Bodine v. Social Security Administration

Filing 40

REPORT AND RECOMMENDATIONS by Magistrate Judge Gregory B. Wormuth re 29 MOTION to Remand. Objections to R&R due by 3/21/2017. Add 3 days to the deadline if service is by mailing it to the person's last known address (or means described in Fed. R. Civ. P. 5(b)(2)(D) and (F)); if service is by electronic means, no additional days are added. (Fed. R. Civ. P. 6(d); Fed. R. Crim. P. 45(c).) (twr)

Download PDF
  IN THE UNITED STATES DISTRICT COURT    FOR THE DISTRICT OF NEW MEXICO    FRIDAY L. BODINE,    Plaintiff,    v.                No. 1:15‐cv‐00540‐JCH‐GBW    NANCY A. BERRYHILL,1  Acting Commissioner of the Social Security  Administration,        Defendant.      PROPOSED FINDINGS AND RECOMMENDED DISPOSITION    This matter comes before the Court on Plaintiff’s Motion to Remand the Social  Security Administration’s (SSA) decision to deny Plaintiff supplemental security  income benefits.  Doc. 29.  For the reasons discussed below, I recommend finding that  the ALJ erred by failing to properly evaluate the opinion of Plaintiff’s consultative  psychologist.  Therefore, I recommend that the Court grant Plaintiff’s motion and  remand this action to the Commissioner.  I. PROCEDURAL HISTORY    Plaintiff filed an initial application for supplemental security income (SSI) on  August 10, 2010.  Administrative Record (“AR”) at 150‐56.  Plaintiff alleged that she had  a disability resulting from lethargy, depression, bipolar disorder, severe panic/anxiety                                                    Nancy A. Berryhill is now the Acting Commissioner of Social Security.  Pursuant to Rule 25(d) of the  Federal Rules of Civil Procedure, Nancy A. Berryhill should be substituted for Acting Commissioner  Carolyn W. Colvin as the defendant in this suit.  No further action needs to be taken to continue this suit  by reason of the last sentence of section 405(g) of the Social Security Act.  42 U.S.C. § 405(g).  1  attacks, and memory loss.  AR at 176.  An Administrative Law Judge (ALJ) held a  hearing on August 29, 2013.  AR at 30‐57.  The ALJ issued an unfavorable decision on January 28, 2014, concluding that  Plaintiff could perform jobs existing in significant numbers in the national economy and  therefore was not disabled.  AR at 10‐29.  Plaintiff appealed the denial of her application  to the Appeals Council, which declined review on April 27, 2015.  AR at 1‐3.  Plaintiff  filed suit in this Court on June 24, 2015, seeking review of the ALJ’s decision.  Doc. 1.      I. STANDARD OF REVIEW  Pursuant to 42 U.S.C. § 405(g), a court may review a final decision of the  Commissioner only to determine whether it (1) is supported by “substantial evidence”  and (2) comports with the proper legal standards.  Casias v. Sec’y of Health & Human  Servs., 933 F.2d 799, 800‐01 (10th Cir. 1991).  “In reviewing the ALJ’s decision, we  neither reweigh the evidence nor substitute our judgment for that of the agency.”   Bowman v. Astrue, 511 F.3d 1270, 1272 (10th Cir. 2008) (citation and internal quotations  omitted).    Substantial evidence is “more than a mere scintilla.  It means such relevant  evidence as a reasonable mind might accept as adequate to support a conclusion.”   Casias, 933 F.3d at 800.  “The record must demonstrate that the ALJ considered all of the  evidence, but an ALJ is not required to discuss every piece of evidence.”  Clifton v.  Chater, 79 F.3d 1007, 1009‐10 (10th Cir. 1996).  “[I]n addition to discussing the evidence  2    supporting his decision, the ALJ must also discuss the uncontroverted evidence he  chooses not to rely upon, as well as significantly probative evidence he rejects.”  Id. at  1010.  “The possibility of drawing two inconsistent conclusions from the evidence does  not prevent [the] findings from being supported by substantial evidence.”  Lax v. Astrue,  489 F.3d 1080, 1084 (10th Cir. 2007) (citation omitted).  II. PARTIES’ POSITIONS  Plaintiff asserts that the ALJ erred by failing to properly evaluate: (1) the opinion  evidence of Dr. Kenneth Kenney; (2) the opinion evidence of Dr. Steven Baum; and (3)  the opinion evidence of Plaintiff’s former employers.  Doc. 30 at 7‐14.  Defendant argues  that the ALJ reasonably evaluated the opinion evidence of Dr. Kenney, Dr. Baum, and  Plaintiff’s employers.  See generally doc. 35.  Ultimately, I recommend finding that the  ALJ’s opinion must be remanded for failure to properly consider the opinion evidence  of Dr. Kenneth Kenney, and I do not reach the other issues.  III. ALJ EVALUATION  A. Legal Standard  For purposes of Social Security benefits, an individual is disabled when he or she  is unable “to engage in any substantial gainful activity by reason of any medically  determinable physical or mental impairment which can be expected to result in death or  which has lasted or can be expected to last for a continuous period of not less than 12  months[.]”  42 U.S.C. § 423(d)(1)(A).  To determine whether a person satisfies these  3    criteria, the SSA has developed a five‐step test.  See 20 C.F.R. § 416.920.   If the  Commissioner finds an individual disabled or not disabled at any step, the next step is  not taken.  Id. § 416.920(a)(4).    At the first four steps of the analysis, the claimant has the burden to show: (1) she  is not engaged in “substantial gainful activity;”2 (2) she has a “severe medically  determinable . . . impairment . . . or a combination of impairments that is severe” that  has lasted or is expected to last for at least one year; and that either (3) her impairment  or impairments meet or equal one of the “listings” of presumptively disabling  impairments; or (4) she is unable to perform her “past relevant work.”  Id. §  416.920(a)(4)(i–iv); Grogan v. Barnhart, 399 F.3d 1257, 1261 (10th Cir. 2005).   Step four of this analysis consists of three phases.  Winfrey v. Chater, 92 F.3d 1017,  1023 (10th Cir. 1996).  First, the ALJ determines the claimant’s Residual Functional  Capacity (“RFC”) in light of “all of the relevant medical and other evidence.”  20 C.F.R.  § 416.945(a)(3).  A claimant’s RFC is “the most [he or she] can still do despite [physical  and mental] limitations.”  Id. § 416.945 (a)(1).  Second, the ALJ determines the physical  and mental demands of the claimant’s past work.  “To make the necessary findings, the  ALJ must obtain adequate ‘factual information about those work demands which have  a bearing on the medically established limitations.’”  Winfrey, 92 F.3d at 1024 (quoting                                                     “Substantial work activity” is work that involves doing significant physical or mental activities.  20  C.F.R. § 416.972(a).  “Gainful work activity” is work that is usually done for pay or profit, whether or not  the claimant has earned any such pay or profit.  20 C.F.R. § 416.972(b).  “Substantial gainful activity” is  work that is both substantial and gainful.  20 C.F.R. § 416.972.  2 4    Social Security Ruling 82‐62 (1982)).  Third, the ALJ determines whether, in light of the  RFC, the claimant is capable of meeting those demands.  Id. at 1023, 1025.  If the ALJ concludes that the claimant cannot engage in past relevant work, he or  she proceeds to step five of the evaluation process.  20 C.F.R. § 416.920(a)(4)(v).  At step  five, the burden of proof shifts to the Commissioner to show that the claimant is able to  perform other work which exists in significant numbers in the national economy,  considering the claimant’s RFC, age, education, and work experience.  Grogan, 399 F.3d  at 1261.  B. The ALJ’s Decision  On January 28, 2014, the ALJ issued a decision denying Plaintiff’s application for  benefits.  AR at 10‐29.  In denying Plaintiff’s application, the ALJ applied the required  five‐step sequential analysis.  At step one, the ALJ found that Plaintiff had not engaged  in substantial gainful activity since her alleged onset date of July 30, 2012.  AR at 15.  At  step two, the ALJ determined that Plaintiff had the following severe impairments:  affective disorder and anxiety.  AR at 15‐16.  At step three, the ALJ concluded that  Plaintiff did not have an impairment or combination of impairments that met or  medically equaled the severity of a listed impairment.  AR at 16‐17.    At step four, the ALJ determined that Plaintiff had the RFC to “perform work at  all exertional levels,” with certain listed nonexertional limitations.  AR at 17‐22.  The  ALJ also found that Plaintiff is unable to perform any of her past relevant work.  AR at  5    23.  However, at step five, the ALJ found that Plaintiff could perform jobs that existed in  significant numbers in the national economy, including positions as a cook helper,  laundry worker, and housekeeper.  AR at 23‐24.  IV. ANALYSIS   Plaintiff claims that the ALJ failed to properly evaluate the opinion evidence of  Dr. Kenneth Kenney, Plaintiff’s consultative psychologist.  Doc. 30 at 7‐9.  In  determining a claimant’s RFC, an ALJ “is required to consider all of the claimant’s  medically determinable impairments, singly and in combination,” and a failure to do so  is reversible error.  Salazar v. Barnhart, 468 F.3d 615, 621 (10th Cir. 2006).  While an ALJ  “need not discuss all of the evidence in the record, he may not ignore evidence that  does not support his decision, especially when that evidence is significantly probative.”   Briggs ex rel. Briggs v. Massanari, 248 F.3d 1235, 1239 (10th Cir. 2001) (quotations  omitted).    An ALJ is required to “consider all medical opinions in the record,” and must  also discuss the weight assigned to such opinions.  Quintero v. Colvin, 567 F. App’x 616,  619‐20 (10th Cir. 2014) (unpublished) (citing 20 C.F.R. §§ 404.1527(c)‐(e), 416.927(c)‐(e)).   To determine what weight to give to a medical opinion, an ALJ must consider the  following factors:  (1) the length of the treatment relationship and the frequency of  examination; (2) the nature and extent of the treatment relationship,  including the treatment provided and the kind of examination or testing  performed; (3) the degree to which the physician’s opinion is supported  6    by relevant evidence; (4) consistency between the opinion and the record  as a whole; (5) whether or not the physician is a specialist in the area upon  which an opinion is rendered; and (6) other factors brought to the ALJ’s  attention which tend to support or contradict the opinion.  Goatcher v. U.S. Dep’t of Health & Human Servs., 52 F.3d 288, 290 (10th Cir. 1995); see also  Kilpatrick v. Astrue, 502 F. App’x 801, 806 (10th Cir. 2012) (unpublished).    Plaintiff argues that the ALJ “erred in failing to mention the opinions of Dr.  Kenney . . . or state the weight assigned to those opinions.”  Doc. 30 at 7.  Under SSA  regulations, the ALJ must evaluate every medical opinion he receives, which includes  Dr. Kenney’s opinions regarding Plaintiff’s mental impairments.  20 C.F.R. § 416.927(c).   The ALJ was required to consider the six factors in deciding the weight to be given to  Dr. Kenney’s medical opinions, but the ALJ was not required to explicitly consider and  apply each and every factor to each opinion.  See 20 C.F.R. § 416.927(c)(2)‐(6); Oldham v.  Astrue, 509 F.3d 1254, 1258 (10th Cir. 2007).  The ALJ must, however, “make clear how  much weight the opinion is being given (including whether it is being rejected outright)  and give good reasons, tied to the factors specified in the cited regulations for this  particular purpose, for the weight assigned.”  Krauser v. Astrue, 638 F.3d 1324, 1330  (10th Cir. 2011) (citing Watkins v. Barnhart, 350 F.3d 1297, 1300‐01 (10th Cir. 2003)).  Although Oldham and Krauser addressed non‐controlling treating physicians’  opinions, the above requirements apply with equal force to opinions by consultative  examiners such as Dr. Kenney.  20 C.F.R. § 416.927(e)(2)(ii) (an ALJ must consider medical  source findings using the six factors and “must explain in the decision the weight given  7    to the opinions of a State agency medical or psychological consultant or other program  physician, psychologist, or other medical specialist, as the [ALJ] must do for any opinions  from treating sources, nontreating sources, and other nonexamining sources who do not  work for [the SSA]”); see also Mounts v. Astrue, 479 F. App’x 860, 867 (10th Cir. 2012)  (unpublished) (applying factors in 20 C.F.R. § 404.1527, which mirrors 20 C.F.R. § 416.927,  to consultative psychologist’s opinion).   Here, the ALJ discussed two of Dr. Kenney’s examinations of Plaintiff and noted  his estimation of her Global Assessment of Functioning score, but did not discuss Dr.  Kenney’s functional assessment findings from either his October 2010 or his April 2012  mental disability evaluations of Plaintiff.  See AR at 20‐21, 357, 383.  In fact, the ALJ did  not even mention Dr. Kenney’s October 2010 evaluation of Plaintiff’s mental health in his  opinion.  See AR at 20‐21.  Further, the ALJ did not indicate what weight he assigned to  Dr. Kenney’s opinions and thus did not “give good reasons, tied to the factors” in the  SSA regulations for assigning weight.  Krauser, 638 F.3d at 1330.  His failure to do so  constitutes error.  Id. at 1331 (finding error where “the ALJ failed to articulate the weight,  if any, he gave [a medical] opinion, and he failed also to explain the reasons for assigning  that weight or for rejecting the opinion altogether,” and thus ordering remand “because  [the court] cannot meaningfully review the ALJ’s determination”) (quoting Watkins, 350  F.3d at 1301).    8    This conclusion, however, does not resolve the matter, as the question now  becomes whether the ALJ’s error was harmless.  “[T]he harmless‐error doctrine applies in  social security cases ‘where, based on the material the ALJ did at least consider (just not  properly), we could confidently say that no reasonable administrative factfinder,  following the correct analysis, could have resolved the factual matter in any other way.’”  Anderson v. Colvin, 514 F. App’x 756, 758 (10th Cir. 2013) (unpublished) (quoting Allen v.  Barnhart, 357 F.3d 1140, 1145 (10th Cir. 2004)).  Regarding RFC determinations, the Tenth  Circuit has held that an error is harmless where a medical opinion “is not inconsistent”  with the limitations included in an ALJ’s RFC , despite the ALJ’s failure to expressly  weigh the opinion.  Keyes‐Zachary v. Astrue, 695 F.3d 1156, 1165 (10th Cir. 2012).  The  Tenth Circuit has explained that where there is no inconsistency, “[t]here is no reason to  believe that a further analysis or weighing of [an] opinion could advance [the plaintiff’s]  claim of disability.”  Id. at 1163.   Here, Plaintiff alleges that the ALJ erred by failing to weigh or to incorporate into  Plaintiff’s RFC the following limitations assessed by Dr. Kenney: (1) Plaintiff’s memory;  (2) Plaintiff’s capacity to concentrate and persist; and (3) Plaintiff’s capacity to adapt.  See  doc. 30 at 8‐9; AR at 357, 383.  In his determination of Plaintiff’s RFC, the ALJ explained  that Plaintiff is “able to maintain concentration, persistence and pace . . . for two hours at  a time before taking a normally scheduled break and returning to work throughout the  day,” which is generally consistent with Dr. Kenney’s finding that Plaintiff is limited in  9    concentration and persistence.  AR at 17, 357, 383.  In addition, it appears that the ALJ’s  RFC determination incorporates Dr. Kenney’s finding of Plaintiff’s poor memory by  limiting Plaintiff to “work involving only simple tasks with simple instructions.”  AR at  17, 357, 383; Zachary v. Barnhart, 94 F. App’x 817, 819 (10th Cir. 2004) (unpublished) (“The  ALJ’s RFC reflects consideration of [the doctor’s] evaluation that [the claimant] has some  memory difficulties and difficulty with social interaction because the ALJ found that she  should be ‘limited to simple, routine instructions and cannot have contact with the  general public.’”); Patterson v. Colvin, No. 15‐1345‐JAR, 2016 WL 3597461, at *2 (D. Kan.  July 5, 2016) (RFC reflected nurse’s opinion of a claimant’s moderate limitations in  memory by limiting the claimant to “understand[ing], remember[ing], and carry[ing] out  only simple, routine, repetitive tasks involving only simple, work related decisions”).   Therefore, the ALJ’s failure to weigh Dr. Kenney’s opinion appears to be harmless as to  these first two findings by Dr. Kenney, as they are consistent with the ALJ’s  determination of Plaintiff’s RFC.  However, the ALJ failed to incorporate Dr. Kenney’s findings of limitations in  Plaintiff’s ability to adapt.  See generally AR at 17, 357, 383.  For example, Dr. Kenney  opined that Plaintiff’s capacity to adapt “appears substantially impaired” in October 2010  and that it “appears limited” in April 2012.  AR at 357, 383.  Had the ALJ intended to  adopt Dr. Kenney’s opinions, the ALJ should have incorporated this finding; otherwise,  the ALJ should have explained why he rejected such finding.  Wilson v. Colvin, 541 F.  10    App’x 869, 874 (10th Cir. 2013) (unpublished) (“If the ALJ intended to adopt these  moderate restrictions [regarding the claimant’s ability to adapt to a usual work setting]  from [the doctor’s] opinion, he should revise [the claimant’s] RFC to include them.”).   This failure to incorporate a limitation on Plaintiff’s ability to adapt, without explaining  why such finding by Dr. Kenney was rejected, constitutes legal error.  Haga v. Astrue, 482  F.3d 1206, 1208 (10th Cir. 2007) (holding that “the ALJ should have explained why he  rejected four of the moderate restrictions on [a doctor’s] RFC assessment while appearing  to adopt the others”); see also, e.g., Trujillo v. Colvin, doc. 27, No. CV 14‐0879 SMV at 7, n.4  (D.N.M. July 24, 2015); Spiess v. Colvin, doc. 24, No. CV 14‐0486 LAM at 9‐11 (D.N.M. July  23, 2015).  Defendant argues that “[t]he ALJ accommodated any limitations regarding  memory, concentration, social interaction, adaptation, and persistence by finding that  Plaintiff had the residual functional capacity to perform only simple tasks, follow simple  instructions, and work primarily with things rather than people.”  Doc. 34 at 13.  While  the undersigned agrees that the limitations regarding memory, concentration, and  persistence were incorporated into the ALJ’s determination of Plaintiff’s RFC, Defendant  fails to point to any authority suggesting that an RFC limiting a claimant to simple tasks,  simple instructions, and working primarily with things rather than people satisfactorily  takes into account a claimant’s limitations in adaptability.  See generally doc. 34.  Moreover,  had the ALJ intended to adopt the finding of a limitation on Plaintiff’s ability to adapt,  11    the ALJ could have explicitly included such a finding in Plaintiff’s RFC.  See, e.g., Nichols  v. Colvin, No. 12‐2243‐SAC, 2013 WL 5276107, at *3 (D. Kan. Sept. 18, 2013) (RFC stating  that the claimant “is limited to low stress work which does not involve significant  changes or adaptations”); Tucker v. Astrue, No. 10‐CV‐799‐PJC, 2012 WL 874299, at *8  (N.D. Okla. Mar. 14, 2012) (RFC stating that claimant was limited to “minimal adaptation  to work situations”).     Finally, Defendant argues that Dr. Kenney’s opinions, which were formulated in  October 2010 and April 2012, are not relevant to Plaintiff’s disability determination due  to her alleged onset date of July 30, 2012.  Doc. 34 at 13.  However, case law within the  Tenth Circuit indicates that Dr. Kenney’s opinions remain relevant.  See, e.g., Brown v.  Colvin, No. 2:12‐CV‐169‐DN‐BCW, 2014 WL 1775995, at *9 (D. Utah May 5, 2014) (“The  Court believes that evidence presented that pre‐dates the alleged onset date [is] relevant  especially in cases of long[‐]term mental illness as is the case here.”); Prier v. Colvin, No.  CIV. 14‐2240‐JAR, 2015 WL 1399696, at *3 (D. Kan. Mar. 26, 2015) (finding that the ALJ  should have considered treatment notes made prior to the alleged onset date where the  notes demonstrated the “ongoing or progressive” nature of the claimant’s medical  condition); see also Hamlin v. Barnhart, 365 F.3d 1208, 1215 (10th Cir. 2004) (“[E]ven if a  doctorʹs medical observations regarding a claimant’s allegations of disability date from  earlier, previously adjudicated periods, the doctor’s observations are nevertheless  relevant to the claimant’s medical history and should be considered by the ALJ.”).   12    Additionally, the ALJ himself did not state that Dr. Kenney’s opinions were not  relevant, and I therefore cannot recommend that the Court adopt such rationale as a  basis for upholding the ALJ’s implicit rejection of Dr. Kenney’s opinions.  See generally  AR at 20‐21; Haga, 482 F.3d at 1207‐08 (“[T]his court may not create or adopt post‐hoc  rationalizations to support the ALJ’s decision that are not apparent from the ALJ’s  decision itself.”); Allen, 357 F.3d at 1142 (“Affirming this post hoc effort to salvage the  ALJ’s decision would require us to overstep our institutional role and usurp essential  functions committed in the first instance to the administrative process.”).   The limitation as identified by Dr. Kenney, had it been accepted by the ALJ after  proper consideration of Dr. Kenney’s opinion and included in the RFC, may have  impacted the finding as to the number of available occupations that Plaintiff is able to  perform.  Indeed, such a finding that Plaintiff is limited in her ability to adapt to  changes in the workplace might preclude Plaintiff from working as a cook helper,  laundry worker, or housekeeper.  See AR at 23‐24.  As the ALJ failed to include the  limitation found by Dr. Kenney in his determination of Plaintiff’s RFC, the Court is left  to speculate as to whether such limitation may have precluded Plaintiff from  performing these jobs and would have therefore resulted in a finding that Plaintiff was  disabled.    Thus, I recommend that the Court find that the ALJ erred by failing to weigh Dr.  Kenney’s opinion or to discuss why he rejected Dr. Kenney’s finding that Plaintiff was  13    limited in her ability to adapt.  Based on these considerations, I recommend finding that  the ALJ committed reversible error and that this case should be remanded.   V. CONCLUSION  For the foregoing reasons, I recommend finding that the ALJ failed to properly  evaluate the opinion evidence of Dr. Kenney.  Therefore, I recommend that Plaintiff’s  Motion to Remand to Agency for Rehearing (doc. 29) be GRANTED and the action be  REMANDED to the Commissioner for further proceedings.      ____________________________________  GREGORY B. WORMUTH  UNITED STATES MAGISTRATE JUDGE        THE PARTIES ARE FURTHER NOTIFIED THAT WITHIN 14 DAYS OF  SERVICE of a copy of these Proposed Findings and Recommended Disposition they  may file written objections with the Clerk of the District Court pursuant to 28 U.S.C. §  636(b)(1).  A party must file any objections with the Clerk of the District Court within  the fourteen‐day period if that party wants to have appellate review of the proposed  findings and recommended disposition.  If no objections are filed, no appellate  review will be allowed.      14   

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?