Miller et al v. Paschall Truck Lines, Inc. et al

Filing 35

ORDER by Magistrate Judge Gregory B. Wormuth denying 17 Motion to Change Venue. (jls)

Download PDF
Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 1 of 14 IN THE UNITED STATES DISTRICT COURT  FOR THE DISTRICT OF NEW MEXICO    SHONDA R. MILLER, et al.,      Plaintiffs,            v.                PASCHALL TRUCK LINES, INC., et al.,       Defendants.                        Civ. No. 20‐303 GBW/SCY  ORDER DENYING TRANSFER OF VENUE     THIS MATTER comes before the Court on Defendant Paschall Truck Lines, Inc.’s  Motion to Transfer Venue to the Western District of Kentucky.  Doc. 17.  Having  reviewed the Motion, the attendant briefing (docs. 22, 27, 30, 32, 34), and all applicable  law, the Court will DENY Defendant’s Motion for the following reasons.  I. BACKGROUND  Plaintiff1 was hired by Defendant Paschall Truck Lines, Inc. (“PTL”) as a  commercial truck driver on April 10, 2019.  Doc. 1 at ¶ 17.  Plaintiff began her  employment with a mandatory training period in which she drove with a trainer,  Defendant Coyle Robertson.  Id. at ¶ 18, 32.  Plaintiff and Defendant Robertson were  assigned to carry a load from Illinois to California beginning on April 29, 2020.  Id. at ¶   For ease of reference, the Court refers to Plaintiff Shonda Miller simply as “Plaintiff.”  Although Plaintiff  is joined in this suit by her husband, Treavather Miller, the bulk of the claims are asserted by Plaintiff  alone, and the central factual allegations concern Plaintiff’s employment with PTL.  See generally doc. 1.   1 Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 2 of 14 42.  On May 2, 2019, at a truck stop in Moriarty, New Mexico, Plaintiff alleges that  Defendant Robertson sexually assaulted her.  Id. at ¶ 44–46.  Plaintiff reported the  sexual assault to PTL that same day.  Id. at ¶ 49.    Plaintiff filed suit against PTL and Defendant Robertson on April 3, 2020.  She  brings one claim for sexual harassment under Title VII of the Civil Rights Act, 42 U.S.C.  § 2000e et seq., as well as claims for assault and battery, negligent hiring and  supervision, intentional infliction of emotional distress, and loss of consortium.  Id. at  ¶¶ 60–87.  Plaintiff alleges that PTL is vicariously liable for Defendant Robertson’s  actions as his employer and/or principal.  Id. at ¶¶ 71, 82.    PTL filed the present motion on June 2, 2020, seeking transfer to the Western  District of Kentucky, in which PTL has its principal place of business.  Doc. 17.  Plaintiff  responded in opposition to transfer, to which PTL filed a reply.  Docs. 22, 27.  Plaintiff  sought leave to file a surreply to PTL’s reply, which this Court granted.  Doc. 33.   Plaintiff’s surreply was filed July 10, 2020.  Doc. 34.    Defendant Robertson has not yet filed an answer to Plaintiff’s complaint nor  indicated any position on PTL’s motion.  According to both Plaintiff and PTL,  Defendant Robertson resides in Denison, Texas, which is roughly equidistant from  Albuquerque, New Mexico and Paducah, Kentucky.  Doc. 17 at 8; doc. 22 at 9.  For  purposes of this motion, the Court assumes that neither forum is particularly  convenient to Defendant Robertson.    2  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 3 of 14 II. LEGAL STANDARDS  “For the convenience of parties and witnesses, in the interest of justice,” the  Court may grant a transfer of venue to any other district court in which the action might  have been brought.  28 U.S.C. § 1404(a).  The movant “bears the burden of establishing  that the existing forum is inconvenient.”  Chrysler Credit Corp. v. Country Chrysler, Inc.,  928 F.2d 1509, 1515 (10th Cir. 1991).  “Unless the balance is strongly in favor of the  movant the plaintiff’s choice of forum should rarely be disturbed.”  Scheidt v. Klein, 956  F.2d 963, 965 (10th Cir. 1992) (quoting William A. Smith Contracting Co. v. Travelers Indem.  Co., 467 F.2d 662, 664 (10th Cir. 1972)) (alteration removed).  Additional factors for  deciding a venue transfer request include:  the accessibility of witnesses and other sources of proof, including the  availability of compulsory process to insure attendance of witnesses; the  cost of making the necessary proof; questions as to the enforceability of a  judgment if one is obtained; relative advantages and obstacles to a fair  trial; difficulties that may arise from congested dockets; the possibility of  the existence of questions arising in the area of conflict of laws; the  advantage of having a local court determine questions of local law; and []  all other considerations of a practical nature that make a trial easy,  expeditious and economical.    Emp’rs Mut. Cas. Co. v. Bartile Roofs, Inc., 618 F.3d 1153, 1167 (10th Cir. 2010) (quoting  Chrysler Credit Corp., 928 F.2d at 1516).  III. ANALYSIS  A. Venue Under Title VII   Title VII contains a specific venue provision allowing claims to be brought in   3  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 4 of 14 any judicial district in the State in which the unlawful employment  practice is alleged to have been committed, in the judicial district in which  the employment records relevant to such practice are maintained and  administered, or in the judicial district in which the aggrieved person  would have worked but for the alleged unlawful employment practice,  but if the respondent is not found within any such district, such an action  may be brought within the judicial district in which the respondent has  his principal office.    42 U.S.C. § 2000e‐5(f)(3).  Plaintiff asserts that venue is proper in the District of  New Mexico as the district in which an alleged unlawful employment practice— sexual assault by a supervisor—was committed.  Doc. 22 at 5.  Defendant asserts  that venue is proper in the Western District of Kentucky under every possible  basis, as the district (1) in which Plaintiff’s employment was allegedly unlawfully  terminated, (2) in which PTL maintains and administers its employment records,  (3) which was Plaintiff’s official work location, and (4) in which PTL has its  principal office.  Doc. 17 at 6; doc. 27 at 2.    PTL brings the present motion pursuant to 28 U.S.C. § 1404(a) (which applies to  discretionary transfers from one proper venue to another) rather than 28 U.S.C. §  1406(a) (which applies to transfers based on improper venue).  Doc. 17 at 1.  In fact, in its  motion, PTL seems to concede that the District of New Mexico is a proper venue.  Id. at  6 (“[E]ach of the remaining three venue provisions [i.e., other than the one placing venue  in the District of New Mexico] clearly point to the Western District of Kentucky as the  proper venue for this action.”) (emphasis added).  In its reply, however, PTL appears to  argue that transfer to the Western District of Kentucky is mandated by Title VII.  Doc. 27  4  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 5 of 14 at 1–3.2  However, in opposing Plaintiffs’ request to file a surreply, PTL characterized its  position as arguing only that venue in the Western District of Kentucky is permitted by  Title VII.  Doc. 32 at 3 (“Title VII instructs that this case could have been filed in . . . the  Western District of Kentucky[.]”) (emphasis added).  Although the Court shares  Plaintiffs’ confusion about PTL’s position, it takes PTL at its final word and assumes  that PTL is not contesting that venue is proper in the District of New Mexico.    While not arguing improper venue, PTL nonetheless asserts that Title VII’s  venue provision is relevant.  PTL adopts an apparently novel argument: Four out of  four3 possible bases for venue point to the Western District of Kentucky, while only one  out of four points to the District of New Mexico; therefore, transfer to the Western  District of Kentucky is appropriate.  Doc. 17 at 6; doc. 27 at 2.  The Court can find no  legal authority (and PTL cites none) to support a majority‐rules approach to venue  under Title VII.  Cf. E.E.O.C. v. Plains Pipeline, L.P., 2020 WL 1450547, at *2 (D.N.M. Mar.   Because there is some confusion about PTL’s position, the Court will highlight those portions of PTL’s  reply that particularly seem to argue that venue is improper in the District of New Mexico.  At one point,  PTL states, “Each of these options [from Title VII’s venue provision] point[s] to the Western District of  Kentucky—not the District of New Mexico.”  Doc. 27 at 2 (emphasis added).  PTL then states, “Plaintiff  cannot rely on any of the other Title VII venue factors to support [her] claim that venue is otherwise  appropriate in New Mexico.  As such, Title VII instructs this Court to grant PTL’s Motion[.]”  Id.  (emphasis added).  PTL later argues that, “in the event the Court somehow finds” that venue is appropriate  in New Mexico, transfer “should still be granted pursuant to 28 U.S.C. § 1404(a).”  Id. at 3 (emphasis  added).    PTL accuses Plaintiff of “muddy[ing] the waters” by focusing on the events that allegedly occurred in  New Mexico.  Id. at 2.  In fact, it is PTL that muddies the waters by repeatedly relying on case law finding  improper venue in a motion ostensibly seeking discretionary transfer.  See, e.g., id. at 8–10 (comparing the  present motion to three separate cases against PTL in which a court found the original venue improper).  3 In its motion, PTL argued only that three of the four bases for venue point to Kentucky.  Doc. 17 at 6.   PTL added the fourth basis for venue in its reply.  Doc. 27 at 2.  2 5  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 6 of 14 25, 2020) (rejecting “the false notion that venue can only exist in one judicial district” in  Title VII actions).  Whether venue is subject to the general provision in 28 U.S.C. § 1391  or a specific provision such as 42 U.S.C. § 2000e‐5(f)(3), the appropriate analysis for a  discretionary § 1404 transfer is the multifactor test laid out in Chrysler and Bartile Roofs.    B. Transfer Under 28 U.S.C. § 1404(a)  The Court turns now to the requirements for a discretionary transfer under §  1404(a).  Plaintiffs do not contest that this action could have been brought in the  Western District of Kentucky.  Doc. 22 at 6 n.2.  Thus, the only remaining question is  whether the balance of factors favors transfer.  The Court addresses only those factors  relied on by the parties and therefore declines to consider possible concerns about the  enforceability of a judgment or obstacles to a fair trial.    1. Plaintiff’s Chosen Forum  Although the plaintiff’s choice of forum “should rarely be disturbed,” it receives  less deference if the plaintiff does not reside in the district.  Bartile Roofs, 618 F.3d at  1167–68.  As Plaintiffs are residents of South Carolina, their choice of venue in the  District of New Mexico receives less deference.  Nonetheless, the fact that Plaintiffs  reside closer to Kentucky than New Mexico does not override their choice of forum.   Plaintiffs’ residency in South Carolina renders this factor neutral, but the burden  remains on PTL to establish that the other factors are in its favor.     6  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 7 of 14 2. Accessibility of Witnesses and Other Sources of Proof  Aside from the plaintiff’s choice, the convenience of the witnesses is the most  important factor.  Bartile Roofs, 618 F.3d at 1169.  The movant must identify the  witnesses, indicate “the quality or materiality of the testimony of said witnesses,” and  establish that necessary witnesses would be unwilling to come to trial without the use  of compulsory process and that testimony by deposition would be unsatisfactory.   Scheidt, 956 F.2d at 966 (citation omitted).  The convenience of non‐party witnesses  weighs more heavily under this factor than the convenience of the parties.  Mandel v.  Hafermann, 2020 WL 2849928, at *4 (D. Utah June 2, 2020) (citing Anza Tech., Inc. v.  Xilinx, Inc., 2017 WL 4864947, at *8 (D. Colo. Oct. 27, 2017)).  Similarly, the convenience  of a party’s employees carries little weight because the party “is able, indeed, obligated  to procure the attendance of its own employees for trial.”  Vega v. Craftworks Restaurants  & Breweries Grp., 2019 WL 6893038, at *5 (D. Colo. Dec. 18, 2019) (citation omitted); see  also Navajo Nation v. Urban Outfitters, Inc., 918 F. Supp. 2d 1245, 1257 (D.N.M. 2013).   PTL lists nine witnesses who reside over a thousand miles away from  Albuquerque, New Mexico but within five hundred miles of Paducah, Kentucky.  Doc.  17 at 9.  The majority of these witnesses reside within fifty miles of Paducah.  Id.  Seven  of these witnesses are PTL’s own employees, but two are former employees.  Doc. 17‐1  at ¶ 22.  Plaintiff lists at least fifteen non‐party witnesses who reside over a thousand  7  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 8 of 14 miles away from Paducah but within fifty miles of Albuquerque.  Doc. 22 at 9.  Clearly,  one party’s witnesses will be inconvenienced by this trial no matter where it takes place.    The Court is unconvinced of the “quality or materiality” of some of the parties’  witnesses.  Testimony that is cumulative of other evidence or described in a vague or  repetitive manner may be discounted.  Bryant v. Allianz Life Ins. Co. of N. Am., 2010 WL  3174749, at *3 (D. Colo Aug. 10, 2010).  PTL’s witnesses—all current or former  employees—appear likely to offer overlapping and therefore potentially cumulative  testimony.  See, e.g., doc. 28‐1 at ¶ 22 (describing Mr. Burkeen as “also involved” in  investigating Plaintiff’s report and “also [having] knowledge of PTL’s employment  policies, procedures, and business practices”) (emphasis added).  Several of Plaintiff’s  potential witnesses are also likely to offer cumulative testimony, such as the three  witnesses from the Moriarty Police Department and the two witnesses from the  Moriarty Fire Department.  Doc. 22 at 9.  Additionally, some of Plaintiff’s listed  witnesses are records custodians, whose testimony “is typically rendered unnecessary  by virtue of Fed. R. Evid. 902 (allowing as evidence self‐authentication of public  documents) or by stipulation.”  E.C.C. Movers LLC v. Fairpoint Comms., Inc., 2019 WL  1936322, at *3 (W.D.N.Y. May 1, 2019).  Even if every single witness listed by the parties  provides material and noncumulative testimony, neither party establishes that  depositions would be inadequate in every instance.    8  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 9 of 14 As both parties observe, the distance between the two venues means that some  witnesses will be out of reach of each court’s subpoena power under Federal Rule of  Civil Procedure 45(c).  Neither party alleges that their respective witnesses are  unwilling to come to trial without the aid of compulsory process, although the Court  assumes that the great distance between the two forums will make voluntary  attendance at trial less likely.  PTL should have no trouble bringing its own employees  to trial.  See Navajo Nation, 918 F. Supp. 2d at 1257.  However, two of PTL’s witnesses are  former employees and therefore beyond its power of compulsion.  Doc. 17‐1 at ¶ 22.   Moreover, one of the former employees appears to have material firsthand information  that may be unavailable to other witnesses.  According to the affidavit supplied by PTL,  Mr. Long made key decisions in the handling of Plaintiff’s report of sexual assault and  personally communicated with both Plaintiff and Defendant Robertson.  Doc. 28‐1 at ¶¶  6–7, 10–12.    Plaintiff’s witnesses are all individuals whom Plaintiff encountered only briefly,  thus Plaintiff lacks the power to compel them to travel over a thousand miles to aid her  case.  Plaintiff further argues that depositions would be inadequate for at least some of  the New Mexico witnesses, as they are necessary to establish Plaintiff’s credibility.  “The  preference for a witness’s attendance at trial is axiomatic.”  Garcia‐Martinez v. City &  Cty. of Denver, 392 F.3d 1187, 1191 (10th Cir. 2004) (internal quotation marks omitted);  see also United States v. Harrison, 296 F.3d 994, 1007 (10th Cir. 2002) (noting the “strong  9  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 10 of 14 preference for in‐person testimony” expressed in the Federal Rules of Evidence).  The  preference for in‐person testimony is especially strong where key factual issues turn on  credibility.  Garcia‐Martinez, 392 F.3d at 1191; Wolfkiel v. Krug, 2012 WL 3245962, at *3 (D.  Colo. Aug. 7, 2012).  Based on PTL’s answer to Plaintiff’s complaint, PTL intends to  dispute the allegation of sexual assault.  See doc. 15 at ¶ 61.  Additionally, PTL indicates  that one of its witnesses has “key knowledge of Plaintiff’s allegations, demeanor, and  emotional state as he was contacted by Plaintiff immediately after the alleged event.”   Doc. 27 at 4.  Thus, it appears that PTL intends to put Plaintiff’s credibility at issue.   Accordingly, witnesses who observed Plaintiff’s demeanor and emotional state in  person immediately after the alleged sexual assault would be critical to Plaintiff’s case.    Based on the above findings, each party has at least one witness whose presence  at trial will likely be both important to the party’s case and difficult to procure without  compulsory process.  “Merely shifting the inconvenience from one side to the other,  however, obviously is not a permissible justification for a change of venue.”  Scheidt, 956  F.2d at 966 (citation omitted).  Moreover, “it would be unfair to force [one party] to  present a significant portion of their case by deposition.”  Cook v. Atchison, Topeka &  Santa Fe Ry. Co., 816 F. Supp. 667, 669 (D. Kan. 1993) (citation omitted).  While PTL will  be able to bring at least some of its witnesses to trial, Plaintiff is unlikely to be able to do  the same without compulsory service.  Accordingly, the accessibility of the witnesses  slightly favors remaining in the District of New Mexico.    10  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 11 of 14 3. Costs of Proof  Just as some party’s witnesses will be inconvenienced by litigating in a distant  forum, so too will some party experience increased costs.  PTL emphasizes the travel  costs it will incur if the case remains in New Mexico, while Plaintiff emphasizes the cost  of preserving and presenting her witnesses’ testimony if the case is transferred.  Doc. 17  at 10; doc. 22 at 12, 14.  Neither party puts forth any evidence estimating the cost of  litigating in one forum over the other.  See Bartile Roofs, 618 F.3d at 1169 (rejecting  assertion of increased costs unsupported by evidence).  The Court anticipates that PTL’s  added travel costs would probably exceed Plaintiff’s added deposition costs.  However,  absent evidentiary support, this factor only slightly favors transfer.    4. Difficulties Arising from Congested Dockets  The parties present contrasting arguments concerning congested dockets.  PTL  relies on the District of New Mexico’s two judicial vacancies and widely publicized  levels of congestion.  Doc. 17 at 11; see Plains Pipeline, L.P., 2020 WL 1450547, at *4;  Immigration Cases, Judicial Vacancies Tax New Mexico Courts, Wall Street Journal (Oct. 19,  2019),‐cases‐judicial‐vacancies‐tax‐new‐ mexico‐courts‐11571493600.  Plaintiff looks to statistics published by the Administrative  Office of the U.S. Courts, which show equivalent levels of congestion between the two  courts.  Doc. 22 at 20; see U.S. District Courts–Combined Civil and Criminal Federal Court  Management Statistics (December 31, 2019), U.S. Courts,  11  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 12 of 14‐court‐management‐ statistics/2019/12/31‐1.    While it is true that the District of New Mexico carries a heavy load of criminal  cases and has had two judicial vacancies pending for over a year, the parties have  consented to trial before a magistrate judge, whose docket is unburdened by criminal  trials and who has the capacity to bring this case to trial far sooner than the Western  District of Kentucky’s average 46.8 months, see doc. 22 at 20.  The Court does not find  that congestion in the District of New Mexico merits transfer.   5. Conflicts of Law & Questions of Local Law  Plaintiff argues that potential conflict‐of‐law issues and questions of local law as  to her state‐law claims weigh against transfer, emphasizing differences in the laws of  Kentucky and New Mexico.  When a § 1404 transfer is granted, the transferee forum  must apply the law of the transferor forum.  Van Dusen v. Barrack, 376 U.S. 612, 639  (1964); Ferens v. John Deere Co., 494 U.S. 516, 524–25 (1990).  Were the Court to grant  transfer, the Western District of Kentucky would be required to apply New Mexico law  to Plaintiff’s state‐law claims.4  Furthermore, the federal courts are qualified to apply  various states’ laws.  Bartile Roofs, 618 F.3d at 1169.  The Court does not find any reason  to believe that the Western District of Kentucky would be unable to apply the correct   The Court expresses no opinion on how New Mexico law would apply to the specific claims and  defenses in this case.    4 12  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 13 of 14 law to Plaintiff’s state‐law claims.  Conflicts of law are a neutral factor here.  See  Butikofer v. Nygren, 2016 WL 7190556, at *7 (D. Utah Dec. 12, 2016).   “When the merits of an action are unique to a particular locale, courts favor  adjudication by a court sitting in that locale.”  Bartile Roofs, 618 F.3d at 1170.  However,  questions of local law carry little weight when it comes to adjudicating familiar  common‐law claims.  Presidential Hosp., LLC v. Wyndham Hotel Grp., LLC, 333 F. Supp. 3d  1179, 1235 (D.N.M. 2018).  Plaintiff’s state‐law claims are all common‐law torts that are  not unique to New Mexico.  Plaintiff argues that Kentucky’s law on vicarious liability is  generally more favorable to employers than New Mexico’s, but she does not indicate  that New Mexico’s law on vicarious liability is unique among the states.  Doc. 22 at 18.   Nor does she identify any other unique feature of New Mexico law that would counsel  against placing this case in the hands of a federal court sitting in another state.    The Court finds that conflicts of law and questions of local law carry little to no  weight in the analysis.  6. Balance of Factors  The exceptional distance between the two possible forums makes the present  motion a difficult one to resolve.  Factor by factor, neither party’s preferred venue has  an overwhelming claim to convenience or the interests of justice.  In the absence of  factors strongly favoring the movant, Scheidt, 956 F.2d at 965, this case shall remain in  Plaintiff’s chosen forum.   13  Case 1:20-cv-00303-GBW-SCY Document 35 Filed 07/21/20 Page 14 of 14 IV. CONCLUSION  For the foregoing reasons, Defendant PTL’s Motion to Transfer Venue to the  Western District of Kentucky (doc. 17) is DENIED.   IT IS SO ORDERED.                                                       _____________________________________                 GREGORY B. WORMUTH             UNITED STATES MAGISTRATE JUDGE             Presiding by Consent  14 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?