Odom v. Morgan Stanley Smith Barney LLC et al

Filing 40

OPINION AND ORDER. Odom's Section 10(b) and Rule 10-b(5) claim is dismissed with prejudice because holder claims are not cognizable pursuant to the Securities Exchange Act of 1934. Odom's common law fraud and negligent misrepresentation cla ims are dismissed as preempted by SLUSA. Last, finding little to no overlap between the facts and law underlying Odom's Florida Whistleblower's Act claim on one hand and the securities fraud issues that are the subject of the Citigroup MDL proceedings on the other, the Court recommends that the JPML remand this claim to the Northern District of Florida pursuant to Judicial Panel on Multidistrict Litigation Rule 10.1(b). (Signed by Judge Sidney H. Stein on 12/13/2013) Filed In Associated Cases: 1:09-md-02070-SHS, 1:11-cv-03827-SHS (rjm)

Download PDF
    UNITED STATES DISTRICT COURT  SOUTHERN DISTRICT OF NEW YORK  IN RE CITIGROUP INC. SECURITIES  LITIGATION  WESLEY ODOM,  Plaintiff,  ‐against‐    MORGAN STANLEY SMITH BARNEY,  LLC and CITIGROUP, INC.,  LEAD CASE  09 MD 2070 (SHS)      This document relates to:  11 Civ. 3827 (SHS)  OPINION & ORDER  Defendants.    SIDNEY H. STEIN, U.S. District Judge.  Plaintiff Wesley Odom, a former employee of Smith Barney Asset  Management, LLC,1 brings this suit alleging violations of Section 10(b) and  Rule 10b‐5 of the Securities Exchange Act of 1934 (the “Exchange Act”);  common law fraud and negligent misrepresentation; and violations of the  Florida Whistleblower’s Act, Fla. Stat. §§ 448.101 et seq. Odom’s Exchange  Act and common law claims arise from alleged misrepresentations made  by Citigroup during 2007 and 2008—which were the subject of multiple  other lawsuits before this Court, including two securities fraud class action  litigations in which settlements were approved in August 2013. See In re  Citigroup Inc. Bond Litig., No. 08 Civ. 9522 (SHS), 2013 WL 4427195  (S.D.N.Y. Aug. 20, 2013); In re Citigroup Inc. Sec. Litig., Nos. 09 MDL 2070  (SHS), 07 Civ. 9901 (SHS), 2013 WL 3942951 (S.D.N.Y. Aug. 1, 2013).                                                        Defendant Morgan Stanley Smith Barney, LLC is a successor‐in‐interest to Smith  Barney Asset Management, LLC and was, during the relevant time period, wholly  owned by defendant Citigroup, Inc.  1 Unlike the plaintiffs in those actions, however, Odom does not allege  that he purchased or sold Citigroup securities during the time period in  which these misrepresentations allegedly affected the stock price. Rather,  he asserts what are known as “holder” claims, alleging that he owned  Citigroup stock during this period and refrained from selling it—i.e. he  continued to hold the stock—due to Citigroup’s misrepresentations.  Odom’s Whistleblower’s Act claim is based upon his alleged forced  resignation in retaliation for advising his clients to opt out of premium  Citigroup accounts.   Citigroup has moved to dismiss Odom’s complaint, advancing a  number of theories. Odom’s federal securities fraud claims are dismissed  with prejudice because holder claims are not cognizable under the  Exchange Act. Odom’s state law fraud and negligent misrepresentation  claims also must be dismissed with prejudice because they are preempted  pursuant to the Securities Litigation Uniform Standards Act (“SLUSA”).  Even if SLUSA did not preempt these state‐law claims, however, they  would fail to state a claim on the merits based upon substantially the same  analysis this Court utilized in dismissing another litigation in this  multidistrict litigation (“MDL”), AHW Investment Partnership v. Citigroup  Inc., Nos. 09 MD 2070 (SHS), 10 Civ. 9646 (SHS), 2013 WL 5827643  (S.D.N.Y. Oct. 30, 2013). Finally, because the factual allegations relevant to  Odom’s Florida Whistleblower’s Act claim do not overlap with the facts  underlying the Citigroup securities claims consolidated before this Court,  the Court recommends that the Judicial Panel on Multidistrict Litigation  (“JPML”) remand that claim to the U.S. District Court for the Northern  District of Florida, from which this action was transferred, pursuant to  JPML Rule 10.1(b).   2  I. BACKGROUND  A. Factual Allegations  According to the complaint,2 Odom was employed by Smith Barney as  a financial advisor in its Pensacola, Florida office from 1992 to 2009.  (Compl. ¶ 1, 7.) During the relevant time period, Smith Barney was part of  the Citigroup Asset Management business unit and was wholly owned by  Citigroup. (Id. at ¶¶ 8‐9.) Citigroup and Smith Barney encouraged  employees to purchase Citigroup stock through various incentive  programs, and Odom purchased shares of Citigroup during his  employment. (Id. at ¶¶ 12‐13.) Specifically, he acquired approximately  10,233 shares during or before 2006; he was awarded options to purchase  354 shares of stock in 1998, 1999, and 2000; and he purchased an unstated  number of additional shares through his 401(k) account. (Id. at ¶ 13.)  As set forth above, the Citigroup misrepresentations alleged in this  action are based on the same conduct as those alleged in the Securities and  Bond actions before this Court—although the class action complaints are  considerably more detailed and include multiple additional allegations of  misrepresentations or omissions. The allegations advanced in this  litigation can be summarized as follows. Beginning in approximately 2005,  Citigroup increased its exposure to subprime residential mortgages, both  originating such loans and packaging them to form residential mortgage  backed securities (“RMBS”)—which in turn were packaged into  collateralized debt obligations (“CDOs”).3 (Id. at ¶ 14.) In mid‐2007,  Citigroup began making public statements in conference calls and press  releases that seriously underrepresented its exposure to subprime RMBS.  (Id. at ¶¶ 16‐20.)  Specifically, Odom alleges that Citigroup made material  misstatements during a July 20, 2007 telephone conference (id. at ¶ 17); a  July 27, 2007 conference call (id. at ¶ 18); and an October 1, 2007 “press  release and recorded telephone announcement” (id. at ¶ 20). The Securities                                                       “In evaluating a motion to dismiss pursuant to Rule 12(b)(6), the Court accepts the  truth of the facts alleged in the complaint and draws all reasonable inferences in the  plaintiffsʹ favor.” AHW, 2013 WL 5827643, at *1 n.2.  2  The various financial instruments discussed here are explained in detail in In re  Citigroup Inc. Securities Litigation, 753 F. Supp. 2d 206, 214‐17 (S.D.N.Y. 2010).  3 3  complaint references both the July 20 and October 1 statements. (See, e.g.,  In re Citigroup Inc. Securities Litig., Nos. 09 MDL 2070 (SHS), 07 Civ. 9901  (SHS), Amended Consolidated Class Action Compl. (“Securities Compl.”)  ¶¶ 435, 827, 828, 890, 895, 1189‐93; Dkt. No. 74.)   By November 2007, the company determined that downgrades in the  ratings of certain tranches of subprime‐RMBS‐backed CDOs would have a  negative effect on a significant portion of its CDO portfolio, at which point  Citigroup “disclosed the actual amount of its subprime exposure” for the  first time—a development that “shocked the  market.” (Compl. ¶¶ 22‐26.)  Citigroup’s stock dropped precipitously following these disclosures. (Id. at  ¶ 26.) During the same time—fall of 2007—Citigroup had also been  understating its exposure to RMBS in the form of financial products  known as structured investment vehicles (“SIVs”). (Id. at ¶¶ 27‐29.) This  exposure was disclosed in December 2007. (Id. at ¶ 29.) The combined  effect was “record‐breaking” losses in the last quarter of 2007. (Id. at ¶ 30.)   Notwithstanding its previous disclosures, Citigroup continued to  understate its ongoing exposure to RMBS throughout 2008; repeatedly  failed to take necessary write‐downs or increase its loan‐loss reserves to  account for the risk associated with the mortgage‐backed securities it had  retained; and insisted that its position in the financial markets remained  strong. (Id. at ¶¶ 32‐37.) Odom points to two specific examples in the  complaint: a “mid‐September 2008” statement by then‐Citigroup‐CEO  Vikram Pandit, in which he called Citigroup “a pillar of strength in the  markets” (id. at ¶ 35); and a November 17, 2008 “employee Town Hall”  meeting, during which Pandit “again noted Citi’s strong capital position”  (id. at ¶ 36). Again, the Securities complaint references these statements.  (See Securities Compl. ¶¶ 926, 930, 963, 992, 1099, 1101, 1239.)  In August 2008, Citigroup agreed to repurchase $7.3 billion in auction  rate securities (“ARS”)—which it had secretly been propping up for  months by injecting capital liquidity into the ARS market when demand  fell short—pursuant to a settlement agreement with the New York  Attorney General. (Compl. ¶ 34.) Finally, in November 2008, Citigroup  accepted a $326 billion bail‐out package from the federal government,  intended “largely to guarantee the at‐risk subprime mortgages and toxic  assets Citi could not sell.” (Id. at ¶ 37.) By January 16, 2009, the company’s  4  stock was trading at $3.50 per share—an “almost 93 percent” decrease  from October 2007. (Id. at ¶ 40.)  In addition to these misrepresentations aimed at the market generally,  Odom represents that he was the recipient of additional false information  as a Smith Barney employee. Specifically, in early 2007, the regional  director of Smith Barney assured the Pensacola employees that Citigroup  “was not involved in that type of business”—meaning subprime  mortgages—that employees “had nothing to fear from the fallout,” and  that they should “be patient about their holdings.” (Id. at ¶ 41.) By mid‐ 2007, “Smith Barney no longer allowed its employees to access” outside  analyst opinions about the company, instead providing them with  research from “a little known outside analyst who expressed confidence in  the strength of Citi and predicted that the stock should be priced at $60‐ $65 within a matter of months.” (Id. at ¶ 42.) When Odom inquired about  the state of the ARS market in late 2007, he was told by his boss and by the  Citigroup ARS sales desk “that the market was fine and that ARS  continued to present great investment vehicles for clients.” (Id. at ¶ 43.) In  2008, “[w]hen the financial crisis [had] worsened,” Smith Barney  management allegedly continued to assure employees about the bright  future of Citigroup and that “the best was yet to come.” (Id. at ¶¶ 45‐46.)   Odom alleges that he held his stock throughout 2007 in reliance on  these optimistic representations about Citigroup’s current status and  future. (Id. at ¶ 47.) In 2008, he “attempted” to sell some of his holdings,  but was told by the Pensacola office’s acting manager “that only the ‘real’  manager could authorize the sale.” (Id.) Odom was “eventually” able to  sell his stock, but “only after the price of the stock had further decreased.”  (Id.) Odom alleges that he “lost in excess of $600,000 due to the decline in  value of his Citi stock.” (Id. at ¶ 56.)  Throughout 2008, Smith Barney “strongly encouraged its financial  advisors to market Citi preferred securities to their clients,” and in 2009  “when the preferred market began to collapse,” it “prohibited” advisors  from counseling clients to sell preferred securities. (Id. at ¶ 51.) The  company also, in spring of 2009, told advisors to market Citigroup “Gold”  accounts—which “offer competitive CD rates, but are burdened with very  high monthly charges”—to clients. (Id. at ¶ 52.) Odom nonetheless chose  5  to inform clients about those higher fees and explain what Odom refers to  as an “opt out procedure.” (Id. at ¶ 53.) After confirming that he had been  doing this, Odom was asked to resign by his manager, “or she would have  to fire him.” (Id.) Odom resigned on May 4, 2009. (Id.)  B. Procedural History  Odom filed a complaint in the First Judicial Circuit, Escambia County,  Florida in January 2011. He asserted six causes of action: unpaid wages;  conversion; violation of the Florida Whistleblower’s Act; common law  fraud; negligent misrepresentation; and violation of Section 10(b) and Rule  10b‐5 of the Exchange Act. Defendants removed the action to the U.S.  District Court for the Northern District of Florida the next month.   In March 2011, following a notice of tag‐along action by defendants,  the JPML conditionally transferred this action to this Court as part of the  Citigroup MDL. Odom moved to vacate the conditional transfer order or,  in the alternative, for severance of the first three counts and their remand  to the Northern District of Florida. The JPML ordered the first two  counts—unpaid wages and conversion—severed and transferred back to  the Northern District of Florida; it transferred the Florida Whistleblower’s  Act, common law fraud, negligent misrepresentation, and Exchange Act  claims to the MDL.   In its order, the JPML stated that the fraud, negligent  misrepresentation, and Exchange Act claims “clearly involve common  questions of fact with the actions previously transferred to MDL No.  2070”—which “centralized actions involving allegations that the Citigroup  defendants unlawfully misled investors, with material misstatements or  omissions in Citigroup’s disclosures, among other things, about the nature  of . . . in particular, [Citigroup’s] holdings in and exposures to subprime‐ related assets”—and that transfer of these claims would “serve the  convenience of the parties and witnesses and promote the just and efficient  conduct of the litigation.” (Order of Transfer dated May 23, 2011, Ex. 2 to  Decl. of Susanna M. Buergel dated July 22, 2011; Dkt. No. 21.) It also  observed that although “[t]he question of transfer of the whistle‐blower  claim . . . is a closer call,” it would grant the transfer to allow this Court “to  determine the level of overlap between that claim and the claims pending  6  in the MDL and whether the whistle‐blower issues should be separately  remanded to the transferor court in advance of the other claims.” (Id.)  Citigroup’s motion to dismiss the complaint is currently before this  Court.  II. ANALYSIS  Citigroup has advanced a number of theories pursuant to which it  claims that Odom’s complaint should be dismissed. Specifically,  defendants contend that the federal securities laws do not cover holder  claims; that SLUSA preempts Odom’s common law fraud and negligent  misrepresentation claims; that, even if SLUSA does not apply, plaintiff  fails to state a cognizable claim for common law fraud and negligent  misrepresentation; and finally, that plaintiff has not stated a claim  pursuant to the Florida Whistleblower’s Act.4 For the most part, the Court  finds defendants’ arguments persuasive.  A. Motion to Dismiss Standard  The court accepts all factual allegations in the complaint to be true and  draws all reasonable inferences in the plaintiff’s favor on this motion. ATSI  Commc’ns, Inc. v. Shaar Fund, Ltd., 493 F.3d 87, 98 (2d Cir. 2007).  To survive  a motion to dismiss, however, the complaint must state a facially plausible  claim to relief, meaning plaintiff must “plead[] factual content that allows  the court to draw the reasonable inference that the defendant is liable for  the misconduct alleged.” Ashcroft v. Iqbal, 556 U.S. 662, 678 (2009). Such a  showing “requires more than labels and conclusions, and a formulaic  recitation of the elements of a cause of action will not do.” Bell Atl. Corp. v.  Twombly, 550 U.S. 544, 555 (2007).                                                       Defendants also argue that Odom’s holder claims are derivative in nature and  should be dismissed because he fails to plead compliance with the demand  requirements necessary to state a claim for a derivative action. For the same reasons  set forth in AHW, the Court holds that Odom’s claims are direct, not derivative. See  2013 WL 5827643, at *2‐4.  4 7  B. Section 10(b) and Rule 10b‐5  1. No Private Remedy for Holder Claims Exists Pursuant to the  Exchange Act.  As both parties recognize, the U.S. Supreme Court has held that “one  asserting a claim for damages based on the violation of Rule 10b‐5 must be  either a purchaser or seller of securities,” and therefore, no private right of  action exists pursuant to the Exchange Act based on allegations that a  person would have sold a security, but did not do so based on a company’s  misrepresentations. Blue Chip Stamps v. Manor Drug Stores, 421 U.S. 723,  749 (1975). Odom clearly attempts to assert holder claims pursuant to  Section 10(b) and Rule 10b‐5. (See Compl. ¶¶ 98, 99 (alleging that Odom  “held Citi stock at artificially high prices and was damaged thereby” and  that “[h]ad Odom and the marketplace known of the truth concerning  Citi’s exposure to the subprime market, Odom would not have held his  Citi stock”).) Because such claims are not available pursuant to the  Exchange Act, Odom’s holder claims are dismissed. See, e.g., Caiola v.  Citibank, N.A., New York, 295 F.3d 312, 322 (2d Cir. 2002) (“[Section 10(b)  and Rule 10b‐5] standing is limited to actual purchasers or sellers of  securities.”); First Equity Corp. of Fla. v. Standard & Poorʹs Corp., 869 F.2d  175, 180 n.2 (2d Cir. 1989) (“Under Blue Chip, plaintiffs suing under Section  10(b) of the Securities Exchange Act of 1934 may recover only for losses  that result from decisions to buy or to sell, not from decisions to hold or  refrain from trading.”).  2. Odom Has Not Otherwise Stated a Claim Pursuant to the  Exchange Act.  Defendants contend that Odom’s complaint alleges only that he held  Citigroup stock to his detriment, and that Blue Chip Stamps thus requires  the dismissal of his Section 10(b) and Rule 10‐5 claim in its entirety. Odom  insists that he sufficiently states more than holder claims, insofar as he  alleges once in a 101 paragraph complaint that he “purchased Citi stock  through his 401(k) account in amounts currently unknown” on some  unspecified date or dates. (See Compl. ¶ 13.)  Odom at no point, however, claims the purchase or sale of a security  during the time period when Citigroup’s stock price was allegedly affected  8  by its misrepresentations—according to the complaint, approximately July  2007 to November 2008. (Compl. ¶¶ 16‐17, 36.) The only purchases of  Citigroup stock specifically alleged occurred “during 2006 or in earlier  years.” (Id. at ¶ 13.) Odom’s post hoc attempt to give content to an  allegation about possible purchases of Citigroup stock at unknown prices  of unknown amounts at unknown times through his 401(k) account does  not rectify this deficiency. This single sentence simply does not provide  sufficient factual content to support a reasonable inference that Odom  purchased Citigroup stock during the relevant period.5 (See id.) Accord, e.g.,  Fraser v. Fiduciary Trust Co., Int’l, No. 04 Civ. 6958 (RMB)(GWG), 2005 WL  6328596, at *4 (S.D.N.Y. June 23, 2005) (finding plaintiff’s general  allegations that he bought stock insufficient to state a purchase of  securities when he “fail[ed] to allege the date(s) on which he acquired  stock, the number of shares acquired, or the consideration given (if any)”);  Quantum Overseas, N.V. v. Touche Ross & Co., 663 F. Supp. 658, 667  (S.D.N.Y. 1987).  Even if Odom had properly alleged the acquisition of Citigroup  securities during the relevant period, he has not stated an actionable claim  for securities fraud. To state a valid Section 10(b) claim, a plaintiff must  allege “(1) a material misrepresentation or omission by the defendant; (2)  scienter; (3) a connection between the misrepresentation or omission and                                                       In response to defendants’ argument that his claims should be dismissed as holder  claims, Odom asks for discovery in order to “obtain information . . . regarding the  precise dates and amounts of his purchases of Citi stock.” (Def.’s Mot. in Opp. 10.)  Without more than unfounded speculation that such purchases occurred, there is no  basis to order that discovery.  5 Moreover, pursuant to the stipulation of settlement in the Securities action, notice was  sent to all potential class members who could be identified through reasonable  effort—a group that consisted of all purchasers of Citigroup common stock between  February 26, 2007 and April 18, 2008 and totaled more than 2.4 million notices. See In  re Citigroup Inc. Sec. Litig., 2013 WL 3942951, at *6 (“The claims administrator sent  notices to over 2.4 million potential class members.”); see id. at *7 (“The Court further  finds that the claims administrator provided individual notice to those class members  who could be identified through reasonable effort.” (quotation marks and citation  omitted)). If Odom did not receive such a notice, it is highly unlikely that he acquired  any Citigroup stock during that period—which covers the majority of the time during  which the alleged misrepresentations took place.  9  the purchase or sale of a security; (4) reliance upon the misrepresentation  or omission; (5) economic loss; and (6) loss causation.” Stoneridge Inv.  Partners, LLC v. Scientific‐Atlanta, 552 U.S. 148, 157 (2008). He must also  meet two heightened pleading standards. Pursuant to Federal Rule of Civil  Procedure 9(b), such a complaint must “state with particularity the  circumstances constituting fraud.” Fed. R. Civ. P. 9(b). And pursuant to  the Private Securities Litigation Reform Act (“PSLRA”), it must also  “specify each statement alleged to have been misleading, the reason or  reasons why the statement is misleading, and, if an allegation regarding  the statement or omission is made on information and belief, the  complaint shall state with particularity all facts on which that belief is  formed,” as well as “state with particularity facts giving rise to a strong  inference that the defendant acted with the required state of mind” with  regard to “each act or omission alleged to violate this chapter.” 15 U.S.C.  §§ 78u‐4(b)(1), (2); see also In re Citigroup Inc. Sec. Litig., 753 F. Supp. 2d 206,  231 (S.D.N.Y. 2010). Odom’s complaint fails by a wide margin to achieve  such specificity.  Finally, Odom’s purported Exchange Act cause of action fails for two  reasons in addition to the deficiency of his pleadings. First, the majority of  any possible claims—those based on purchases that occurred between  February 26, 2007 and April 18, 2008—have been released in the settlement  of the Securities action. (See In re Citigroup Inc. Sec. Litig., Nos. 09 MD 2070,  07 Civ. 9901, Final Judgment and Order of Dismissal with Prejudice ¶¶  1(r), 1(v), 1(w); Dkt. No. 267.) Second, this Court has long since found the  misrepresentations Odom alleges to have occurred subsequent to the  Securities class period—optimistic statements made by Vikram Pandit in  fall of 2008 (see Compl. ¶¶ 35‐36)—to be nonactionable “expressions of  ‘puffery and corporate optimism’ that ‘do not give rise to securities  violations.’” In re Citigroup Inc. Sec. Litig., 753 F. Supp. 2d at 248 (quoting  Rombach v. Chang, 355 F.3d 164, 174 (2d Cir. 2004)).   In sum, Odom has alleged only holder claims, for which Section 10(b)  and Rule 10b‐5 provide no private right of action. Even if his allegations  regarding purchases of Citigroup stock through his 401(k) were specific  enough to properly state a purchase of securities during the relevant  period—which they are not—his claim fails for a number other reasons.  Thus, Odom’s Exchange Act claim is dismissed with prejudice.  10  C. SLUSA Preempts Odom’s State Law Fraud and Negligent  Misrepresentation Claims.  Pursuant to SLUSA, “[n]o covered class action based upon the  statutory or common law of any State . . . may be maintained in any State  or Federal court by any private party alleging . . . a misrepresentation or  omission of a material fact in connection with the purchase or sale of a  covered security.” 15 U.S.C. § 78bb(f)(1).   Here, there is no dispute that Citigroup common stock is a “covered  security” or that Odom has alleged violations of state law based on  misrepresentations and omissions of material fact. In addition, although  Odom has not alleged that he purchased or sold Citigroup securities  during the relevant time period, the Supreme Court has held in plain  terms that “SLUSA pre‐empts state‐law holder class‐action claims.” See  Merrill Lynch, Pierce, Fenner & Smith Inc. v. Dabit, 547 U.S. 71, 87 (2006). In  the face of this statute and Supreme Court decision, Odom contends that  his claims are not preempted by SLUSA because this lawsuit does not fall  within the definition of a “covered class action.” Odom stresses that he “is  asserting his claims on behalf of himself only.” (Def.’s Mot. in Opp. 12.)   SLUSA defines a “covered class action,” as relevant here, as   any  group  of  lawsuits  filed  in  or  pending  in  the  same  court  and  involving common questions of law or fact, in which (I) damages  are sought on behalf of more than 50 persons; and (II) the lawsuits  are  joined,  consolidated,  or  otherwise  proceed  as  a  single  action  for any purpose.   15 U.S.C. § 78bb(f)(5)(B)(ii). It is undisputed that, at the time of this  motion’s filing, this suit had been transferred to this Court by the JPML for  inclusion in the Citigroup Subprime Mortgage MDL, which includes the  Citigroup Securities and Bond class actions; that it has questions of law and  fact central to those two class actions; and that, although Odom here seeks  damages for himself, the suits, if combined, seek damages on behalf of  over two million persons.   The parties disagree, however, about whether the actions should be  grouped for the purpose of determining whether Odom’s lawsuit is a  covered class action. Defendants assert that this lawsuit was proceeding as  11  a single action for pretrial purposes alongside the Securities and Bond class  actions in the Citigroup MDL, and, therefore, Odom’s suit falls within the  SLUSA definition. Odom counters that his suit was never formally joined  or consolidated with any of the other actions in the MDL and, for this  reason, should not be grouped with those cases for the purposes of  SLUSA. Defendants respond that the suits were in fact proceeding “as a  single action for any purpose.” Whether this action is preempted pursuant  to SLUSA thus depends on whether this lawsuit was “joined, consolidated,  or otherwise proceed[ed] as a single action for any purpose” with the MDL  class actions.  A number of courts within this district have held that individual  lawsuits raising state law claims of fraud or negligent misrepresentation  should be grouped together with class action suits advancing the same  allegations for SLUSA purposes when those actions are proceeding before  one judge as part of an MDL. See, e.g., Amorosa v. Ernst & Young LLP  (Amorosa II), 682 F. Supp. 2d 351, 373‐77 (S.D.N.Y. 2010) (“[T]his Court  holds that an action need not have been formally joined or consolidated  with other actions in order to be a ‘covered class action’ and subject to  SLUSAʹs preemption provision.”); Amorosa v. Ernst & Young LLP (Amorosa  I), 672 F. Supp. 2d 493, 517 (S.D.N.Y. 2009) affʹd sub nom. Amorosa v. AOL  Time Warner Inc., 409 F. Appʹx 412 (2d Cir. 2011); In re Adelphia Commcʹns  Corp. Sec. & Derivative Litig., 03 MDL 1529 (LMM), 2010 WL 3528872, at *5  (S.D.N.Y. Aug. 30, 2010) (“The present action is one of more than 50  actions pending in this district as a multidistrict litigation in which  damages are sought for more than 50 people. It is plainly a covered class  action which cannot be maintained in this or any state court.”); In re AOL  Time Warner, Inc. Sec. Litig., 503 F. Supp. 2d 666, 671‐72 (S.D.N.Y. 2007)  (“[T]he ‘individual actions,’ once aggregated per SLUSAʹs instructions, are  a ‘covered class action’ for purpose of SLUSA and are properly subject to  the Actʹs limitations on mass actions.”); Gordon Partners v. Blumenthal, No.  02 Civ. 7377 (LAK), 2007 WL 1438753, at *3 (S.D.N.Y. May 16, 2007) aff’d  293 F. App’x 815 (2d Cir. 2008) (adopting Report and Recommendation in  Gordon Partners v. Blumenthal, No. 02 Civ. 7377 (LAK) (AJP), 2007 WL  431864 (S.D.N.Y. Feb. 9, 2007)); In re WorldCom, Inc. Sec. Litig., 308 F. Supp.  2d 236, 245‐47 (S.D.N.Y. 2004) (ten suits, several of which alleged only  individual claims, were proceeding as a single action when their  12  complaints were virtually identical and they were consolidated for pretrial  purposes in the same court). 6 Cf. In re Refco Inc. Sec. Litig., 859 F. Supp. 2d  644, 649 (S.D.N.Y. 2012) (observing that an “MDL proceeding coordinates  discovery and other pretrial proceedings, and the actions in it are  accordingly proceeding as a single action for numerous purposes”). Accord  In re Enron Corp. Sec., Derivative, & ERISA Litig., 535 F.3d 325, 340 (5th Cir.  2008).  Amorosa is the closest analogue to Odom’s situation. In that litigation,  a single plaintiff who had opted out of a class action filed a complaint  materially the same as those of approximately 200 other opt‐out plaintiffs,  who had filed identical complaints and were represented by common  counsel. Amorosa, 672 F. Supp. 2d at 499, 517‐18. Amorosa’s action was  “never formally coordinated or consolidated” with these other opt‐out  actions, which Judge Shirley Kram had aggregated and adjudicated  collectively. Id. at 499, 517. The JPML had transferred Amorosa’s case to  the MDL Judge Kram was supervising, “where it would necessarily be  handled in coordination” with those cases. Id. The Amorosa court  concluded that Amorosa’s lawsuit was proceeding as a single action with  the other opt‐out lawsuits, holding that “an action need not have been  formally joined or consolidated with other actions in order to be a ‘covered  class action’ and subject to SLUSAʹs preemption provision.” Id. at 517‐18.  That court also noted that the facts that (1) Amorosa had agreed to a stay  of proceedings in his action pending the resolution of motions to dismiss  the class action and the opt‐out complaints and (2) that he had filed an  amended complaint “identical in all material respects” to the other  plaintiffs’ complaint each could have alone supported the conclusion that  the lawsuits were proceeding as a single action. Id. at 518.                                                       One two‐page decision held that an individual lawsuit did not proceed as a single  action with a class action that alleged the same misrepresentations for SLUSA  purposes because the two were “neither joined nor consolidated” and were on  “separate procedural track[s].” Ventura v. AT&T Corp., 05 Civ. 5718 (LLS), 2006 WL  2627979, at *1 (S.D.N.Y. Sept. 13, 2006). That short decision, however, ignores the  statutory directive that two lawsuits should be grouped when they proceed “as a  single action for any purpose,” and this Court has found no S.D.N.Y. case that adopts  the reasoning of Ventura. See Amorosa, 672 F. Supp. 2d at 517.  6 13  This Court agrees with this view of SLUSA preemption: that, even if  two actions have not been formally joined or consolidated, they are  proceeding “as a single action for any purpose” within the meaning of  SLUSA when they are grouped together as part of an MDL. Such an  interpretation adheres to Congress’s purpose in enacting SLUSA, which  was to make federal courts “the exclusive venue for class actions alleging  fraud in the sale of certain covered securities and mandating that such  class actions be governed exclusively by federal law.” Amorosa, 672 F.  Supp. 2d. at 515 (quoting Lander v. Hartford Life & Annuity Ins. Co., 251 F.3d  101, 108 (2d Cir. 2001)). Congress further intended SLUSA to “be  interpreted broadly to reach mass actions and all other procedural devices  that might be used to circumvent the class action definition.” WorldCom,  308 F. Supp. 2d at 242 (quoting S. Rep. No. 105–182, at 8 (1998)); see also In  re Fed. Natʹl Mortgage Assʹn Sec., Derivative, & ERISA Litig., 503 F. Supp. 2d  25, 32 (D.D.C. 2007) (“[T]he legislative history for SLUSA overwhelmingly  demonstrates that although Congress recognized that it would sometimes  be used to preempt individual state law claims, on balance, that was a  price worth paying.”). And “‘[f]or any purpose’ is about as broad a  provision as Congress could draft.” Refco, 859 F. Supp. 2d at 649 (emphasis  in original).  Following these precepts, the procedural history of Odom’s lawsuit  demonstrates that it should be grouped with the other actions in this MDL  for SLUSA purposes. Odom’s action was transferred to this Court  pursuant to an order of the JPML assigning it “for inclusion in the  coordinated or consolidated pretrial proceedings.” (Order of Transfer.) In  June 2011, Odom’s suit was accepted as “related” to the other cases in the  MDL, and an association to the MDL was created on the docket. (See Ex. 3  to Buergel Decl., Entries for June 6, 2011.) As in Amorosa, it would  therefore “necessarily be handled in coordination” with the other lawsuits  in the MDL—most importantly, the Securities and Bond class actions. See  672 F. Supp. at 517. In addition, the misrepresentations alleged in the  Odom complaint involve many of the same Citigroup statements alleged  in the Securities and Bond complaints, as well as the same financial  products, and the same alleged failures to disclose.  It is true that Odom did not purposefully direct his lawsuit to this  Court, nor is his complaint a verbatim copy of the other complaints, nor is  14  he represented by the same counsel as other plaintiffs.7 SLUSA, however,  does not instruct the Court to consider any of these factors. Accord Instituto  De Prevision Militar v. Merrill Lynch, 546 F.3d 1340, 1347 (11th Cir. 2008)  (finding that a “bona fide individual action” was proceeding as a single  action with a class action “for any purpose” and therefore, was subject to  SLUSA preemption based on “the provision’s unambiguous language”).  Instead, it directs the Court to consider whether the lawsuits proceeded  “as a single action for any purpose.”  Because Odom’s lawsuit proceeded with the Securities and Bond class  actions as “a single action for any purpose” at the time this motion was  filed, and the other statutory elements are met, it is a covered class action  within the meaning of SLUSA. All of the elements of SLUSA preemption  are therefore present, and the proper course is to dismiss. The Court  hereby dismisses Odom’s fraud and negligent misrepresentation claims  with prejudice.  D. Even if SLUSA Did Not Preempt Odom’s Common Law Claims,  They Fail on the Merits.  Even if Odom’s suit were not considered to be proceeding as a single  action with the other lawsuits in this MDL—and his fraud and negligent  misrepresentation claims were therefore not preempted by SLUSA—these  claims for relief should nevertheless be dismissed because they fail to state  claims.  Central to this determination is this Court’s recent holding in AHW  Investment Partnership, another litigation proceeding as part of the MDL,  which presented the same factual scenario as Odom’s suit: holder claims  for fraud and negligent misrepresentation advanced by Florida‐based  investors pursuant to state law. As in this litigation, the parties in AHW  disagreed about whether New York or Florida law applied to the  plaintiffs’ common law fraud and negligent misrepresentation claims. This                                                       The plaintiffs in one of the suits pending before this Court in the Citigroup MDL— Markey v. Citigroup, Inc., No. 11 Civ. 9080 (SHS) (S.D.N.Y.)—are in fact represented by  the same counsel as represents plaintiff in this litigation. The Markey complaint copies  almost verbatim the sections of Odom’s complaint setting forth Citigroup’s alleged  misrepresentations.  7 15  Court found, in relevant part, that: (1) New York and Florida law conflict  with regard to both fraud and negligent misrepresentation causes of  action; (2) pursuant to a New York choice‐of‐law analysis, New York had a  greater interest in the litigation than Florida, and New York law therefore  applied; and (3) plaintiffs failed to state a claim for either fraud or  negligent misrepresentation pursuant to New York law. AHW, 2013 WL  5827643, at *5‐12.  The analysis in this action is essentially the same, with one important  difference: the jurisdiction whose rules must be applied to determine  which jurisdiction’s substantive law governs is Florida, rather than New  York. As a general rule, “[a] federal court exercising diversity jurisdiction  must apply the choice of law analysis of the forum state.” GlobalNet  Financial.Com Inc. v. Frank Crystal & Co., Inc., 449 F.3d 377, 382 (2d Cir.  2006). When a lawsuit is transferred as part of an MDL proceeding, the  state in which the transferor court sits is the forum state, and that state’s  choice‐of‐law rules apply. See In re Methyl Tertiary Butyl Ether (“MTBE”)  Prods. Liab. Litig., 175 F. Supp. 2d 593, 606 n.20 (S.D.N.Y. 2001). Odom  initially filed his complaint in Florida state court, meaning that Florida’s  choice‐of‐law rules apply here. Because, for the reasons explained below,  New York law applies—as it did in AHW—the remainder of AHW’s  analysis is applicable to this case.  Florida follows the principles stated in Section 145 of the Restatement  (Second) of Conflict of Laws, applying the law of the state with “the most  significant relationship to the occurrence and the parties” in tort actions.  See Green Leaf Nursery v. E.I. DuPont De Nemours and Co., 341 F.3d 1292,  1301 (11th Cir. 2003) (quoting Garcia v. Pub. Health Trust of Dade Cnty., 841  F.2d 1062, 1064‐65 (11th Cir. 1988)). Section 145 instructs courts to base  their determination of which state has the most significant relationship on,  inter alia, the principles stated in Section 6 of the Restatement:   (a) the needs of the interstate and international systems,  (b) the relevant policies of the forum,  (c) the relevant policies of other interested states and the relative  interests  of  those  states  in  the  determination  of  the  particular  issue,  16  (d) the protection of justified expectations,  (e) the basic policies underlying the particular field of law,  (f) certainty, predictability and uniformity of result, and  (g)  ease  in  the  determination  and  application  of  the  law  to  be  applied.  Restatement (Second) of Conflict of Laws § 6. The parties agree that  Florida courts would additionally take into account the six considerations  listed in Section 148 of the Restatement—which is specific to claims of  fraud and misrepresentation—to determine which state had the most  significant contacts: (1) “where the plaintiff acted in reliance upon the  defendant’s representations”; (2) “where the plaintiff received the  representations”; (3) “where the defendant made the representations”; (4)  the parties’ domicile, residence, place of business, and place of  incorporation; (5) “the place where a tangible thing which is the subject of  the transaction between the parties was situated at the time”; and (6) “the  place where the plaintiff is to render performance under a contract which  he has been induced to enter by the false representations of the  defendant.” Trumpet Vine Invs., N.V. v. Union Capital Partners I, Inc., 92 F.3d  1110, 1118 (11th Cir. 1996). Plaintiff contends that these considerations lead  to the conclusion that Florida law applies, and defendants counter that  these factors counsel in favor of the application of New York law.    Considering all of these factors, the Court finds that New York has the  more significant relationship with the occurrence and the parties. The  considerations listed in Section 6 of the Restatement, in particular, counsel  in favor of the application of New York law. The comparatively strong  interest of New York in determining this issue, the protection of parties’  justified expectations, and a concern for uniformity and predictability are  important to this determination.  As explained in AHW, “common law  fraud rules seek to deter the intentional deception of stockholders[,] . . .  [a]nd New York has the greater interest in regulating its vast securities  industry to ensure that application of the law leads to the appropriate  admonitory effects on industry participants.” 2013 WL 5827643, at *10.  Moreover, the majority of the allegedly fraudulent statements or  omissions, as well as the business practices and decisions that precipitated  the misrepresentations, occurred in New York. (See, e.g., Compl. ¶¶ 14‐40.)  17  The exceptions are a few remarks allegedly made directly to Odom in  Florida—which themselves appear to have been based on information or  directives received from Citigroup’s New York headquarters. (See id. at ¶¶  41‐46.)   For these reasons, “[a]ll parties could reasonably expect New York law  to govern the conduct within its borders that forms the basis of both  claims,” whereas the defendants would not have reasonably expected  Florida law to apply—at least no more so than the law of any jurisdiction  in which a Citigroup investor resided. See AHW, 2013 WL 5827643, at *10.  And subjecting defendants to liability in any jurisdiction in which a  Citigroup investor lived at the time of a misrepresentation “would  paralyze actors in the securities market,” rather than engendering  predictability, uniformity, and certainty. See id. The Section 6 factors thus  tip decisively in favor of the application of New York law.  The contacts with New York and Florida are more evenly matched.  That defendants are based in New York and the alleged  misrepresentations were primarily made in New York must be weighed  against the contacts with Florida: that Odom is a Florida resident, received  the alleged misrepresentations in Florida, and allegedly decided to  continue holding his Citigroup stock while he was resident in Florida.  These contacts do not clearly favor either forum, and thus have little  bearing on the Court’s analysis.  Balancing these factors, the Court concludes that New York law  applies. The Court reaffirms its previous finding that the New York Court  of Appeals would not recognize holder claims and that no special  relationship exists between an issuer of securities to the general public and  a purchaser of such securities. See AHW, 2013 WL 5827643, at *7, *11‐12.  Thus, even if Odom’s fraud and negligent misrepresentation claims were  not preempted by SLUSA, dismissal for failure to state a claim would be  the appropriate outcome.   E. Odom’s Florida Whistleblower’s Act Claim Should Be  Remanded to the Northern District of Florida.  Odom’s final cause of action is an alleged violation of the Florida  Whistleblower’s Act, which creates a private cause of action for employees  18  who are the object of retaliatory personnel actions because they “[o]bjected  to, or refused to participate in, any activity, policy or practice of the  employer which is in violation of a law, rule or regulation.” Fla. Stat. §§  448.102, 448.103. Odom alleges that he believed “Smith Barney was  engaging in unlawful activity by prohibiting its financial advisors from  advising clients to sell their Citi preferred securities, encouraging clients to  establish ‘Gold’ accounts because Citi was in need of cash, and prohibiting  advisors from advising clients regarding the financial impact of the  Citi/Smith Barney joint venture and their ability to opt out” and that he  objected to and refused to comply with these instructions, resulting in  Smith Barney demanding his resignation. (Compl. ¶¶ 74‐75.) Citigroup  argues that Odom has failed to state a claim because he has not properly  identified any law, rule, or regulation that Smith Barney’s alleged behavior  violates.  The Court declines to opine on the merits of Citigroup’s argument.  Instead, it observes that the allegations against Smith Barney cited in  support of this claim are wholly distinct from the allegations involving  Citigroup’s misrepresentations regarding its RBMS and CDO holdings,  which are the facts that unify and undergird the lawsuits in the MDL  proceedings. The MDL has nothing to do with Citigroup’s marketing of  preferred securities to its clients or with “Gold” accounts; furthermore,  Smith Barney’s allegedly illegal activities took place exclusively in 2009,  after the period during which Citigroup’s alleged misrepresentations took  place. (See Compl. ¶¶ 51‐53.)  In its Order of Transfer, the JPML noted that this Court would have  the opportunity to “determine the level of overlap between [the Florida  Whistleblower’s Act] claim and the claims pending in the MDL and  whether the whistle‐blower issues should be separately remanded to the  transferor court.” Having reviewed the claim in question, the Court  determines there is essentially no overlap between the Florida  Whistleblower’s Act claim and the claims in the MDL. It therefore  recommends the remand of the Whistleblower’s Act claim to the Northern  District of Florida, pursuant to JPML Rule 10.1(b).  19 

Disclaimer: Justia Dockets & Filings provides public litigation records from the federal appellate and district courts. These filings and docket sheets should not be considered findings of fact or liability, nor do they necessarily reflect the view of Justia.

Why Is My Information Online?