Xander v. Chaves County Sheriff's Office et al

Filing 26

MEMORANDUM OPINION AND ORDER by Magistrate Judge Gregory B. Wormuth DENYING AS MOOT 6 Motion for More Definite Statement; DENYING 11 Motion to File by Email; DENYING 12 Motion for Court Appointed Attorney; GRANTING 13 Motion for Leave to P roceed in forma pauperis; DENYING AS MOOT 14 Motion for Free Process; DENYING AS MOOT 19 Motion to Compel Documentation; DENYING AS MOOT 22 Motion for Expedited Hearing; and DISMISSING [1-2] Complaint WITHOUT PREJUDICE. Plaintiff may file an Amended Complaint by 6/30/2017. (km)

Download PDF
  IN THE UNITED STATES DISTRICT COURT    FOR THE DISTRICT OF NEW MEXICO      CHASE XANDER,        Plaintiff,    v.                Civ. No. 16‐1402 GBW/SMV    CHAVES COUNTY SHERIFF’S OFFICE, et al.,        Defendants.      MEMORANDUM OPINION AND ORDER    THIS MATTER comes before the Court on:  (i) pro se Plaintiff’s Application to Proceed in District Court Without Prepaying    Fees or Costs (doc. 13);  (ii) Plaintiff’s Complaint (doc. 1‐2);    (iii) Plaintiff’s Motion for Free Process and Free Court Fees (doc. 14), filed January    6, 2017;  (iv) Defendants’ Motion for More Definite Statement (doc. 6), filed December 29,    2016;     (v) Plaintiff’s Motion to Compel Documentation (doc. 19), filed January 23, 2017;      (vi) Plaintiff’s Motion to File by Email (doc. 11), filed January 6, 2017;  (vii) Plaintiff’s Motion for Court Appointed Attorney (doc. 12), filed January 6,    2017; and  (viii) Plaintiff’s Motion for Expedited Hearing (doc. 22), filed April 21, 2017.  For the reasons stated below, the Court will GRANT Plaintiff’s Application,  DISMISS Plaintiff’s Complaint without prejudice, DENY AS MOOT Plaintiff’s Motion  for Free Process and Free Court Fees, Defendants’ Motion for More Definite Statement,  Plaintiff’s Motion to Compel Documentation, and Plaintiff’s Motion for Expedited  Hearing, and DENY Plaintiff’s Motion to File by Email and Plaintiff’s Motion for Court  Appointed Attorney.  I.   BACKGROUND  This matter stems from various alleged interactions between Plaintiff and  Defendants over the course of a ten‐year period.    See doc. 1‐2 at 1.    Plaintiff, proceeding  pro se, contends that officers employed by Defendant Chaves County Sheriff’s Office  have committed a host of constitutional, federal, and state law violations throughout this  period.    See generally id.    Plaintiff initially filed her Complaint in the Fifth Judicial  District Court in Chaves County, New Mexico, on November 28, 2016, and Defendants  removed the case on the basis of federal question jurisdiction on December 23, 2016.    See  doc. 1.    Following removal, Defendants moved for an order directing Plaintiff to file a  more definite statement pursuant to Fed. R. Civ. P. 12(e).    See doc. 6.    Plaintiff filed a  Response thereto attempting to clarify some of the underlying facts of her Complaint.    See doc. 15.    In her response, Plaintiff explained that she needed to obtain certain  2  documentation from Defendants in order to state her claims with any greater  specificity—i.e., to identify which officers are alleged to have committed which harms  on which dates within the applicable statute of limitations.    See id. at 3‐6.    In addition to  her Response, Plaintiff filed a flurry of other motions seeking (1) to file by email (doc. 11);  (2) the appointment of an attorney by the Court (doc. 12); (3) to proceed in forma pauperis  (doc. 13); and (4) to proceed without paying any costs or fees (doc. 14).    Plaintiff also later  filed a Motion to Compel Documentation from Defendants (doc. 19) and a Motion for an  Expedited Hearing on all pending motions (doc. 22).    This Order will address each of  these motions.  II. ANALYSIS      A. Application to Proceed in forma pauperis    The statute for proceedings in forma pauperis, 28 U.S.C. § 1915(a), provides that the  Court may authorize the commencement of any suit without prepayment of fees by a  person who submits an affidavit that includes (1) a statement of all assets the person  possesses, and (2) that the person is unable to pay such fees.      When a district court receives an application for leave to proceed in forma  pauperis, it should examine the papers and determine if the requirements  of [28 U.S.C.] § 1915(a) are satisfied.    If they are, leave should be granted.  Thereafter, if the court finds that the allegations of poverty are untrue or  that the action is frivolous or malicious, it may dismiss the case[.]    Menefee v. Werholtz, 368 F. App’x 879, 884 (10th Cir. 2010) (unpublished) (quoting Ragan  3  v. Cox, 305 F.2d 58, 60 (10th Cir. 1962)).    “[A]n application to proceed in forma pauperis  should be evaluated in light of the applicant’s present financial status.”    Scherer v.  Kansas, 263 F. App’x 667, 669 (10th Cir. 2008) (unpublished) (citing Holmes v. Hardy, 852  F.2d 151, 153 (5th Cir. 1988)).    “The statute [allowing a litigant to proceed in forma  pauperis] was intended for the benefit of those too poor to pay or give security for  costs[.]”    Adkins v. E.I. DuPont de Nemours & Co., 335 U.S. 331, 344 (1948).    While a  litigant need not be “absolutely destitute,” nevertheless “an affidavit is sufficient which  states that one cannot because of his poverty pay or give security for the costs and still be  able to provide himself and dependents with the necessities of life.”    Id. at 339  (quotations omitted).      Plaintiff signed an affidavit declaring that she is unable to pay the costs of these  proceedings and provided the following information: (1) her average monthly income  during the past 12 months was $735.00 and her income amount expected next month is  $735.00; (2) she owns no assets; (3) her monthly expenses are $860.00; and (4) she has no  cash and has $655.00 in a bank account.    See generally doc. 13.    Because her monthly  expenses exceed her monthly income, the Court finds that Plaintiff is unable to prepay  the fees to initiate this action.    Accordingly, the Court will grant Plaintiff’s Application  to Proceed in District Court Without Prepaying Fees or Costs (doc. 13) and deny  Plaintiff’s Motion for Free Process and Free Court Fees (doc. 14) as moot.  4  B. Dismissal of Proceedings In Forma Pauperis  The statute governing proceedings in forma pauperis requires federal courts to  dismiss an in forma pauperis proceeding that “is frivolous or malicious; . . . fails to state a  claim on which relief may be granted; or . . . seeks monetary relief against a defendant  who is immune from such relief.”    28 U.S.C. § 1915(e)(2).    “Dismissal of a pro se  complaint for failure to state a claim is proper only where it is obvious that the plaintiff  cannot prevail on the facts [she] has alleged and it would be futile to give [her] an  opportunity to amend.”    Kay v. Bemis, 500 F.3d 1214, 1217 (10th Cir. 2007) (quoting  Curley v. Perry, 246 F.3d 1278, 1281 (10th Cir. 2001)).    “In determining whether a  dismissal is proper, we must accept the allegations of the complaint as true and construe  those allegations, and any reasonable inferences that might be drawn from them, in the  light most favorable to the plaintiff.”    Id. (quoting Gaines v. Stenseng, 292 F.3d 1222, 1224  (10th Cir. 2002)).    The Court looks to the specific allegations in the Complaint to determine whether  they plausibly support a legal claim for relief, which requires the factual allegations to  raise a right to relief above the speculative level.    See Kay, 500 F.3d at 1217‐18 (quoting  Bell Atl. Corp. v. Twombly, 550 U.S. 544, 555 (2007)).    Dismissal of an in forma pauperis  complaint as frivolous is not an abuse of discretion based on a determination that the pro  se litigant did not state a viable legal claim and that the “complaint and [] subsequent  5  pleadings consist[ed] of little more than unintelligible ramblings[.]”    See Triplett v.  Triplett, 166 F. App’x 338, 339‐340 (10th Cir. 2006) (unpublished).    However, “pro se  litigants are to be given reasonable opportunity to remedy the defects in their  pleadings.”    Hall v. Bellmon, 935 F.2d 1106, 1110 n.3 (10th Cir. 1991).  The Complaint alleges Defendants discriminated against Plaintiff because of her  sexuality and disability during several incidents.1    See doc. 1‐2.    The first alleged  incident occurred when Defendants arrested Plaintiff “for domestic abuse that from their  report was for nothing more than ‘grabbing the girlfriend rudely by the jacket.’”    Id. at  1.    Plaintiff states that the arresting officers were responding to an emergency call after  Plaintiff injured herself falling off a porch, but that when they arrived they “started  harassing [Plaintiff and her girlfriend.]”    Id. at 1‐2.  During another alleged incident, Plaintiff “called the sheriffs to report being  raped by her caregiver [at] which time 5 sheriffs arrived at her house, treated her as the  criminal, said things like ‘don’t worry your boyfriend will be back tomorrow’. . . . [and]  mocked and joked and refused to take a proper report.”    Id. at 4.    Defendants also  allegedly “refused to take a serious report on [Plaintiff’s claims she was being stalked]  for over 3 years, mocked and made fun of her with statements like ‘tell her how the  In addition, Plaintiff appended a list of “causes” to her Complaint listing at least eighteen other alleged  violations of her civil rights and New Mexico state law, although the list contains numerous repetitions  and scattershot citations without reference to the factual underpinnings of the claims, making it difficult to  parse with any accuracy. See doc. 1‐2 at 9‐12.  1  6  [G]ermans and [I]ndians are after you’” and “saying [Plaintiff] was delusional or crazy.”    Id. at 5.    Plaintiff also alleges that Defendants “arrested or falsely imprisoned [Plaintiff]  multiple times when [Plaintiff] was doing nothing more than trying to file a true and  accurate police report,” which Plaintiff asserts are violations of her First and Fourth  Amendment rights.    Id. at 6.    The Complaint further alleges that Defendants:  . . . have broken into [Plaintiff’s] home over 10 times and falsely arrested  her and abused her by:  Shooting [Plaintiff] with their non[‐]lethal guns while [Plaintiff] was naked  in her bath tub.    Pepper spraying her 2 times on her own property.      Beating her black and blue by placing her handcuffed in their police cruiser  speeding down the road then throwing on the brakes.    Id. at 6‐7.    In addition to claims pursuant to Title II of the Americans with Disabilities  Act, Plaintiff also asserts claims pursuant to 42 U.S.C. § 1983 for violations of  constitutional rights on the basis of the factual allegations described above.    The allegations in the Complaint are vague and conclusory.    Plaintiff states that  Defendants discriminated against her because of her disability, but does not allege that  she is a disabled individual under the ADA, does not describe the adverse  discriminatory action and does not allege that she exhausted any applicable  administrative remedies.    See generally doc. 1‐2.    Plaintiff also alleges Defendants falsely  arrested her and violated her constitutional rights, but she fails to state with any  7  particularity what each Defendant did to Plaintiff, or when the Defendants committed  these alleged actions.        The Court will dismiss Plaintiff’s Complaint without prejudice because it fails to  state a claim.    “[C]onclusory allegations without supporting factual averments are  insufficient to state a claim on which relief can be based . . . . [and] in analyzing the  sufficiency of the plaintiff’s complaint, the court need accept as true only the plaintiff’s  well‐pleaded factual contentions, not [her] conclusory allegations.”    Hall, 935 F.2d at  1110 (internal citations omitted).    “[T]o state a claim in federal court, a complaint must  explain what each defendant did to him or her; when the defendant did it; how the  defendant’s action harmed him or her; and[] what specific legal right the plaintiff  believes the defendant violated.”    Nasious v. Two Unknown B.I.C.E. Agents, 492 F.3d 1158,  1163 (10th Cir. 2007).    Plaintiff may file an amended complaint within 21 days of entry of this Order.    See Hall, 935 F.2d at 1110 n.3 (“pro se litigants are to be given reasonable opportunity to  remedy the defects in their pleadings”).    Failure to timely file an amended complaint  may result in dismissal of this case without prejudice.     The Court notes that Plaintiff attached 45 pages of exhibits to her Complaint,  many of which did not pertain to the stated factual allegations against the named  Defendants.    Pursuant to the Local Rules, Plaintiff should not attach any exhibits to her  8  amended complaint unless they form the basis for the action.    See D.N.M.LR‐10.4.  C. Motion to File by Email    The Court will deny Plaintiff’s request to file in this case by email or fax (doc. 11).    The Court does not accept documents for filing by email or facsimile.    The “Guide for  Pro Se Litigants” and the “CM/ECF Administrative Procedures Manual” describe the  procedures and requirements for filing electronically.2      D. Motion for Court Appointed Attorney    “There is no constitutional right to appointed counsel in a civil case.    However,  “[t]he court may request an attorney to represent any person unable to afford counsel.”    28 U.S.C. § 1915(e)(1)).    “The decision to appoint counsel is left to the sound discretion  of the district court.”    Engberg v. Wyoming, 265 F.3d 1109, 1122 (10th Cir. 2001).    When  deciding whether to grant a litigant’s motion, the following factors guide the decision to  appoint counsel in a civil case: “the merits of the litigant’s claims, the nature of the  factual issues raised in the claims, the litigant’s ability to present [her] claims, and the  complexity of the legal issues raised by the claims.”    Williams v. Meese, 926 F.2d 994, 996  (10th Cir. 1991)).    Finally, the “burden is on the applicant to convince the court that  there is sufficient merit to his claim to warrant the appointment of counsel.”    Hill v.  Both of those documents are available on the Court’s website at  http://www.nmd.uscourts.gov/sites/nmd/files/ProSePackage.pdf and  http://www.nmd.uscourts.gov/sites/nmd/files/NMD_APM.pdf, respectively.    2  9  SmithKline Beecham Corp., 393 F.3d 1111, 1115 (10th Cir. 2004) (quoting McCarthy v.  Weinberg, 753 F.2d 836, 838 (10th Cir. 1985)).    In considering Plaintiff’s motion for the appointment of counsel, the Court has  carefully reviewed the Motion, relevant case law, and the pleadings filed in this case in  light of the above‐referenced factors.    Plaintiff’s Motion states that a “court appointed  attorney . . . would help very much due to the [complexity] of this case,” that there are  “very complicated legal matters which stretch from causes[,] like in this case[,] of battery  and police abuse and neglect[,] to [foreign] consumer laws and new computer[] laws  [for] which there is very little precedent.”    Doc. 12 at 1.    Plaintiff further asserts that  “[a]ttempting all of these cases3  while only pro se is an incredible task not only  [requiring] the ability to [technically] submit the cases but also a very broad knowledge  [of] laws from civil rights to criminal.”    Id.    Plaintiff also notes that “she might be asked  to incriminate herself by an opposing attorney possibly in the form [] of alleged slander  or harassment[,] as shown in her sequestered criminal cases [in which Defendants] have  already accused her of such.”    Id.    Finally, Plaintiff “begs the court to consider her  special circumstances [including] indigence and rural location as well.”    Id. at 2.        These factors do not indicate that counsel should be appointed.    Financial  hardship, while necessary for the appointment of counsel under 28 U.S.C. § 1915(e)(1), is    Plaintiff indicates that she is involved in other civil and criminal cases and asks that the Court appoint an  attorney to represent her in all of them, but she fails to identify any such cases.    3 10  not sufficient absent a showing of the factors articulated in Meese.    One such factor—the  merits of the litigant’s claims—weighs against the appointment of counsel, given that  Plaintiff has yet to establish which, if any, of the alleged incidents underlying her claim  falls within the applicable statute of limitations by identifying when such incidents  occurred.    See generally docs. 1‐2, 15.    Indeed, Plaintiff has acknowledged that at least  one of the underlying instances, “when the [officers] broke into her house then shot her  while she was naked in her bath tub with their non[‐]lethal weapons,” took place outside  of the statute of limitations.    See doc. 15 at 4.    Moreover, as discussed above, Plaintiff has failed to identify any particular  individual officer who committed the acts alleged.    See docs. 1‐2, 15.    Therefore, at  present, the only named Defendants are alleged to be responsible solely on the basis of  municipal liability for the actions of unidentified individual officers.    However,  municipalities cannot be held liable for the acts of their employees under 42 U.S.C. § 1983  on the basis of a respondeat superior theory of liability.    Monell v. Dep’t of Soc. Servs., 436  U.S. 658, 694 (1978); see also Bryson v. City of Okla. City, 627 F.3d 784, 788 (10th Cir. 2010).    Instead, “[a] plaintiff suing a municipality under section 1983 for the acts of one of its  employees must prove: (1) that a municipal employee committed a constitutional  violation; and (2) that a municipal policy or custom was the moving force behind the  constitutional violation.”    Myers v. Okla. Cty. Bd. of Cty. Comm’rs, 151 F.3d 1313, 1316  11  (10th Cir. 1998).    In order to meet this burden, a plaintiff must first “identify a  government’s policy or custom that caused the injury.”    Schneider v. City of Grand  Junction Police Dep’t, 717 F.3d 760, 769 (10th Cir. 2013) (internal citation omitted).    The  plaintiff is then required to show “that the policy was enacted or maintained with  deliberate indifference to an almost inevitable constitutional injury.”    Id.    The Tenth  Circuit has distilled these requirements into three specific elements: “(1) official policy or  custom[;] (2) causation[;] and (3) state of mind.”    Id.    Plaintiff has failed to offer any  basis for a claim of municipal liability, and has therefore failed to meet her burden to  convince the Court that her claims have merit.    See SmithKline Beecham Corp., 393 F.3d at  1115.        Finally, Plaintiff’s Complaint does not present novel or complex legal claims, and  the factual issues raised therein do not require the assistance of counsel to articulate.    See generally doc. 1‐2.    In sum, applying the relevant factors under Meese, the Court is not  persuaded that appointment of counsel is warranted in this case and will thus deny  Plaintiff’s Motion for Court Appointed Attorney (doc. 12).    E. Defendants’  Motion  for  More  Definite  Statement  and  Plaintiff’s  Motion to Compel    Defendants filed a Motion for More Definite Statement on the ground that “the  Complaint contains few facts or details that would allow Defendants to respond.”    Doc.  6 at 1.    Additionally, Plaintiff filed a Motion to Compel Documentation asking the Court  12  to “compel the defendants to produce all documentation . . . from every agency that was  involved with the Plaintiff at all.”    Doc. 19.    Because Plaintiff’s Complaint is due to be  dismissed, the Court will deny both of these motions as moot.  F.     Service on Defendants    Section 1915 provides that the “officers of the court shall issue and serve all  process, and perform all duties in [proceedings in forma pauperis]”).    28 U.S.C. § 1915(d).    Rule 4 provides that:  At the plaintiff’s request, the court may order that service be made by a  United States marshal or deputy marshal or by a person specially  appointed by the court.    The court must so order if the plaintiff is  authorized to proceed in forma pauperis under 28 U.S.C. § 1915 or as a  seaman under 28 U.S.C. § 1916.    Fed. R. Civ. P. 4(c)(3).    The Court will not order service of Summons and Complaint on Defendants at  this time.    The Court will order service if Plaintiff timely files an amended complaint  which states a claim, establishes that this Court has jurisdiction, and provides the  addresses of each named Defendant.  III.   CONCLUSION  Based on the foregoing, IT IS ORDERED that:  (i) Plaintiff’s Application to Proceed in District Court Without Prepaying Fees or    Costs (doc. 13) is GRANTED;  13  (ii) Plaintiff’s Motion for Free Process and Free Court Fees (doc. 14) is DENIED AS    MOOT;  (iii) Defendants’ Motion for More Definite Statement (doc. 6) is DENIED AS    MOOT;  (iv)    Plaintiff’s Motion for Court Appointed Attorney (doc. 12) is DENIED;  (v)    Plaintiff’s Motion for Expedited Hearing (doc. 22) is DENIED AS MOOT;  (vi)    Plaintiff’s Motion to Compel Documentation (doc. 19) is DENIED as moot;  (vii) Plaintiff’s Motion to File by Email (doc. 11) is DENIED;  (viii) Plaintiff’s Complaint (doc. 1‐2) is DISMISSED WITHOUT PREJUDICE.      Plaintiff may file an amended complaint within 21 days of entry of this Order.                                                        ______________________________________  GREGORY B. WORMUTH  United States Magistrate Judge  Presiding by Consent  14 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?