.  Watkins v. Exxon Mobil Corp., 117 So. 3d 548, 552 (La. App. 4 Cir. 2013).  Additionally, there is no consensus among the sections of this Court regarding the nature of the limitations period.  Compare Winningkoff v. Am. Cyanamid, No. 99‐3077, 2000 WL 235648 (E.D. La. Mar. 1, 2000), and Coleman v. H.C. Price Co., No. 11‐2937, 2013 10 WL 64613 (E.D. La. Jan. 4, 2013) (holding that the period was peremptive), with Frank v. Shell Oil Co., 828 F. Supp. 2d 835, 842 (E.D. La. 2011) (holding that the period was prescriptive). Given the Louisiana circuit split and the split in this Court on the issue, this Court is faced with a very difficult Erie guess.  However, it has recently become unnecessary for this Court to guess what the Louisiana Supreme Court would do.  On November 8, 2013 the Louisiana Supreme Court granted writs in Watkins.  Watkins v. Exxon Mobil Corp., __So. 3d__,  No. 2013‐1545, 2013 WL 6223561 (La. 2013).  Accordingly, the Court will deny the Motions, as to peremption, without prejudice.  The parties are free to re‐urge their Motion after the Louisiana Supreme Court issues its ruling in Watkins. II. Motion for More Definite Statement Defendant, Shell Oil Company, also, in the alternative to the Motion to Dismiss, moves this Court to order Plaintiff to amend her complaint pursuant to Rule 12(e) (Doc. 31).  Defendants, Dow Chemical (Doc. 45) and Formosa Plastics Corporation (Doc. 54), have joined in the Motion. As other sections of this Court have explained, a Rule 12(e) motion should only be granted when  the  complaint  is  "so  excessively  vague  and  ambiguous  as  to  be  unintelligible  and  as  to prejudice  the  defendant  seriously  in  attempting  to  answer  it."    Phillips,  2013  WL  3155224.  Defendants argue unpersuasively that Plaintiff's complaint meets this standard because she fails to allege the precise dates on which her late husband was exposed to benzene, the manner of his exposure, the nature of the work that he was doing at Defendants' respective facilities and the 11 name(s) of his employer(s) at the time.  Rule 8 simply does not require the specificity requested by Defendants.  Plaintiff's Complaint clearly alleges that her late husband was exposed to benzene while working at Defendants' respective locations over the period of several years, that Defendants were negligent in failing to warn or protect Mr. Boudreaux from exposure to benzene, and that he developed leukemia and eventually died as a result of their negligence.  The additional information Defendants wish Plaintiff to allege is an appropriate topic for discovery, not a motion for a more definite statement.  Rash v. Bisso Marine Co., Inc., No. 13‐2622, 2013 WL 5934617 (E.D. La. Oct. 31, 2013) ("A party . . . may not use a Rule 12(e) motion as a substitute for discovery.").  Accordingly, the Motion is denied. III. Motion to Dismiss Plaintiff's Fraud Claims Defendant, Dow Chemical, moves this Court to dismiss Plaintiff's fraud claims pursuant to Rule 9(b) and 12(b)6 (Doc. 36).  Defendant, Formosa Plastics Corporation (Doc. 54), has joined in the Motion.  Rule 9(b) requires that "[i]n alleging fraud or mistake, a party must state with particularity the circumstances constituting fraud or mistake."  Fed. R. Civ. P. 9(b).  "A dismissal for failure to plead fraud with particularity as required by Rule 9(b) is a dismissal on the pleadings for failure to state a claim under Rule 12(b)(6)."  Southland Sec. Corp. v. Inspire Ins. Solutions Inc., 365 F.3d 353, 361 (5th Cir. 2004) (citing Shushany v. Allwaste, Inc., 992 F.2d 517, 520 (5th Cir. 1993)).  Fifth Circuit precedent "interprets Rule 9(b) strictly, requiring the plaintiff to 'specify the statements contended 12 to be fraudulent, identify the speaker, state when and where the statements were made, and explain why the statements were fraudulent.'"  Flaherty & Crumrine Preferred Income Fund, Inc. v. TXU Corp., 565 F.3d 200, 207 (5th Cir. 2009) (quoting Smallwood v. Pearl Brewing Co., 489 F.2d 579, 605 (5th Cir. 1974)). The elements of a Louisiana fraud or intentional misrepresentation claim are: 1) a misrepresentation of a material fact; 2) made with intent to deceive; and 3) causing justifiable reliance with resultant injury.  Kadlec Med. Ctr. v. Lakeview Anesthesia Assoc., 527 F.3d 412, 418 (5th Cir. 2008).  In cases concerning "omission of facts, Rule 9(b) typically requires the claimant  to  plead  the  type  of  facts  omitted,  the  place  in  which  the  omissions  should  have appeared,  and  the  way  in  which  the  omitted  facts  made  the  misrepresentations  misleading."  Carroll v. Fort St. James Corp., 470 F.3d 1171, 1174 (5th Cir. 2006).  Plaintiffs' complaint alleges that Defendants, as a group, were aware that benzene was toxic and that they failed to warn Mr. Boudreaux of the dangers of benzene knowing that he would contract a disease as a result.  Other sections of this Court have addressed allegations nearly identical to those presently before the Court and found them to be insufficient.  Boutain v. Radiator Specialty Co., No. 11‐1907, 2011 WL 6130754 (E.D. La. Dec. 8, 2011).  The Boutain court noted that a complaint alleging fraud may not group the Defendants together and instead must plead specific facts as to each defendant.  Id. (citing Lang v. DirecTV, 735 F.Supp.2d 421, 437 (E.D.La.2010)).  Additionally, the instant complaint does not allege the elements of fraud with specificity.  Plaintiff has merely alleged that Defendants had a duty to provide a safe environment for her husband.  13 Plaintiff does not particularly allege that any specific Defendant owed a duty to  Mr. Boudreaux to warn him of the dangers of benzene.  Nor has she alleged that any Defendant had the required intent to deceive Mr. Boudreaux.  In short, Plaintiff's fraud allegations fall far short of what is required by Rule 9(b).  Therefore, Plaintiff's fraud claims are dismissed without prejudice, and she is granted leave to amend her fraud claims within 20 days from the entry of this order.  CONCLUSION  For the foregoing reasons, the Motions to Dismiss Plaintiff's wrongful death and survival actions on the basis of prescription and peremption are DENIED WITHOUT PREJUDICE; the Motion for a More Definite Statement under Rule 12(e) is DENIED; and the Motion to Dismiss Plaintiff's Fraud claim is GRANTED.  Plaintiff's fraud claim is DISMISSED WITHOUT PREJUDICE, and she is granted leave to amend her complaint within 20 days.  New Orleans, Louisiana, this 31st day of January, 2014. ____________________________ JANE TRICHE MILAZZO UNITED STATES DISTRICT JUDGE 14

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?